'Godzilla of Earths': Alien Planet 17 Times Heavier Than Our World Discovered

BOSTON - Wetenschappers hebben zojuist de "Godzilla van de aarde" ontdekt - een nieuw type enorme en rotsachtige buitenaardse wereld op ongeveer 560 lichtjaar van de aarde.

Gesynchroniseerd als een "mega-aarde" weegt de exoplaneet Kepler-10c 17 keer zoveel als de aarde en cirkelt een zonachtige ster in het sterrenbeeld Draco. De mega-aarde is rotsachtig en ook groter dan 'super-aardes', wat een klasse van planeten is die iets groter zijn dan de aarde.

Theoretici waren er niet zeker van dat een wereld als de nieuw ontdekte exoplaneet zou kunnen bestaan. Wetenschappers dachten dat planeten van de grootte van Kepler-10c gasvormig zouden zijn, terwijl ze waterstof verzamelen terwijl ze groeien en in Jupiter-achtige werelden veranderen. Onderzoekers hebben nu echter ontdekt dat de nieuw ontdekte planeet rotsachtig is, schreef Christine Pulliam, een woordvoerster van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, in een verklaring waarin de vondst werd aangekondigd. [De vreemdste buitenaardse planeten ooit gevonden (galerij)]

"Dit is de Godzilla van de aarde!" de CfA's Dimitar Sasselov, directeur van het Harvard Origins of Life Initiative, zei over Kepler-10c in een verklaring. "Maar anders dan het filmmonster heeft Kepler-10c positieve implicaties voor het leven."

De ontdekking van Kepler-10c werd vandaag hier gepresenteerd op de 224e vergadering van de American Astronomical Society.

De mega-aarde cirkelt om de 45 dagen om zijn moederster heen. Kepler-10c is waarschijnlijk te dicht bij zijn ster om gastvrij te zijn voor het leven, en het is niet de enige die om de gele ster draait. Kepler-10 speelt ook gastheer voor een "lava-wereld", Kepler-10b genaamd, die driemaal de massa van de aarde is en snelheden rond zijn ster in een baan van 20 uur.

NASA's Kepler-ruimtetelescoop zag Kepler-10c voor het eerst, maar het hulpmiddel voor het jagen op exoplaneten kan niet zeggen of een vreemde wereld die het vindt gasvormig of rotsachtig is. De grootte van de nieuwe planeet gaf aanvankelijk aan dat het in de categorie "mini-Neptunus" viel, wat betekent dat het een dikke omhulling van gas op de planeet zou hebben.

CfA-astronoom Xavier Dumusque en zijn team gebruikten het HARPS-Noord-instrument op de Telescopio Nazionale Galileo op de Canarische Eilanden om de massa van Kepler-10c te meten. Ze ontdekten dat de planeet in feite rotsachtig is en geen mini-Neptunus.

"Kepler-10c verloor niet zijn atmosfeer in de loop van de tijd, het is enorm genoeg om er een te hebben vastgehouden als het ooit had," zei Dumusque in een verklaring. "Het moet gevormd hebben zoals we het nu zien."

Wetenschappers denken dat het Kepler-10c-systeem eigenlijk vrij oud is en zich minder dan 3 miljard jaar na de oerknal vormt. De vroege vorming van het systeem suggereert dat, hoewel de materialen schaars waren, er relatief vroeg in de geschiedenis van het universum voldoende zware elementen waren zoals silicium en ijzer om rotsachtige werelden te vormen, volgens de CfA.

"Het vinden van Kepler-10c vertelt ons dat rotsachtige planeten veel vroeger konden ontstaan ​​dan we dachten," zei Sasselov in een verklaring. "En als je stenen kunt maken, kun je leven maken."

De nieuwe bevinding ondersteunt het idee dat oude sterren rotsachtige aardes kunnen herbergen, waardoor astronomen een breder scala aan sterren krijgen die aarde-achtige buitenaardse werelden kunnen ondersteunen om te studeren, volgens de CfA. In plaats van oude sterren uit te sluiten bij het zoeken naar aardachtige planeten, kunnen ze in feite een tweede blik waard zijn.

Het is ook mogelijk dat exoplaneetjagers meer mega-aardes zullen vinden terwijl ze door het universum blijven zoeken. CfA-astronoom Lars A. Buchhave "vond een correlatie tussen de periode van een planeet (hoe lang het duurt om in een baan om zijn ster te draaien) en de afmeting van een planeet van rotsachtig naar gasvormig", wat betekent dat wetenschappers meer Kepler-10c- zouden kunnen vinden. zoals planeten als ze kijken naar banen met een langere tijdsperiode, volgens de CfA.