Seeds of Life Found Near Saturn

Dit verhaal is bijgewerkt om 15.30 uur. ET.

Een snortest van waterdamp die uit de maan van Saturnus spuwt, enceladus, laat zien dat het strompelt met organische moleculen, waardoor de mogelijkheid van leven dat ergens in het Saturnus-systeem bestaat, toeneemt.

Wetenschappers zijn geïntrigeerd door de maan sinds de fontein van water voor het eerst werd gespot in 2005. Nu hebben ze daar een soep van prebiotisch materiaal gevonden, vergelijkbaar met wat in kometen wordt gevonden, uit een analyse van gegevens die door het Cassini-ruimtevaartuig zijn verzameld.

Niemand weet echt hoe het leven begon, maar astrobiologen veronderstellen dat het chemicaliën vereiste zoals geproefd door Cassini, een beetje vloeibaar water en een onbekende vonk.

Hunter Waite, een hoofdonderzoeker van Cassini aan het Southwest Research Institute (SWRI) in San Antonio, zei dat de nieuw begrepen compositie van Enceladus voorgaande noties van Saturnus en zijn manen zou moeten aanwakkeren.

"Deze bevindingen zullen mensen er zeker toe brengen nieuwe vragen te stellen over de vorming van het Saturn-systeem", vertelde Wait ProfoundSpace.org. "Het astrobiologische potentieel van het Saturn-systeem is maar een fractie gestegen."

Cassini maakte zijn waarnemingen tijdens een hogesnelheidspas 48 kilometer boven Enceladus op 12 maart en registreerde de hoogste temperaturen die nog werden waargenomen bij tijgerstreepachtige kloven op de zuidpool van de ijzige maan.

Waite en andere wetenschappers hebben hun eerste bevindingen over de thermische activiteit en de ijzige pluimencompositie van Enceladus vrijgegeven tijdens een briefing vandaag op het NASA-hoofdkwartier in Washington, D.C.

Grote komeet?

De nieuwe warmtekaarten van het oppervlak van Enceladus vertonen temperaturen die hoger zijn dan eerder werd waargenomen in het zuidpoolgebied, met hete wegen die over de hele lengte van gigantische kloven lopen.

"Ze zijn nog steeds erg koud, maar veel warmer dan achtergrondtemperaturen van de rest van het oppervlak," zei John Spencer, een Cassini-wetenschapper bij SWRI in Boulder, Colo. "Dit betekent dat het nog warmer moet zijn onder de oppervlakte en verhoogt de mogelijkheid van vloeibaar water onder de [buitenkant]. "

Cassini mat de kloven in de buurt van hun centra op -135 graden Fahrenheit (-93 graden Celsius). Dat is ongeveer 63 graden F warmer dan eerder waargenomen en ongeveer 200 graden F (111 graden C) warmer dan de rest van het oppervlak van de maan.

Wetenschappers zeggen ook dat Cassini organische chemicaliën heeft bemonsterd tijdens het baden in de ijzige stralen en dat ze vergelijkbaar zijn met die in kometen.

"Een volledig onverwachte verrassing is dat de chemie van Enceladus, wat van binnenuit komt, lijkt op dat van een komeet," zei Waite, maar merkte op dat Enceladus ook heel anders is dan een komeet. "Kometen hebben staarten en draaien rond de zon, en de activiteit van Enceladus wordt aangedreven door interne hitte, terwijl de activiteit van de komeet wordt aangedreven door zonlicht."

Organisch stoombad

Naast kooldioxide, koolmonoxide en andere verbindingen, zei Waite, dat organische moleculen zoals methaan, propaan, acetyleen en formaldehyde werden gesnoven in de ijzige pluimen van Enceladus.

"Enceladus 'brouwsel is als koolzuurhoudend water met een essentie van aardgas," zei Waite over de stomende stralen van de maan. "Astrobiologisch gezien is deze maan een van de meest interessante plekken in het zonnestelsel."

Dennis Matson, Cassini-projectwetenschapper bij NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, zei dat alle ingrediënten voor het leven aanwezig kunnen zijn onder het pokdalige oppervlak van Enceladus.

"Enceladus heeft warmte, water en organische chemicaliën", zegt Dennis Matson. "Deze drie basisingrediënten bieden een minimum voor de oorsprong van het leven."

Maar Matson zei dat Cassini meer gegevens moet verzamelen voordat een sleutelelement - vloeibaar water - kan worden geverifieerd om te bestaan ​​op de maan.

"We ... [kan niet zeggen] of het interieur van Enceladus vloeibaar water bevat en of dat water een habitat voor het leven zou kunnen zijn," zei Matson tijdens de briefing van vandaag, "maar dit zijn de vragen waar Cassini zich in toekomstige flybys op zal concentreren. "

Het ruimtevaartuig is ingesteld om Enceladus opnieuw te bezoeken in augustus en oktober van dit jaar, gevolgd door nog vijf flybys in de komende twee jaar.

  • VIDEO: Enceladus, Cold Faithful
  • IMAGES: Laatste ontdekkingen van Cassini
  • Speciaal verslag: Cassini's missie voor Saturnus