NASA vindt Mysterious Bright Spot op Dwarf Planet Ceres: What Is It?

Een vreemde, flikkerende witte vlek op de dwergplaneet Ceres door een NASA-ruimtevaartuig heeft wetenschappers die hun hoofd krabben.

De witte vlek op Ceres in een reeks nieuwe foto's die op 13 januari zijn genomen door NASA's Dawn-ruimtevaartuig, dat snel de ronde dwergplaneet nadert in de asteroïdengordel tussen de banen van Mars en Jupiter. Maar toen de eerste foto-release op maandag (19 januari), de Dawn-wetenschappers gaf geen indicatie van wat de witte stip zou kunnen zijn.

"Ja, we kunnen bevestigen dat het iets op Ceres is dat meer zonlicht reflecteert, maar wat dat is, blijft een mysterie", vertelde Marc Rayman, missie-directeur en hoofdingenieur voor de Dawn-missie, ProfoundSpace.org in een e-mail. [Foto's van Dwarf Planet Ceres]

De nieuwe afbeeldingen tonen gebieden van licht en donker op het gezicht van Ceres, die oppervlakte-eigenschappen zoals kraters aanduiden. Maar op dit moment kan geen van de specifieke functies worden opgelost, inclusief de witte vlek.

"We weten niet wat de witte vlek is, maar het is zeker intrigerend," zei Rayman. "In feite wil je dat je daar een ruimteschip naartoe stuurt om erachter te komen, en dat is precies wat we doen! Dus als Dawn Ceres in een scherpere focus brengt, zullen we met prachtige details kunnen zien wat [het witte spot] is. "

Ceres is een uniek object in ons zonnestelsel. Het is het grootste object in de asteroïdengordel en is geclassificeerd als een asteroïde. Het wordt tegelijkertijd geclassificeerd als een dwergplaneet, en op 590 mijlen over (950 kilometers, of ongeveer de grootte van Texas), is Ceres de kleinste bekende dwergplaneet in het zonnestelsel.

Het Dawn ruimtevaartuig van $ 466 miljoen zal op 6 maart in de baan rond Ceres komen. Dawn verliet de Aarde in 2007 en in de zomer van 2011 maakte het een een jaar durende pitstop bij de asteroïde Vesta, het op een na grootste object in de asteroïdengordel .

Terwijl Vesta veel eigenschappen met de binnenplaneten van ons zonnestelsel deelde, vermoeden wetenschappers met de Dawn-missie dat Ceres meer gemeen heeft met de buitenste planeten. 25 procent van de massa van Ceres wordt verondersteld te bestaan ā€‹ā€‹uit water, wat betekent dat de ruimterots nog meer zoet water bevat dan de aarde. Wetenschappers hebben waterdamppluimen waargenomen die uitbarsten van het oppervlak van Ceres, dat uit vulkaanachtige ijsgeisers kan losbarsten.

De mysterieuze witte vlek die door de Dawn-sonde is vastgelegd, is nog een merkwaardig kenmerk van dit al intrigerende object.