Halleys komeet werd gespot door oude Grieken

De oude Grieken zagen de komeet van Halley waarschijnlijk voorbij komen in 466 v.C., en duwden de vroegste gedocumenteerde waarneming van de komeet al meer dan 200 jaar terug, heeft een nieuwe studie gevonden.

En een meteoriet trof Noord-Griekenland terwijl de komeet in de lucht brandde, waardoor het inzicht van de Ouden in de kosmos werd verstoord, blijkt uit het onderzoek.

"Het ziet eruit als een veelbelovend verslag van de komeet," zei Daniel Graham, een professor in de filosofie aan de Brigham Young University, die hoofdauteur van de studie was. "Het bewijs is allemaal zeer consistent met die van Halley."

De toekomst en het verleden van Halley in kaart brengen

Halley is al duizenden jaren een vaste bezoeker van de hemel. Wanneer de komeet om de 74 tot 79 jaar in de buurt van onze planeet reist, is hij helder genoeg om met het blote oog te worden gezien. De laatste dichte pas was in 1986, en de volgende moet in 2061 zijn. [Foto van de komeet van Halley.]

In 1705 suggereerde de Engelse astronoom Edmond Halley dat een komeet die in 1682 werd gezien dezelfde was die in 1531 en 1607 de hemel verlichtte. Hij voorspelde verder dat hij in 1758 zou zijn. Toen dit gebeurde, kreeg de komeet zijn naam.

Wetenschappers voorspellen het uiterlijk van Halley sindsdien.

Ze kunnen ook achterwaarts in de tijd casten, en "retrodictions" maken om te berekenen wanneer en waar Halley's komeet in het verleden zou zijn verschenen. Veel van deze kunnen worden bevestigd met historische gegevens. Babylonische en Chinese documenten bevestigen bijvoorbeeld de berekeningen dat Halley de aarde passeerde in 87 voor Christus, 164 voor Christus. en 240 voor Christus, zeggen wetenschappers.

"De voorspellingen voor 240 voor Christus zijn geweldig," zei co-onderzoeker Eric Hintz, een astronoom bij BYU in Provo, Utah. "Ze hebben het echt op het juiste deel van de hemel gepind."

Het record terug duwen

De 240 B.C. waarneming door Chinese astronomen was de vroegst bevestigde waarneming van Halley's komeet. Maar oude Griekse documenten beschrijven een komeet die Halley zou kunnen zijn, bezoekend in 466 voor Christus.

De Griekse geschriften beschrijven vooral een andere dramatische astronomische gebeurtenis van dat jaar: een meteoriet ter grootte van een "wagonlading" die in het noorden van Griekenland viel. Aristoteles schreef 100 jaar later over de meteoriet; Pliny, die vijf eeuwen na de gebeurtenis schreef, deed het ook.

Sommige van deze accounts, inclusief die van Aristoteles, vermelden dat een komeet de lucht verlichtte toen de meteoriet toesloeg. Deze informatie is consistent met de wiskundige modellen, die suggereren dat Halley in 466 voor Christus door de aarde vloog.

Om te bepalen of deze komeet eigenlijk Halley was, hebben Graham en Hintz bestaande astronomische modellen uitgebreid met niet alleen informatie over de baan van Halley, maar ook details over de zichtbaarheid ervan.

"We hebben hun orbitaal-elementberekeningen genomen en geprobeerd te extrapoleren waar Halley's komeet vanaf de aarde zichtbaar zou zijn geweest", vertelde Hintz aan ProfoundSpace.org. "We wilden weten, konden de Griekse waarnemers het gezien hebben?"

Hun antwoord: Ja.

Het model suggereerde niet alleen dat Halley tijdens die pass zichtbaar was geweest voor de Grieken, het projecteerde correct dat de lichtshow ongeveer 75 dagen zou hebben geduurd - een ongewoon lang raam - in overeenstemming met observaties van de oude Griekse schrijver Daimachus.

"Het werd een heel vreemd pad," zei Hintz. "Halley is inderdaad mogelijk al 70 of 75 dagen zichtbaar."

De onderzoekers berekenden ook dat de staart van Halley erg groot zou zijn geweest, waardoor er veel vallende sterren zouden ontstaan, omdat het puin van de staart door de atmosfeer van de aarde vloog. Dit detail wordt ook opgenomen door Daimachus. (Maar er is geen bewijs dat de wagenlading-meteoriet uit Halley kwam, of dat de komeet de aanval veroorzaakte.)

Slechte administratie

Toch is het bewijs dat de oude Grieken de pas van Halley hebben geregistreerd niet overtuigend, zeggen de onderzoekers. Om helemaal zeker te zijn, zouden onderzoekers meer details nodig hebben, zoals welke sterrenbeelden de komeet verscheen en wanneer.

Dat is het soort dingen dat de nauwgezette Babyloniërs en Chinezen een paar eeuwen later in hun verslagen voor Halleys passen noteerden. Maar de Grieken waren niet zo gedetailleerd gericht, dus het is onwaarschijnlijk dat deze informatie zal bestaan ​​voor de 466 B.C. komeet.

"De Grieken hadden grote fysieke modellen van de hemel, maar ze waren slecht in het maken van observaties," zei Graham. "Hun empirische vaardigheden waren niet zo goed."

Naar een beter begrip van de kosmos

Zelfs als ze getuige waren van Halleys pas, begrepen de Grieken waarschijnlijk niet wat de komeet eigenlijk was. Veel Griekse denkers van de dag geloofden dat kometen optische illusies waren of het resultaat van vreemd weer, zei Graham. Aristoteles bijvoorbeeld associeerde kometen met winderige omstandigheden.

Dit gebrek aan begrip duurde duizenden jaren. Gedurende een groot deel van de menselijke geschiedenis werden kometen beschouwd als bovennatuurlijke objecten die doemdenken waren.

Toen Halley verscheen in NAAM 1066, stalen de Engelsen zich bijvoorbeeld voor tegenslag. Hun angsten werden bevestigd toen de Noormannen van Willem de Veroveraar ze later in het jaar versloegen tijdens de Slag bij Hastings, waarbij koning Harold II in het proces werd vermoord. De komeet is te zien in het Tapijt van Bayeux, een middeleeuws kunstwerk dat de invasie van de Normandiërs beschrijft.

Maar de gebeurtenissen van 466 B.C. heeft de Grieken geholpen bij het ontwikkelen van een beter begrip van het universum, aldus de onderzoekers. Vooral de meteorietenstaking had een blijvende invloed op het Griekse en astronomische denken.

De overblijfselen van de ruimtesteen op de grond werden een toeristische attractie voor de komende 500 jaar.

"Voor die tijd zijn er geen aanwijzingen dat de Grieken zelfs wisten dat er meteoren waren," zei Graham. De Grieken hadden vallende sterren gezien maar beschouwden hen als vreemde uitingen van het weer, voegde hij eraan toe.

De meteoriet hielp de Grieken ook begrijpen dat hemelse lichamen zwaar en massief zijn - niet etherisch en wolkachtig, zoals veel mensen hadden geloofd, zei Graham. De theorie van de zware lichamen was vooruitgeschoven vóór de meteorietstaking door de grote denker Anaxagoras, die bekend staat om het voorstellen dat de zaden van het leven in de hele kosmos bestaan.

Toen mensen de ruimterots zagen, hadden ze de neiging zich te wenden tot de wetenschappelijke verklaringen van Anaxagoras, en niet tot boze goden en godinnen.

"Ik vind het echt interessant dat de meteoor niet werd geassocieerd met mythologische verhalen," zei Graham. "De krantenkoppen op dat moment gingen allemaal over de wetenschappelijke verklaring."

De onderzoekers rapporteerden hun bevindingen in het juli-nummer van Journal of Cosmology.

  • Galerij: The Greatest Comet Images
  • Video: Comets Through Time: Mythy and Mystery
  • Galerij: Impact Craters: Earth and Beyond