Mars Imagined: Sci-Fi's Enduring Attraction to the Red Planet

Mars is het gloeiend hete milieu van de nieuwe Disney-film, "John Carter", die op vrijdag (9 maart) in de bioscoop te zien is. En terwijl de actievideo in de rij staat om de nieuwste blockbuster te zijn, is het verhaal waarop het gebaseerd is, van een eeuw oud en heeft het talloze anderen beïnvloed, wat onderstreept hoe de rode planeet heeft gediend als de achtergrond van science fiction sinds de vroegste grote van het genre werken.

Eeuwenlang waren fantasieverhalen vaak vast op aarde, maar in de 19e eeuw stopten we mensen met het feit dat ze in staat waren om volledig denkbeeldige locaties op aarde te bedenken, en het idee van de echte buitenaardse wezens hier werd veel moeilijker te handhaven, "zei popcultuurwetenschapper Jess Nevins. "We deden het nog steeds, maar op een bepaald niveau wisten we dat de meeste dingen in kaart waren gebracht."

Dus science fiction begon het verkennen van verre rijken, zoals Mars.

"Naast de maan is Mars de gemakkelijkste echt buitenaardse plaats waar we onszelf of andere wezens kunnen voorstellen, zodat we er allerlei fantasieën op kunnen projecteren", zei Nevins. "We weten dat het er is en weten dat het er al heel lang is, het is dichtbij, rood en bedreigend." [Galerij: Visions of Mars van 'John Carter']

Opkomst van de rode planeet

Het idee van intelligente marsmannetjes explodeerde in populariteit in de 19e eeuw. De Italiaanse astronoom Giovanni Schiaparelli zag kanalen op de Rode Planeet, en de Amerikaanse astronoom Percival Lowell speculeerde wild dat het kanalen waren die werden gebouwd door oude Martiaanse beschavingen in een laatste poging om te overleven in hun uitdrogende, stervende wereld.

"In de 19e eeuw zag je deze hele culturele drive om het verleden te onderzoeken in verband met de westerse verkenning van Afrika, Zuid-Amerika en Zuidoost-Azië en verbonden met kolonialisme en imperialisme," zei Nevins. "Dan vinden we wat lijkt op gedroogde kanalen op Mars, en dat leidde tot de verbeelding: 'Hé, misschien zijn er dode beschavingen op een andere planeet.'"

Astronomische waarnemingen onthulden later dat deze "kanalen" optische illusies waren. Maar toch, "vanwege de Percival Lowell-hallucinaties, konden ontwikkelde mensen van over de hele planeet van ongeveer 1895 tot ongeveer 1935 met een goed geweten geloven dat er mogelijk leven op de volgende planeet zou zijn, en misschien zelfs intelligent leven," zei sciencefictionschrijver Kim Stanley Robinson, die de Hugo, Locus en Nebula-prijzen heeft gewonnen voor zijn Mars-trilogie ("Red Mars" in 1992, "Green Mars" in 1993 en "Blue Mars" in 1996) en auteur van de nieuwe roman "2312."

De eerste grote werken om met Mars om te gaan waren de 'Twee Planeten' van Koerd Lasswitz, een Duitse roman uit 1897 die een technologische utopie op de Rode Planeet voorstelde, en H.G. Wells '' War of the Worlds '(1898), waarin marsmannetjes de aarde binnenvallen.

"'Twee planeten' hadden deze krachtige invloed op de Duitse Rocket Society en raketpioniers zoals Wernher von Braun - we waren misschien niet in staat geweest om de maan te bereiken als we niet voor deze sciencefiction over Mars waren," zei Robinson.

'A Princess of Mars'

Daarna kwamen Edgar Rice Burroughs en zijn verhaal uit 1917, "A Princess of Mars," dat in 1912 in serie verscheen en vijf jaar later als een boek. Hoewel Burroughs vooral bekend is om een ​​latere creatie, Tarzan, zou dat personage niet meer invloed hebben dan John Carter, de veteraan uit de Burgeroorlog van Burroughs die zich op mysterieuze wijze op Mars bevindt, een wereld bevolkt met vreemde vierarmige aliens, wilde monsters en schaars gekleed prinsessen. "A Princess of Mars" is de basis voor de Disney-film.

"De wereld van Burroughs was fantastisch, maar het was een fantasie die gebaseerd was op de realiteit, dat het een plek is waar we naartoe kunnen gaan, en omdat we niet wisten wat er was, zou er iets kunnen zijn, en dat is een zeer krachtige draw, "zei sciencefictionauteur Geoffrey Landis, een wetenschapper bij het Glenn Research Centre van de NASA, die Hugo en Locus heeft gewonnen voor zijn verhalen over Mars. [Galerij: 'A Princess of Mars' Hits Comics]

Vanwege de lagere zwaartekracht van de Rode Planeet (feitelijk ongeveer een derde van de zwaartekracht van de Aarde) is John Carter veel sterker dan welke Mars dan ook, en wordt hij een niet te stoppen krijgsheer.

Nevins zei: "Er was, natuurlijk, avontuurlijke fictie en science fiction voor Burroughs, maar met John Carter creëerde Burroughs echt een model voor een escapistische fantasie om de erg vooruitlopende superheldenstrips te volgen. Er waren geïsoleerde voorgangers van Burroughs die helden verhuisden naar een andere wereld, maar er was geen invloedrijker dan hij - het zou zijn als het vergelijken van vuurwerk met een vulkaan. "

"John Carter was de zuiverste uitdrukking van de onbewerkte oer-id tot dat moment - hij is deze relatief gewone man die deze superman wordt die alles kan doen, overal kan springen, veel monsters kan doden, de prinses kan krijgen." HG Wells en Jules Verne waren de reuzen van serieuze sciencefiction, maar Burroughs was de reus van de populaire science fiction en was zeer invloedrijk. "

De Barsoom-serie (in Burroughs 'boeken, de inboorlingen van Mars noemen het Barsoom) valt in dezelfde geest "als andere imperialistische, kolonialistische verhalen, waarbij de blanke naar een nieuwe locatie gaat, leider wordt van deze anderen, hun mooie vrouw krijgt verliefd op hem te worden, met haar te trouwen, vaders kinderen, "zei Nevins. "Ik kan niet zeggen dat het geweldige literatuur is, maar ik kan me het effect herinneren dat het op me had toen ik het voor het eerst las toen ik 9 of 10 was - ik dacht dat het gewoon over het gaafste ding ooit ging, met alles wat je zou willen hebben van een avonturenroman. "

John Carter op Mars

De impact die John Carter had op science fiction is enorm.

Het beeld van een bovenmenselijke krijger op een woestijnplaneet lijkt bijvoorbeeld het science fiction-epische 'Dune' te hebben beïnvloed en de Barsoom-verhalen beïnvloedden ook de angstaanjagende beelden van Ray Bradbury van een verlaten Mars in zijn 'Martiaanse kronieken'.

Mannen van onze wereld die onverwachts superhelden ergens buitenaards en fantastisch belanden, hebben Flash Gordon en Buck Rogers opgenomen, en de reden waarom John Carter buitengewoon machtig is, is dezelfde die Superman's makers gaven voor het vermogen van de Man of Steel om hoge gebouwen in één keer te laten springen : Hun thuiswerelden hadden een veel sterkere zwaartekracht dan hun nieuwe.

'De erfgenamen van John Carter zijn talrijk en talrijk', zei Landis. "Burroughs had een enorm effect op science fiction, het is niet allemaal ten goede - hij heeft het idee van de realiteit echt achter zich gelaten, maar hij trok veel belangstelling naar Mars als een plek - niet alleen als een punt in de lucht , niet alleen iets waar astronomen door telescopen naar keken, maar als een spannende plek. Misschien is het niet interessant op dezelfde manier als Edgar Rice Burroughs zei, maar het is op zichzelf interessant, alleen zijn manier om Mars als een echte plek te laten voelen was erg invloedrijk. "