Asteroid Oneven Paar: Spitting Space-Rock Duo Is Truly Bizarre

In de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter hebben wetenschappers een paar ruimterotsen ontdekt, gezamenlijk genaamd 288P, die zich niet gedragen als iets dat eerder in die regio werd waargenomen. De vreemde eigenschappen van de rotsen kunnen nieuwe aanwijzingen geven over de vorming van planeten in het zonnestelsel.

De twee asteroïden zitten in een baan om elkaar en spuwen ook waterdamp in de ruimte zoals kometen (die hun oorsprong hebben in de regio voorbij Neptunus). Veel asteroïden tussen Jupiter en Mars kunnen aanspraak maken op een van die kenmerken (een baan om elkaar draaien of damp vrijgeven), maar dit is de eerste keer dat onderzoekers een object met beide kenmerken hebben geïdentificeerd, aldus de onderzoekers.

"De uniciteit van 288P is de combinatie [van factoren]," vertelde Jessica Agarwal, hoofdauteur van een paper die het nieuwe onderzoek beschrijft, aan ProfoundSpace.org. [De vreemdste asteroïden in het zonnestelsel]

En de exclusieve mix van eigenschappen van 288P houdt daar niet op.

De eigenaardige rotsen werden aanvankelijk geïdentificeerd als een enkel object, maar follow-upobservaties door Agarwal en haar team onthulden dat 288P uit twee asteroïden bestaat, elk ongeveer 1 kilometer (0,62 mijl) breed, opgesloten in een baan. Nogmaals, er zijn veel asteroïden met hoofdgordel in die groottegroep, maar het team ontdekte ook dat de twee rotsen veel, veel verder uit elkaar cirkelen dan andere asteroïden van die omvang meestal doen.

De asteroïden in 288P cirkelen elkaar rond een afstand van ongeveer 100 km (ongeveer 62 mijl), of minstens 10 keer verder uit elkaar dan de modellen voorspellen dat ze zouden moeten zijn, zei Agarwal, die onderzoeker is aan het Max Planck Instituut voor onderzoek van het zonnestelsel in Duitsland. De banen van de rotsen zijn ook hoogst excentriek (betekenend zeer langwerpig eerder dan dichter bij een perfecte cirkel), een andere unieke eigenschap voor twee organismen met de grootte en de scheiding van 288P, bovengenoemde Argawal. De combinatie van orbitale kenmerken gevonden met 288P is "anders dan alle andere bekende [asteroïde] binaries," zei ze.

De evolutie van asteroïden

Waarom is de unieke combinatie van eigenschappen van 288P interessant voor onderzoekers?

Objecten in de asteroïdengordel zijn bijna volledig ongewijzigd gebleven sinds de vorming van de planeten. Daarom geven dingen als asteroïdesamenstelling aanwijzingen over het materiaal dat de planeten vormden. Als je de processen begrijpt die deze stenen vormen en veranderen, kunnen wetenschappers het verhaal van hoe planeten zich hebben gevormd, en andere belangrijke vragen, zoals waarom sommige planeten (zoals de Aarde) overvloedige hoeveelheden water hebben, samenstellen, terwijl andere dat niet doen.

De vreemde orbitale kenmerken van 288P suggereren dat meerdere factoren de beweging van deze twee objecten hebben beïnvloed, zei Agarwal. De meest verrassende bevinding zou zijn dat de komeetachtige activiteit op de asteroïden verantwoordelijk is. Het uitwerpen van waterdamp uit de komeet in de ruimte zou slechts een klein beetje op de twee stukken duwen, en misschien, na verloop van tijd, ze in deze extreme baan doen opleven.

"Als dat het geval is, kan het fundamenteel ons begrip van hoe asteroïden evolueren veranderen, dus hoe snel ze desintegreren en hun grootte veranderen," zei Agarwal. "En dit kan op zijn beurt ook ons ā€‹ā€‹begrip veranderen van hoe ze in het verleden zijn geëvolueerd ... [en] onze modellen van de initiële verdeling van asteroïden in de asteroïdengordel."

In 1996 maakten onderzoekers voor het eerst de detectie van waterdamp die uit een asteroïde in de band tussen Mars en Jupiter spuwde. Objecten in dit gebied zijn "hoofdriemenkometen" of "actieve asteroïden" genoemd (hoewel sommigen misschien stof in de ruimte spuwen in plaats van water). Eerder bleek dat de belangrijkste asteroïdengordel een kosmische woestijn was en dat water alleen te vinden was in oude ruimterots, inclusief kometen, die in de Kuipergordel voorbij Neptunus cirkelen. Onderzoekers hebben nu sterk bewijs dat Ceres, het grootste lichaam in de belangrijkste asteroïdengordel, enorme hoeveelheden bevroren water herbergt.

"[NASA's Dawn-sonde] heeft zeker aangetoond dat er waterijs in de asteroïdengordel zit", zei Agarwal. "De vraag is hoe gebruikelijk het is, we weten dat er ijs is geweest, we weten dat er ijs is, maar het is moeilijk om te zeggen hoeveel." [5 redenen om voor asteroïden te zorgen]

De ontdekking van hoofdriemkometen bood nieuwe mogelijkheden voor hoe planeten zoals de aarde hun water kregen, hoe water werd gedistribueerd in het vroege zonnestelsel en hoe het werd verplaatst toen de planeten vorm kregen, zei Agarwal. Die informatie golft naar onderzoeken van buitenaardse zonnestelsels en of het normaal is dat planeten grote hoeveelheden vloeibaar water bevatten, een belangrijk ingrediënt voor het leven.

Maar asteroïden zijn moeilijk voor onderzoekers om te bestuderen, simpelweg omdat deze ruimtesteen erg klein en erg zwak zijn. De Hubble-ruimtetelescoop kan sterrenstelsels zien die zich vele miljarden lichtjaren van elkaar bevinden, maar het kan amper objecten met de grootte van 288P oplossen.

Het verzenden van ruimtetuigen dichter bij deze lichamen om ze in meer detail te bestuderen, is daarom van onschatbare waarde voor het veld. Recente voorbeelden van dergelijk werk omvatten de Dawn-missie van NASA naar de asteroïdengordel; de Rosetta-missie van het Europees Ruimtevaartagentschap, die op een komeet in TK is geland; en NASA's Osiris-Rex-missie, die op weg is om een ā€‹ā€‹monster van een asteroïde te vangen en terug te sturen naar de aarde.

Het research paper verschijnt vandaag online (20 september) in Nature.