Beroemde Sombrero Galaxy toont verrassende kant

Een beroemd sterrenstelsel in de vorm van een hoed met brede rand heeft een nieuwe kant van zichzelf onthuld in recente foto's van de Spitzer Space Telescope van NASA. Deze beelden suggereren dat de zogenaamde Sombrero Galaxy zich uitstrekt over de grens tussen twee bekende soorten sterrenstelsels: blobs en schijven.

Terwijl de meeste sterrenstelsels in beide sterrenblokken vallen, worden sterrenstelsels elliptische stelsels genoemd, terwijl schijfstelsels spiralen zijn - het Sombrero-sterrenstelsel lijkt het allebei te zijn. Deze melkweg, officieel bekend als NGC 4594, ligt op 28 miljoen lichtjaar afstand in het sterrenbeeld Maagd.

"De Sombrero is complexer dan eerder werd gedacht", zei astronoom Dimitri Gadotti van de European Southern Observatory in Chili in een verklaring. "De enige manier om alles wat we over deze melkweg weten te begrijpen is om het te zien als twee sterrenstelsels, de ene in de andere."

Deze onthulling was alleen zichtbaar via de infraroodogen van Spitzer, die kijken naar infraroodlicht met een lange golflengte dat door het stof kan snijden dat zichtbaar licht beslaat. Deze nieuwe foto onthulde dat de gloeiende halo van de Sombrero, die in zichtbaar licht licht en klein leek, in feite de juiste maat en massa heeft om een ​​groot elliptisch stelsel te zijn. [Galerij: The Infrared Universe Seen by Spitzer Telescope]

De onderzoekers beschrijven hun bevindingen in een paper gepubliceerd in de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

"Dit stelt allerlei vragen," zei Rubén Sánchez-Janssen van de European Southern Observatory, co-auteur van de nieuwe studie. "Hoe heeft zo'n grote schijf vorm gekregen en kan hij overleven in zo'n enorme elliptische trainer? Hoe ongewoon is zo'n vormingsproces?"

Het meest voor de hand liggende scenario, dat een gigantische elliptische melkweg een kleinere spiraal opslokt, is onwaarschijnlijk, zeggen astronomen, omdat de schijf van de spiraal zo'n gewelddadig proces waarschijnlijk niet zal overleven. Een andere mogelijkheid is dat een gaswolk neergedaald op een elliptische melkweg, werd getrokken door zijn zwaartekracht en in een baan rond zijn centrum viel om een ​​draaiende schijf te vormen.

Door de mysteries van het Sombrero-sterrenstelsel te ontrafelen, hopen astronomen beter te begrijpen hoe sterrenstelsels zich in het algemeen vormen, en ontrafelen ze ook de geschiedenis van andere excentrieke sterrenstelsels. Een daarvan, Centaurus A genaamd, lijkt ook een elliptisch stelsel te zijn met een schijf erin.

In tegenstelling tot de Sombrero-sterren lijkt de schijf van Centaurus A veel sterren te missen. Wetenschappers vermoeden echter dat de twee sterrenstelsels vergelijkbare soorten kunnen zijn, maar de Sombrero is misschien gewoon ouder en Centaurus A kan uiteindelijk op dezelfde manier uitdraaien.

De Spitzer-ruimtetelescoop is in 2003 gelanceerd en draait om de zon in een ongebruikelijk pad dat langs de aarde loopt. Het voltooide zijn primaire missie in 2009, toen de toevoer van vloeibaar helium, gebruikt om zijn elektronica af te koelen, op was. Nu werkt de telescoop op een uitgebreide "warme" missie. Zonder het koelmiddel zijn slechts twee van zijn instrumenten nog steeds bedienbaar.