Jupiter Moon Europa kan watergeisers hebben die groter zijn dan de Everest

Jupiter's ijzige maan Europa kan uitbarsten met vluchtige pluimen water meer dan 20 keer de hoogte van Mt. Everest, zeggen wetenschappers.

Als deze gigantische waterhozen worden bevestigd, zouden ze een manier kunnen zijn om tekenen te ontdekken van elk leven dat in de ondergrondse oceaan zou kunnen bestaan, waarvan onderzoekers vermoeden dat Europa dat heeft, voegden wetenschappers daaraan toe. Ze werden gespot door recente en oudere afbeeldingen van Europa te vergelijken die door de Hubble-ruimtetelescoop werden genomen.

Europa is ongeveer zo groot als de maan van de aarde. Onder een ijzige korst van 10 tot 15 mijl (15 tot 25 kilometer), denken onderzoekers dat Europa een gigantische, kolkende oceaan heeft die misschien wel 160 mijl diep is. Omdat er leven is, vrijwel overal waar water op aarde is, hebben onderzoekers zich lang afgevraagd of Europa het leven zou kunnen ondersteunen. [Foto's: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]

"Een ondergrondse oceaan bij Europa biedt mogelijk alle voorwaarden voor microbieel leven - althans het leven dat we kennen", vertelde hoofdonderzoeker Lorenz Roth, een planetaire wetenschapper aan het Southwest Research Institute in San Antonio, Texas, aan ProfoundSpace.org.

Om meer te weten te komen over de Joviaanse maan, analyseerden wetenschappers ultraviolette beelden van Europa die de Hubble-ruimtetelescoop in november en december 2012 maakte, evenals oudere afbeeldingen die Hubble in 1999 nam. Ze concentreerden zich op het vinden van waterstof en zuurstof, de elementen waaruit ze bestaan water.

Het onderzoek werd vandaag onthuld (12 december) in het tijdschrift Science en wordt gepresenteerd tijdens de jaarlijkse American Geophysical Union-bijeenkomst in San Francisco.

De onderzoekers ontdekten pieken in waterstof- en zuurstofgehaltes in twee regio's op het zuidelijk halfrond van Europa. Computermodellen suggereren dat deze afwijkingen pluimen van waterdamp kunnen zijn die 125 mijl (200 km) hoog zijn. Deze stroomstoten waren relatief kort, slechts ongeveer zeven uur tegelijk te zien.

Deze pluimen spuiten blijkbaar als Europa bijna in zijn apocenter zit, of het verste punt van Jupiter, en zijn niet gezien als Europa bijna in zijn pericenter is, of het dichtst bij Jupiter. Dit suggereert dat Jupiter's zwaartekracht deze explosies kan veroorzaken - de aantrekkingskracht van Europa op zwaartekracht van Jupiter kan leiden tot getijdekrachten die ongeveer 1000 keer sterker zijn dan wat de aarde van onze maan voelt.

Het blijft onzeker waarom deze pluimen gebeuren wanneer Europa het verst van Jupiter verwijderd is, wanneer de zwaartekracht die het van de planeet ondervindt relatief zwak is. Misschien scheuren de barsten van de maan open wanneer de trek van Jupiter ontspant op Europa, waardoor waterdamp naar buiten stroomt.

De onderzoekers suggereren dat Europa's pluimen lijken op geisers op de maan Enceladus van Saturnus, die het sterkst lijken te barsten wanneer de maan het verst van zijn planeet af is.

"Europa is half zo ver weg als Enceladus, dus aardse waarnemingen van Europa's pluimen zullen een hogere resolutie en gevoeligheid bieden dan mogelijk is voor Enceladus," zei Roth.

Toekomstige waarnemingen zullen hopelijk deze ontdekking bevestigen en helpen bij het bepalen van de grootte, dichtheid, samenstelling en timing van Europa's pluimen, zei Roth. Door de samenstelling van deze pluimen te analyseren, kunnen onderzoekers de samenstelling van het binnenste van de maan scannen "zonder op Europa te landen en in de grond te boren", zei Roth.