Verkwikkende NASA-budgettaire krachtsporten

Het voorstel van de Amerikaanse president Barack Obama om NASA-uitgaven terug te brengen tot het laagste niveau sinds 2008, brengt de druk op planetaire wetenschap en andere agency-activiteiten met zich mee om een ​​massaal overbudgette ruimtetelescoop en een door het Congres gemandateerde heavy-liftraket te accommoderen, terwijl de financiering voor een controversiële commercial wordt verdubbeld. bemanningsinitiatief.

Obama diende het laatste uitgavendeel van zijn huidige vierjarige termijn op 13 februari in bij een diep verdeeld Congres, dat waarschijnlijk geen 2013-begroting zal halen vóór een verkiezing in november als referendum over belastingen en uitgaven.

NASA-beheerder Charles Bolden was een van de senior executives van de overheid die op 13 februari werd opgeroepen om de deugden te prenten van hun respectieve porties van een begrotingvoorstel van $ 3,8 biljoen dat volgens het Witte Huis de totale discretionaire uitgaven naar het laagste niveau in 10 jaar houdt. NASA's voorgestelde aandeel van 17,71 miljard dollar, een daling van 5,4 procent ten opzichte van de hoogwatermarkering in 2010, vertegenwoordigt slechts de vierde keer sinds 1999 dat een president heeft opgeroepen tot het verminderen van het budget van NASA.

"Het lijdt geen twijfel dat er harde beslissingen genomen moesten worden, hier bij de NASA en heel de overheid," vertelde Bolden de verslaggevers tijdens een begrotingstoewijzing op het hoofdkantoor van het agentschap in Washington, DC. "Ons budget is stabiel en ons in staat om een ​​divers aanbod te ondersteunen portfolio van menselijke exploratie, technologieontwikkeling, wetenschap, luchtvaart en educatie. " [De 10 grootste wetenschappelijke missies van NASA]

Een van de prioriteiten die worden ondersteund in het voorstel van de NASA-begroting nu voor het Congres:

  • Bijna $ 3 miljard voor de Congressionally gemandateerde Space Launch System (SLS) heavy-lift raket, Orion deep-space capsule en aanverwante grondsystemen en infrastructuur. NASA moet nog een missie voor deze voertuigen definiëren.
  • Bijna $ 830 miljoen voor het Commercial Crew Program, waarop NASA rekent om de Amerikaanse toegang tot het internationale ruimtestation te herstellen.
  • Ongeveer $ 700 miljoen voor het Space Technology-programma, $ 125 miljoen meer dan dit jaar.
  • Ruwweg $ 630 miljoen voor de James Webb Space Telescope (JWST), waarvan het Congres vorig jaar dreigde te stoppen vanwege enorme kostenoverschrijdingen. De toename van $ 109 miljoen was nodig om de nu $ 8.8 miljard belangrijke vlaggenschipmissie op koers te houden voor 2018.

Het aanpassen van deze prioriteiten dwong NASA om bezuinigingen elders te accepteren.

Wetenschap

De afdeling Planetary Science van de Science Mission Directorate, de portefeuille van $ 1,5 miljard die volgend jaar onder het 1,2 miljard dollar valt in het plan van de president en die tot 2017 blijft dalen, werd het zwaarst getroffen.

Er zijn geen gegarandeerde nieuwe starts in dat tijdsbestek; de planning voor een vlaggenschip-klasse missie naar Europa of een andere buitenplaneetbestemming is voor onbepaalde tijd ingediend, en een maanwetenschappelijke campagne geïnitieerd wanneer NASA nog steeds van plan is om astronauten naar de maan terug te sturen, gaat weg.

Controversiëler is dat de uitgaven aan robottexploratie op Mars volgend jaar met bijna 40 procent zouden dalen, met verdere grote reducties gepland voor 2014 en 2015.

Het krimpende budget voor Mars-exploratie weerspiegelt een terugtrekking uit plannen om samen te werken met Europa aan een paar missies die in 2016 en 2018 zouden worden gelanceerd om de weg vrij te maken voor het ophalen van monsters van de Rode Planeet.

Met NASA's Mars-laboratoriumlaboratoriumrover van $ 2,5 miljard die in augustus op het land zou landen, zou de $ 600 miljoen Mars Atmosphere en Volatile Evolution (MAVEN) -lancering eind volgend jaar lanceren en een andere Mars-missie in de running voor de Discovery 12-vluchtmogelijkheid, zei Bolden dat NASA een time-out om een ​​nieuwe Mars-verkenningsstrategie te ontwikkelen die wetenschap en menselijke ruimtevluchtdoelen samenvoegt met het oog op het samenleggen van goedkopere missies voor 2018 en 2020.

Een aanzienlijk deel van het door NASA ingekrompen planetaire wetenschapsbudget zou de verdere ontwikkeling van vier door de VS geleide ruimtemissies financieren. Twee van deze - MAVEN en de maan-gebonden Lunar Atmosphere en Dust Environment Explorer (LADEE) - zijn gepland om te lanceren in 2013. De andere twee - de $ 900 miljoen Osiris-Rex asteroïde sample-return missie en een Discovery 12-missie die zal zijn geselecteerd deze zomer - zou lancering in 2016.

De begroting 2013 voorziet ook in een Joint Robotics-programma van $ 10 miljoen per jaar voor onderzoek dat volgens NASA 'instrumenten zou ontwikkelen die relevant zijn voor menselijke verkenning buiten de baan om de aarde.'

LADEE zal het kortstlevende Lunar Quest-programma afsluiten. Het ruimtevaartuig van $ 175 miljoen staat gepland voor een missie van zes maanden waarvan de oorspronkelijke doelstellingen, het verzamelen van data-ingenieurs, zouden zijn om maanposten en robots te ontwerpen die geschikt zijn voor de stoffige omgeving van de maan.

NASA's afdeling Astrophysics zou ondertussen het budget enigszins zien dalen tot $ 660 miljoen. Dat cijfer omvat niet de $ 628 miljoen die wordt gezocht voor het JWST-programma, dat nu rechtstreeks rapporteert aan NASA Associate Administrator Chris Scolese, het derde in het commando van het bureau. [Foto's: De opvolger van Hubble, de James Webb-ruimtetelescoop]

Het budget van de Astrophysics Division is grotendeels gericht op het uitvoeren van ongeveer tien missies, waaronder de onlangs gerenoveerde Hubble Space Telescope en de Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy - een 747-jetliner uitgerust met een telescoop die nog steeds wordt ontwikkeld, zelfs wanneer wetenschappelijke vluchten beginnen.

De planning voor de Wide-Field Infrared Survey Telescope, de grootste grootschalige missie van de astrofysica-community na JWST, is opgeschort na het verzamelen van $ 3 miljoen in 2011 om van start te gaan.

Projecten die nog in de boeken zitten, zijn de NuSTAR-telescoop ter waarde van $ 170 miljoen die dit voorjaar wordt gelanceerd, een nieuwe Small Explorer-klasse-missie genaamd Gravity en Extreme Magnetism die eind 2014 van start gaat, en de voltooiing van een instrument dat NASA bouwt voor het ruimtevaartuig Astro-H in Japan.

NASA's activiteiten op het gebied van aardwetenschappen en heliofysica zijn beter dan astrofysica en robotachtige planetaire exploratie in het voorstel van 2013. Beide klimaatgerichte bezigheden zouden een bescheiden financieringstoename zien.

De Earth Science Division zou tot en met 2015 blijven groeien, naarmate de Landsat Data Continuity Mission, Global Precipitation Measurement-satelliet, Soil Moist Active-Passive-missie en IceSat-2 in de richting van de lancering gaan.

Het werk aan de Orbiting Carbon Observatory-2 (OCO-2), een kopie van een in 2009 verloren satelliet in de eerste back-to-back Taurus XL raketfouten, zal naar verwachting op tijd voor een lancering in 2013 worden afgerond. Maar NASA zegt dat de overstap naar een andere raket voor OCO-2 de lancering tot 2015 kan vertragen, wat aanzienlijke kosten met zich meebrengt.

NASA verwacht ook later dit jaar een Earth Science-missie van de Venture Class kleine satelliet te lanceren die in 2017 van start zou kunnen gaan. Selectie van het eerste Mission-of-Opportunity-instrument van de Venture Class-programma - zo genoemd omdat het een lift zou maken op niet-NASA-ruimtevaartuigen - is gepland voor 2013.

Een aantal van de grotere voorgestelde missies in de aardwetwacht van de NASA, waaronder Ascends, Clarreo, Desdyni en de GRACE Follow-On, worden geconfronteerd met extra budgetgestuurde vertragingen van één tot twee jaar of meer.

Heliophysics is iets van een lichtpuntje in een verder somber wetenschappelijk budget. De Solar Probe Plus-missie van $ 1,4 miljard staat op de goede weg, terwijl NASA ernaar streeft het budget in 2013 te verdubbelen tot $ 112 miljoen en het te blijven volgen tot eind 2018.

Evenzo is NASA van plan om zich bij het Europese Ruimtevaartagentschap op de Solar Orbiter Collaboration aan te sluiten. Het aandeel van NASA in die missie van 2017, die de lancering en twee instrumenten omvat, zal naar verwachting $ 400 miljoen bedragen.

De uitgaven voor de Magnetospheric Multiscale-missie van $ 860 miljoen stijgen ook in 2013, hoewel niet zoveel als eerder werd voorspeld, omdat NASD's Goddard Space Flight Center de ontwikkeling van het vier identieke ruimteschip op tijd klaar heeft voor een lancering in 2015.

NASA is ook van plan om in september de $ 680 miljoen Radiation Storm Belt Probes-missie te lanceren, gevolgd door de $ 170 miljoen Iris-satelliet medio 2013. Het bureau is ook van plan de ontwikkeling van de volgende Heliospheric Explorer-missie volgend jaar te selecteren en te beginnen.

Over het geheel genomen zou het budget van de heliofysica stijgen tot $ 647 miljoen - een stijging van 4 procent - en gedurende enkele jaren op dat niveau blijven.

Menselijke ruimtevlucht

William Gerstenmaier, assistent-beheerder van NASA's Directorium voor menselijke exploratie en operationele missies, zei dat zijn gedeelte van het budget van bijna 8 miljard dollar meer geld bevat voor operaties van het International Space Station, upgrades van ruimtecommunicatienetwerken en de aankoop van een derde tracking- en gegevensrelaisatelliet van Boeing Space & Intelligence Systems. [Foto's: het internationale ruimtestation bouwen]

Bijna de helft van de begroting van Gerstenmaier voor 2013 is gereserveerd voor de SLS, Orion en het Commercial Crew Program, dat voorstellen doet voor een inspanning van 21 maanden gericht op het op schema houden van ten minste twee concurrerende ruimtevaartuigen in 2017.

Van de gevraagde $ 3 miljard voor SLS en Orion zou ongeveer 10 procent worden besteed aan gerelateerde grondsystemen, infrastructuur en andere activiteiten. Als gevolg hiervan zou de financiering die direct beschikbaar is voor SLS- en Orion-voertuigontwikkeling ongeveer $ 325 miljoen lager uitvallen dan het niveau dat het Congres voor 2012 heeft goedgekeurd. Gerstenmaier zei dat het budget voldoende is om beide op schema te houden voor een onbemande testlancering voor 2017.

Het budget van het Commercial Crew Program zou intussen met meer dan $ 420 miljoen stijgen, waarmee het niveau dat NASA vorig jaar zonder succes voor het programma had aangevraagd, bijna was bereikt.

Phil McAlister, NASA's directeur van commerciële ruimtevluchtontwikkeling, zei dat als het Congres het verzoek van de commerciële bemanning halveert, net als vorig jaar, het programma misschien niet de moeite waard is, omdat de voertuigen misschien niet op tijd klaar zijn om het ruimtestation te ondersteunen. [Top 10 privé ruimteschepen op weg naar de realiteit]

"Ik zou zeggen dat het niet veel zin heeft om dit programma te doen," vertelde McAlister aan verslaggevers op 14 februari in Cocoa Beach, Florida. "Slechts één testvlucht zal waarschijnlijk een paar honderd miljoen dollar zijn. dat is de financiering van je hele jaar, toch? Het is echt niet logisch op dat soort financieringsniveau. Als we het gevoel hadden dat dat alles was wat we konden krijgen, zouden we het programma zeker opnieuw moeten evalueren. "

De grote toename van het commerciële personeel ging niet verloren bij Sen Kay Bailey Hutchison (R-Texas), een senior lid van het Kredietcomité van de Senaat en een sterke financier van SLS en Orion. "De overheid blijft vasthouden aan het verminderen van SLS en Orion om commerciële bemanning te betalen in plaats van beide te accommoderen," zei Hutchison in een persbericht van 13 februari.

Senator Bill Nelson (D-Fla.), Een frequente bondgenoot van Hutchison op NASA-aangelegenheden, wierp het verzoek van de administratie op als een "gebalanceerde benadering" van de menselijke ruimtevlucht. Hij vertelde deelnemers aan de Commercial Space Transportation Conference van de Federal Aviation Administration op 16 februari dat hij het Commercial Crew Program graag zou willen financieren boven de $ 406 miljoen die het voor 2012 heeft ontvangen.

Nelson zei dat een succesvolle lancering van de onbemande Dragon-capsule van SpaceX aan het ruimtestation dit voorjaar zou pleiten voor meer financiering. "Als dat in april gebeurt, zal dat op het juiste moment kloppen, want dat is ongeveer de tijd dat de beslissingen beginnen te worden gemaakt met betrekking tot kredieten," zei hij.

Of het Congres het toewijzingsproces afrondt vóór de algemene verkiezingen van november is een andere zaak.

"Ik denk dat de meest waarschijnlijke uitkomst geen budget is en misschien een voortdurende resolutie voor het hele fiscale jaar 2013, omdat het allemaal te maken heeft met verkiezingen in het verkiezingsjaar", zegt John Logsdon, een ruimtevaartdeskundige aan de George Washington University.

Howard McCurdy, een hoogleraar aan de Amerikaanse Universiteit, was het daarmee eens. "Ik betwijfel of een van de controversiële rekeningen vóór november zal worden ingevoerd", vertelde hij Space News.

Als het Congres faalt, zoals het de afgelopen jaren herhaaldelijk heeft gedaan om de uitgavenwetgeving vóór 1 oktober van het nieuwe fiscale jaar uit te vaardigen, zouden de NASA en andere federale agentschappen op het huidige niveau worden gefinancierd tot een hervormd congres en wie het Witte Huis wint. overeenstemming bereiken over een nieuw budget.

McCurdy twijfelt er bijvoorbeeld aan dat NASA onder dit scenario vooruit zou komen.

"Als er iets is, gaat het budget van de NASA omlaag," zei hij. "Welkom in de nieuwe realiteit."

Space News correspondent Irene Klotz bijgedragen door Cocoa Beach, Fla.