Feestelijke Pluto Flyby brengt proost, tranen, kinderen en (misschien) wat drama

LAUREL, Maryland - Het voelt als het ultieme ruimtefeest, NASA-stijl.

Toen het ruimtevaartuig van New Horizons vandaag zijn historische Pluto-vlucht maakte (14 juli) na meer dan negen jaar onderweg te zijn geweest, kwam het moment met het verplichte aftellen van de NASA. Alan Stern, de belangrijkste onderzoeker van de missie, leidde een menigte van bijna 1.200 mensen in een aftelling naar 07:49 uur EDT (1149 GMT) - de tijd van de dichtstbijzijnde benadering, toen New Horizons inzoomde binnen 7.800 mijl (12.500 kilometer) van Pluto's oppervlakte.

Volgens NASA-woordvoerder Dwayne Brown, die tijdens het aftellen een zacht commentaar gaf, waren er zelfs tranen in de ogen van sommige aanwezigen, van wie velen al ruim tien jaar werkten om New Horizons 'Pluto een realiteit te laten worden. [New Horizons 'Epic Pluto Flyby: complete dekking]

Terwijl de klok naar beneden tikte - 5, 4, 3, 2, 1! - de menigte juichte gek, terwijl hij een zee van kleine Amerikaanse vlaggen verheugde in opgetogenheid. Ondertussen, 3 miljard mijl (4,8 miljard km) weg, schoot New Horizons weg door Pluto met een zinderende snelheid van 31.000 mph (km / h).

"Het was mijn favoriete onderdeel", vertelde de 9-jarige Brandon Naylor uit Los Angeles me daarna. "Omdat het betekende dat de flyby gebeurde."

Technisch gezien is Brandon 9,5 jaar oud. Hij is een van de Pluto Pals, een handjevol kinderen geboren op 19 januari 2006 - dezelfde dag dat New Horizons de ruimte in werden gelanceerd - die de vliegwagen van de Pluto nu zelf ervaren hier in de thuisbasis van de missie aan het Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory .

Brandon, met een NASA-sticker op zijn shirt en een vlag in de hand, schreef persoonlijk een brief aan Stern om te vragen naar Pluto en New Horizons, wat leidde tot zijn uitnodiging. "De aarde is mijn favoriete planeet, maar als we dwergplaneten tellen, dan is Pluto mijn favoriet," zei Brandon.

"Het was een once-in-a-lifetime ervaring," zei Bret Naylor, de vader van Brandon, toen ik vroeg waarom hij Brandon en de rest van hun familie zou brengen (vrouw Michelle, 5-jarige dochter Maya en grootmoeder Doreen) in het hele land voor een dergelijk evenement. "Ik wist dat dit maar één keer zou gebeuren en het zou een gemiste kans zijn, omdat we nooit voor de eerste keer voorbij Pluto zullen vliegen."

De feeststemming van Naylors voor Pluto en New Horizons weerspiegelt die van de menigte die deze week het flyby-evenement bijwoont. En het is besmettelijk. Er zijn New Horizons-hoeden om te dragen. De perskorpsen speelden een game van New Horizons Bingo om een ​​missieschot te winnen (Miriam Kramer van Mashable won de wedstrijd) en de wetenschappers hebben blijkbaar een rock-sterstatus tijdens ingepakte, alleen-staande panelgesprekken. [Pluto Flyby! The Celebration at Mission Control (video)]

T-1 uur tot #PlutoFlyby door @NASANewHorizons. Degene die deze hoeden heeft gemaakt, is mijn held @JHUAPL @SPACEdotcom pic.twitter.com/SaMMAu2YR4

- Tariq J. Malik (@tariqjmalik) 14 juli 2015

"Ik wil het niet overdrijven, maar ik denk dat dit een heel historisch moment was in de wetenschap dat we ons zonnestelsel hebben verkend," vertelde John Grunsfeld, NASA's assistent-beheerder voor wetenschappelijke missies, de verslaggevers na de flyby.

"Ik denk dat historici terugblikken naar deze tijd en denken dat dit echt de gouden eeuw was, of de klassieke tijd van de verkenning van de ruimte," zei Grunsfeld. "We hebben onze eerste kaart van Pluto."

Nou ja, misschien wel en misschien ook niet.

Vlak na het flyby-moment onthulden wetenschappers van New Horizons de nieuwste foto van Pluto en onthulden een duizelingwekkende wereld met rode kleuren aan de rand van ons zonnestelsel. De foto die New Horizons laat op maandag (13 juli) naar de aarde stuurde, was de beste weergave die de sonde kon krijgen van de dwergplaneet vóór de flyby van vandaag.

Maar het duurt 4,5 uur voor signalen van New Horizons om de afstand tussen het Pluto-systeem en de aarde te doorlopen. En net na de flyby had de sonde een hoop waarnemingen te maken van de nachtzijde van zowel Pluto als de grootste maan, Charon. Het is niet de bedoeling dat de sonde een statusrapport naar huis belt tot 16.20 uur. EDT (2020 GMT) vandaag. Dat signaal zal nog eens 4,5 uur nodig hebben om de aarde te bereiken.

Slechts rond 9 PM EDT (0100 Wednesday GMT) zullen Stern en de rest van het New Horizons-team weten of de flyby goed ging, of dat de sonde werd geraakt door rotsachtig puin van Pluto's vijf manen (waarvan er vier werden ontdekt tijdens de reis van de sonde, of in de onmiddellijke inleiding ervan).

Stern heeft gezegd dat er een kans van 1 op 10.000 is dat New Horizons zo'n lot ondergaan.

"Hoewel ik hier geen slaap verliezen," zei Stern op maandag, "het feit is, morgenavond zal er een beetje drama zijn."

Alice Bowman, de manager van de missieoperaties voor New Horizons, plaatste de emoties van het team vanmorgen op de voet gevolgd door het laatste pre-flyby-signaal van de sonde naar de aarde, dat maandagnacht was verzonden.

"Ik heb niet veel geslapen," zei Bowman. "En we praten altijd over het ruimtevaartuig als zijnde een kind, een baby, een tiener en we verloren het signaal zoals gepland en er was absoluut niets dat het operatieteam kon doen, maar alleen om te vertrouwen dat we het goed hadden voorbereid en op weg gingen op zijn reis op zijn eigen. "

Dus nu is het een wachtspel.

Gisteren, tijdens het ontbijt in mijn hotel, ontmoette ik Bob Parizek uit Boulder, Colorado. Een gepensioneerde Ball Aerospace-ingenieur, Parizek, diende als programma-manager van Ball voor het gevoelige Ralph-instrument op New Horizons, in wezen de "ogen" van de sonde. Parizek maakt nu geen deel uit van het actieve New Horizons-team, maar hij moest komen kijken hoe zijn instrument tijdens de flyby verging. Hij bracht zelfs zijn volwassen zoon mee voor de rit.

"Over vertraagde bevrediging gesproken," vertelde Parizek me. "Ik heb een glimlach op mijn gezicht, maar mijn vingers gekruist."

Vandaag heeft Grunsfeld Parizek één beter gemaakt op de afdeling flexibiliteit.

"We kruisen al onze vingers en al onze tenen," zei hij.