NASA's James Webb Space Telescope zou meer vertragingen en kostenoverschrijdingen kunnen tegenkomen, waarschuwt GAO

CAPE CANAVERAL, Florida - James Webb Space Telescope van NASA wordt geconfronteerd met de grote waarschijnlijkheid van extra vertragingen waardoor de telescoop de kostenlimiet zou kunnen overschrijden, waarschuwde de Amerikaanse Government Accountability Office in een rapport van 28 februari.

Het rapport, de zesde in een reeks jaarlijkse evaluaties van de vlaggenschip astronomie-missie afgeleverd aan het Congres, concludeerde dat er weinig planningsreserve overblijft in de ontwikkeling van het ruimtevaartuig, waardoor vertragingen in de lancering na juni 2019 waarschijnlijk zijn.

JWST was al enkele jaren op de goede weg voor een lancering in oktober 2018. Maar in september 2017 kondigde NASA aan dat het de lancering tot maart-juni 2019 uitstelde nadat het sluiten van ruimtevaartuigontwikkelingsactiviteiten langer duurde dan verwacht. [Building the James Webb Space Telescope: A Photo Tour]

Het nieuwe startvenster bezorgde de missie nog eens vier maanden aan planningsreserve. De GAO merkte echter in haar rapport op dat niet lang na de aankondiging van de nieuwe lanceringsdatum, projectmanagers vernamen dat Northrop Grumman nog eens drie maanden nodig zou hebben "als gevolg van lessen die werden getrokken uit het uitvoeren van inzetoefeningen van het ruimtevaartuigelement en de zonnekap", delen van de het algehele observatorium waar het bedrijf aan werkte terwijl NASA haar optische systeem en instrumenten aan het testen was.

Na rekening te houden met "sommige planningsrendementen", zei de GAO dat JWST 1,5 maand planningsreserve over heeft. "Gezien de resterende integratie- en testwerkzaamheden die voor ons liggen," concludeerde het, "zijn we van mening dat extra vertragingen in de startdatum van het project waarschijnlijk zijn."

Projectmedewerkers hebben eerder problemen met de stuwraketten van het ruimtevaartuig en de zonnekap, vijf lagen Kapton-materiaal dat na de lancering ter grootte van een tennisbaan zal worden ingezet om de telescoop koud te maken, bijgedragen aan de slip bij de lancering van JWST van oktober 2018 tot de lente van 2019. Boegschroeven moesten worden verwijderd om defecte kleppen op te knappen, terwijl de inzet en herverpakking van de zonnekap langer duurde dan verwacht.

"Het feitelijke moeilijkere deel implementeert het niet, in termen van tijd, maar vouw het weer samen," zei Scott Willoughby, vice-president en programmamanager voor JWST op Northrop Grumman, over de zonnekap in een interview in januari. "De implementatie duurde een paar weken, maar het vouwen duurt bijna twee maanden."

In het GAO-rapport werd ook opgemerkt dat Northrop tijdens de inzet van de zonneschermen verschillende tranen ontdekte in het materiaal dat het aan 'fout in het vakmanschap' toeschreef. Die tranen kunnen worden gerepareerd maar kunnen meer planningsreserve in beslag nemen. Een kleine verandering in het ontwerp van een membraanspanningssysteem is gepland om een ​​bijval te verhelpen die tijdens een test is opgetreden, maar het rapport zei dat niet bekend was of dat ook van invloed zou zijn op het algemene schema.

Northrop Grumman heeft nu personeel dat werkt aan JWST in drie ploegen, 24 uur per dag, wat volgens het rapport "de flexibiliteit van het schema verder beperkt". Het personeelsbestand van het bedrijf dat sinds september jongstleden is toegewijd aan JWST, was bijna vijf keer zo hoog als oorspronkelijk was voorspeld, bij ongeveer 500 voltijdsequivalenten. Dat resulteert in hogere kosten die programmareserves uithollen.

Extra vertragingen, aldus het rapport, zouden JWST in gevaar kunnen brengen door een kostenlimiet van $ 8 miljard, vastgesteld door het Congres, te overschrijden toen het een "replan" van de missie in 2011 goedkeurde, toen de missie door eerdere kostenstijgingen dreigde te worden geannuleerd.

"Onder de replan van 2011 plaatste het Congres een plafond van $ 8 miljard op formulerings- en ontwikkelingskosten, maar eventuele lange vertragingen na het nieuwe startvenster - wat, zoals eerder opgemerkt, waarschijnlijk zijn - plaatsen het project met het risico deze limiet te overschrijden," de GAO gesloten in het rapport.

NASA heeft geen bijgewerkte planning verstrekt voor de lancering van JWST na het raam van maart tot juni 2019. Tijdens een hoorzitting in december van het subcomité Huisruimte zei Thomas Zurbuchen, NASA medewerker voor wetenschap, dat een bijgewerkte lanceringsdatum zou komen na een onafhankelijke beoordeling dan gepland voor januari. De GAO zei dat het senior management van NASA formeel een nieuw startvenster zal identificeren nadat het is geïnformeerd over de resultaten van de onafhankelijke beoordeling in 'begin 2018'.

"Het schema blijft ons uitdagen," zei Greg Robinson, assistent-adjunct-beheerder voor programma's in het Directoraat van de Wetenschapsmissie van de NASA, van JWST tijdens een presentatie op het 45e Ruimteregister op 28 februari, kort voor de release van het GAO-rapport. "We gaan proberen om het in de komende anderhalf jaar of zo te lanceren."

De GAO stelde ook vast dat de huidige uitdagingen waarvoor JWST zich geplaatst zag mogelijk eerder waren geïdentificeerd als NASA een aanbeveling uit een eerder rapport had gevolgd om een ​​gezamenlijk kosten- en planningsbetrouwbaarheidsniveau (JCL) bij te werken, dat het beschrijft als "een punt-in-tijd schatting dat , omvat onder andere alle kosten en planningselementen en bevat bekende en kwantificeerbare risico's. " NASA had ingestemd met een aanbeveling om dit te doen in een rapport uit december 2012, maar nooit gevolgd.

"Een bijgewerkte JCL kan de huidige planning vertragingen hebben verbeeld, die proactief door het project konden worden aangepakt", concludeerde het GAO-rapport.