Saturnus ringen dwerg Tiny Moon Mimas in verbluffende NASA foto

Saturnus en zijn ringen stralen een statige aanwezigheid uit in deze verbazingwekkende foto van NASA's Cassini-ruimtevaartuig, waardoor het gemakkelijk is om de kleine maan in de linkerbenedenhoek van het uitzicht over het hoofd te zien.

De maan, de ijzige satelliet Mimas van Saturnus, lijkt klein in vergelijking met de enorme ringen van de zesde planeet tegen de zon. Mimas, met een breedte van 396 km kan in feite veel zwaarder wegen dan de ringen. De schijven rondom Saturnus bestaan ​​uit minuscule, aan ijs gebonden deeltjes die zich in een relatief dun vlak verspreiden - hooguit de hoogte van een huis. Experts geloven dat de totale massa van de banden ietwat kon opwegen tegen Mimas, of, in een grimmige vergelijking, slechts een fractie van de massa van de kleine maan weegt. [Zie meer foto's van de glorieuze ringen van Saturnus]

Terwijl Cassini zijn missie naar Saturnus beëindigt, zal het de ringen van de planeet laten grazen, zodat wetenschappers hun massa kunnen meten door de radiosignalen van het ruimtetuig te volgen.

Deze afbeelding, die NASA op maandag (28 november) uitbracht, werd feitelijk vastgelegd door Cassini's groothoekcamera op 21 juli. Het toont de zonovergoten kant van de ringen van Saturnus vanuit een hoek van bijna 6 graden boven de ringen. Op het moment dat het beeld werd genomen, was Cassini bijna 600.000 mijl (910.000 km) van de planeet in een fase (of sun-Saturnus-ruimtevaartuighoek) van 31 graden. De afbeeldingsschaal is 34 mijl (54 km) per pixel.

Cassini verliet de aarde voor Saturnus in 1997 en heeft vele ontdekkingen gedaan sinds het bereiken van de geringde planeet in 2004. Het ruimtevaartuig heeft gegevens verzameld voor bijna 20 jaar (inclusief zijn cruise naar Saturnus) en zal doorgaan met het ophalen van nog nooit eerder geziene details van de planeet en zijn ringen tot het einde. Bij het begin van de grote finale in april 2017, zal Cassini de ringen van Saturnus vanaf iets meer dan 1.600 km fotograferen voordat het team zijn afdaling naar de grote planeet gepland heeft in september 2017 om de potentieel bewoonbare manen van Saturnus te beschermen.

De Cassini-missie, een samenwerking tussen NASA, ESA (het Europees Ruimtevaartagentschap) en het Italiaanse ruimteagentschap, werd ontworpen en wordt beheerd door het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, terwijl het centrum voor beeldbewerkingscentra zich bevindt bij het Space Science Institute in Boulder. , Colorado.