Challenger Disaster 30 Years Ago Shocked the World, Nasa veranderd

Dertig jaar geleden, leed NASA aan een ruimtevluchttraditie die de wereld verblufte en het agentschap voor altijd veranderde.

Op 28 januari 1986 explodeerde de spaceshuttle Challenger slechts 73 seconden na het afschieten van het Kennedy Space Center in Florida, waarbij alle zeven astronauten aan boord werden gedood - inclusief New Hampshire-opvoeder Christa McAuliffe, een burger die was geselecteerd om te vliegen via NASA's "leraar" in Space "-programma.

NASA-astronauten waren al eerder gestorven - Apollo 1 bemanningsleden Ed White, Gus Grissom en Roger Chaffee waren verloren toen een brand uitbrak in hun commandomodule tijdens een lanceringoefening op 27 januari 1967 - maar de Challenger-ramp was iets totaal anders . [Remembering Challenger: NASA's eerste shuttle-tragedie (foto's)]

"Het hele land en de hele wereld waren in shock toen dat gebeurde, want dit was de eerste keer dat de Verenigde Staten daadwerkelijk een ruimtevoertuig verloren hadden met bemanning aan boord", zei de voormalige NASA-astronaut Leroy Chiao, die drie ruimteveer-missies uitvoerde tijdens zijn carrière (in 1994, 1996 en 2000), en diende ook van oktober 2004 tot april 2005 als commandant van het International Space Station.

"Het was zelfs nog schokkender omdat Christa McAuliffe geen professionele astronaut was," vertelde Chiao aan ProfoundSpace.org. "Als je tijdens een militaire operatie militaire mensen verliest, is het triest en tragisch, maar het zijn professionals die aan het werk zijn en dat is een beetje zoals ik naar professionele astronauten kijk. Maar je neemt iemand mee die geen professional is, en het was toevallig die missie die verloren raakte - het voegde de schok toe. "

De cultuur veranderen

Voordat Challenger op zijn noodlottige STS-51L-missie startte, had het ruimteveerprogramma 24 missies achter elkaar voltooid, te beginnen met de lancering van de orbiter Columbia in april 1981. Die loop van het succes zorgde voor een zekere zelfvoldaanheid, zei Chiao.

"Er was destijds een 'lanceringskoorts' om te proberen deze missies op tijd af te krijgen en meer missies op gang te krijgen," zei hij.

Dat soort denken speelde een belangrijke rol in de ramp, hebben experts besloten. Challenger was verloren omdat een rubberen "o-ring" -zegel op de rechter vaste raketaanjager van de shuttle niet werkte, waardoor heet gas kon ontsnappen en de externe brandstoftank van de orbiter kon beschadigen, evenals de versnelling waarmee de booster aan de tank was bevestigd.

De O-ring faalde gedeeltelijk, omdat ongewoon koude temperaturen op de lanceringsdag ervoor zorgden dat het onderdeel uithardde, zo stelden onderzoekers later vast. De temperatuur bij het opstijgen was 36 graden Fahrenheit (2 graden Celsius) - 15 graden F (8 graden C) kouder dan welke vorige shuttle-lancering ook, zeiden NASA-functionarissen. [NASA herinnert Challenger (video)]

"De beslissing om de Challenger te lanceren was gebrekkig.Degenen die die beslissing namen, waren niet op de hoogte van de recente problemen met de O-ringen en het gewricht en waren niet op de hoogte van de eerste schriftelijke aanbeveling van de aannemer die adviseerde de lancering bij temperaturen onder 53 graden Fahrenheit [11.7 graden C] en de voortdurende tegenstand van de ingenieurs bij Thiokol [Morton Thiokol, die de solid rocket boosters van de shuttle bouwden] nadat het management zijn positie had omgekeerd, "schreven onderzoekers in hun rapport over de ramp, die bekend staat als het verslag van de Rogers-commissie.

"Ze hadden geen duidelijk begrip van Rockwell's bezorgdheid dat het niet veilig was om te lanceren vanwege ijs op het kussen," voegde ze eraan toe. (Rockwell International bouwde de spaceshuttles voor NASA.) "Als de besluitvormers alle feiten hadden gekend, is het hoogst onwaarschijnlijk dat ze besloten zouden hebben om 51L te lanceren op 28 januari 1986."

In zekere zin schokte het ongeluk deze besluitvormers wakker, zei Chiao.

"Veel dingen zijn veranderd," zei hij. "De spaceshuttle moest volledig opnieuw gecertificeerd worden, elk klein stukje technisch werd opnieuw geanalyseerd."

Dit werk duurde bijna drie jaar. Het shuttle-programma was geaard tot de orbiter Discovery op 29 september 1988 werd afgevuurd.

Gevallen helden

De Challenger-ramp eiste het leven van zeven mensen op: commandant Francis "Dick" Scobee; piloot Mike Smith; missiespecialisten Judith Resnik, Ron McNair en Ellison Onizuka; en payload-specialisten McAuliffe en Greg Jarvis.

Ze worden nog steeds gemist vandaag, drie decennia later.

"Dertig jaar lijkt net gisteren", zei Barbara Morgan, die als McAuliffe's "Teacher in Space" -back-up fungeerde en uiteindelijk in 2007 in een baan om de aarde kwam, aan boord van de Space Shuttle Endeavour. "Deze mensen zijn nog steeds de hele tijd bij me, elke dag."

Morgan zei dat McAuliffe en het programma "Teacher in Space" een enorme impact hadden, ook al eindigde de STS-51L-missie in een tragedie.

"Het was een heel slechte tijd voor onderwijs. Er was een enorme studie uit gekomen - een groot document met de naam 'A Nation at Risk', en het sprak over hoe slecht ons onderwijssysteem was, en het beschilderde alle scholen en alle leraren met een groot, breed, slecht penseel, "vertelde Morgan aan ProfoundSpace.org. "Er was destijds een heel populair gezegde: 'Degenen die kunnen doen, diegenen die dat niet kunnen, onderwijzen.'"

Maar McAuliffe heeft geholpen die perceptie te veranderen, voegde ze eraan toe.

"Christa was gewoon een fantastische leraar, een geweldig mens en een geweldige vertegenwoordiger van ons beroep, en dat maakte het zo dat het werd omgedraaid," zei Morgan. "Daar ben ik echt, heel dankbaar voor en trots op."

Slechts een paar maanden na het ongeval met Challenger richtten de familieleden van de gevallen astronauten een non-profitorganisatie op, het Challenger Center for Space Science Education, dat de interesse van studenten in wetenschap, technologie en wiskunde opwekt door ze spannende, hands-on ervaringen te bieden. in deze velden.

Het Challenger Center heeft de afgelopen 30 jaar bijna 4,5 miljoen kinderen bereikt, aldus Morgan.

De non-profitorganisatie is een 'levende erfenis van het onderwijs, die de educatieve missie voortzet waar Challenger om draaide', zei ze. "Voor mij spreekt dat boekdelen over hoe de bemanning eruitzag en wie ze waren, en het wordt ook weerspiegeld in hun geweldige families."

Blijf verkennen

Helaas was Challenger niet de enige tragedie van het spaceshuttle-programma. Op 1 februari 2003 brak de orbiter Columbia uit toen hij opnieuw de atmosfeer van de aarde binnenging en alle zeven astronauten aan boord doodde.

Deze bemanningsleden waren commandant Rick Husband; piloot William McCool; payload commandant Michael Anderson; missiespecialisten David Brown, Kalpana Chawla en Laurel Clark; en payload-specialist Ilan Ramon van de Israël Space Agency.

Een stuk isolatieschuim had de externe brandstoftank van Columbia tijdens de lancering van de orbiter meer dan twee weken eerder afgebroken, waardoor de linker vleugel van de shuttle beschadigd was. Onderzoekers stelden later vast dat deze schade hete atmosferische gassen in het interieur van de vleugel liet binnendringen, wat leidde tot de vernietiging van de shuttle. (Een beetje zelfvoldaanheid was tegen 2003 teruggekropen in het pendelprogramma, zei Chiao, schuimschokken was waargenomen tijdens eerdere lanceringen van de shuttle, maar werd niet beschouwd als een potentieel catastrofaal fenomeen.) [Columbia Space Shuttle Disaster Explained (Infographic)]

Rampen zoals de verliezen van Challenger en Columbia dienen als geheugensteuntjes dat ruimtevlucht een inherent moeilijke en risicovolle propositie is, zei Chiao.

"Ik denk niet dat ruimtevaart ooit zo veilig zal zijn als commercieel vliegverkeer, alleen omdat de hoeveelheid energie die je in een voertuig moet stoppen om het te versnellen naar de omloopsnelheid op 17.500 km / u [28.160 km / u] - elke keer dat je veel energie in een voertuig moeten steken en het er weer uithalen om het terug te brengen, er gaat risico's aan zitten, "zei hij.

"Helaas, zo vaak als we proberen deze ongelukken te minimaliseren en te vermijden, zullen we ze zo nu en dan laten gebeuren," voegde Chiao eraan toe. "Wat we moeten doen is, doen wat we kunnen om van hen te leren, geleerde lessen toe te passen en vooruit te blijven gaan."

NASA's pad naar voren omvat niet de spaceshuttle; het agentschap richtte zijn resterende banen voorgoed op in juli 2011. Amerikaanse astronauten zijn momenteel afhankelijk van Russisch Sojoez-ruimtevaartuig om van en naar het internationale ruimtestation te komen, hoewel de NASA hoopt dat privé ruimtevaartuigen ontwikkeld door Boeing en SpaceX klaar zullen zijn om over te nemen deze taxiservice tegen eind 2017.

NASA's menselijke ruimtevluchtprogramma is ondertussen gericht op het krijgen van mensen ergens in de 2030s naar Mars (met een missie naar een veroverde asteroïde in een baan om de maan in de 2020s die momenteel wordt beschouwd als een soort opstapje).

Het bureau ontwikkelt een capsule genaamd Orion en een enorme raket, het Space Launch System, om dit allemaal mogelijk te maken.

"Ik weet dat we er zullen komen," zei Morgan over Mars. "Het heeft langer geduurd dan ik denk dat we allemaal wilden, maar het is spannend."

Je kunt hier veel meer leren over de tragedies van Apollo 1, Challenger en Columbia: //www.nasa.gov/externalflash/DOR2016/index.html