Verrassing! Pluto heeft blauwe luchten (foto)

Hoe meer wetenschappers over Pluto leren, hoe interessanter de dwergplaneet wordt.

Tijdens zijn historische vlucht van Pluto afgelopen juli ontdekte het ruimtevaartuig New Horizons van NASA torenhoge ijsbergen en enorme gletsjers op het ijslichaam. En nu laten flyby-beelden die onlangs naar huis zijn gestraald door New Horizons onthullen dat de verre dwergplaneet een blauwe lucht heeft die vergelijkbaar is met die van de aarde.

"Wie had een blauwe lucht in de Kuipergordel verwacht?" New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern van het Southwest Research Institute (SwRI) in Boulder, Colorado, zei vandaag in een verklaring (8 oktober). De Kuipergordel is de ring van ijzige lichamen die buiten de baan van Neptunus ligt. "Het is glorieus." [Destination Pluto: NASA's New Horizons Mission in Pictures]

De nieuw ontvangen afbeelding is de eerste kleurenfoto van de missie van Pluto's atmosfeer, aldus teamleden. (New Horizons stuurden sfeerfoto's naar huis kort na de close-up van 14 juli, maar ze waren allemaal in zwart-wit.)

De blauwe kleur komt van complexe organische moleculen in de atmosfeer van Pluto, tholines genaamd, die waarschijnlijk grijs of rood zijn, maar licht verspreiden in blauwe golflengten, aldus New Horizons-teamleden. Hetzelfde basisfenomeen verklaart waarom de hemel van de aarde blauw is.

"Die opvallende blauwe tint vertelt ons over de grootte en samenstelling van de neveldeeltjes," zei Mission-lid Carly Howett, ook van SwRI, in dezelfde verklaring. "Een blauwe lucht is vaak het resultaat van verstrooiing van zonlicht door heel kleine deeltjes, op aarde zijn het heel kleine stikstofmoleculen."

Ultraviolette straling van de zon breekt stikstof en methaan uit elkaar, hoog in Pluto's dunne maar verlengde atmosfeer, waardoor tholines en andere gecompliceerde moleculen zich kunnen vormen, aldus onderzoekers. De tholins drijven uiteindelijk naar Pluto's oppervlak, wat verklaart waarom de dwergplaneet een roodachtig bruine tint heeft.

Deze tholins vestigen zich meestal op secties die zijn samengesteld uit stikstof en andere exotische stoffen (althans voor degenen met op de aarde gebaseerde gevoeligheden). Maar sommige gebieden van blootgesteld waterijs bestaan ​​wel op het oppervlak van Pluto, onthullen de nieuw ontvangen New Horizons-gegevens.

Wetenschappers van de missie zeiden dat ze niet zeker weten waarom het waterijs opduikt op de plek waar het zich bevindt - meestal in enkele van de meest rode streken op Pluto.

"Ik ben verrast dat dit waterijs zo rood is", zei Silvia Protopapa, lid van het wetenschapsteam, van de Universiteit van Maryland. "We begrijpen nog niet de relatie tussen waterijs en de roodachtige tholinekleurstoffen op het oppervlak van Pluto."

New Horizons stuurde een klein deel van zijn flyby-gegevens terug kort na de epische ontmoeting, maar bewaarde het grootste deel van deze schat aan boord voor latere transmissie. Het ruimtevaartuig begon de hele dataset vorige maand terug te sturen naar de missiebeheersing; alles zou tegen het einde van 2016 op de grond moeten zijn, hebben teamleden gezegd.

New Horizons bevindt zich momenteel 3,1 miljard mijl (5 miljard kilometer) van de aarde en is in goede gezondheid. Het missieteam wil begin 2019 een flyby uitvoeren van een tweede, veel kleiner object van Kuiper Belt als de NASA een uitgebreide missie voor het ruimtevaartuig goedkeurt en financiert.