Saturnus Weird Hexagon Vortex Stuns op NASA Photo

Vergeet de ringen van Saturnus. Het juweel van het zonnestelsel heeft nog een verbluffende functie die alleen verre ruimtevaartuigen duidelijk kunnen zien: een rare zeshoekige vortex die al minstens 30 jaar boven de noordpool van Saturnus wervelt.

NASA's Cassini-ruimtevaartuig ving dit dramatische portret van Saturnus geometrische straalstroom in juli 2013 vanaf ongeveer 605.000 mijl (973.000 kilometer) van de planeet af. De afbeelding - die NASA deze week heeft uitgebracht - heeft een schaal van 58 kilometer (58 mijl) per pixel en kijkt naar de zonovergoten zijde van de ringen, vanaf ongeveer 33 graden boven het ringvlak.

Het raadselachtige, zeshoekige wolkenpatroon werd voor het eerst gezien door NASA's Voyager-missie in de vroege jaren 1980. Het was er nog steeds nadat Cassini in 2004 in een baan rond Saturnus aankwam na een lange reis van de Aarde dan begonnen in 1997.

Cassini begon zijn beste kijk op de zeszijdige jetstream te krijgen in augustus 2009, toen het zonlicht eindelijk begon te schijnen op het noordelijk halfrond van Saturnus aan het begin van de noordelijke lente van de planeet. (Saturnus duurt 29 jaar om een ​​baan rond de zon te voltooien en de seizoenen duren ongeveer zeven jaar.)

De draaikolk over Saturnus beslaat ongeveer 20.000 mijl (30.000 km) over de aarde, met luchtstromingen die 200 mph (ongeveer 322 km / u) rijden, volgens NASA. Andere planeten hebben jetstreams, maar astronomen hebben nergens anders zoiets als dit weerpatroon gezien. Wetenschappers denken dat de vortex zo lang heeft kunnen volhouden omdat Saturnus, een gasreus, geen landvormen heeft om te helpen bij het opbreken van stormen zoals bergen en ijskappen op aarde.

Vorig jaar, toen NASA zijn film met de hoogste resolutie van de golvende jetstream van Saturnus uitbracht, zeiden ruimtevaartambtenaren dat er eigenlijk kleinere wervels in de hoofdzeshoek zijn, sommige draaien in de tegenovergestelde richting. "Klein" is relatief. De grootste van deze kleine stormen strekt zich ongeveer 2.200 mijl (3.500 km) uit - twee keer zo groot als de grootste orkaan die op aarde is geregistreerd.