Astronauten kunnen Marsstraling overleven, nieuwsgierigheid Rover vindt

Stralingsniveaus aan het oppervlak van Mars lijken grof te lijken op die van astronauten in een lage baan om de aarde, heeft NASA's Mars rover Curiosity gevonden.

De aanvankelijke stralingsmetingen van de rover - de eerste ooit genomen op het oppervlak van een andere planeet - kunnen de hoop opwekken van menselijke ontdekkingsreizigers die ooit laarzen op Mars zouden kunnen zetten, omdat ze meer steun toevoegen aan het idee dat astronauten inderdaad op de Rode Planeet kunnen functioneren voor beperkte tijd.

"Absoluut, astronauten kunnen in deze omgeving leven," vertelde Don Hassler, van het Southwest Research Institute in Boulder, Colo., Aan verslaggevers tijdens een persconferentie vandaag (15 november).

Hassler is hoofdonderzoeker van het Radiation Assessment Detector-instrument van Curiosity of RAD. RAD heeft tot doel de Mars-stralingsomgeving te karakteriseren, zowel om wetenschappers te helpen bij het beoordelen van het verleden en het huidige potentieel van de planeet om het leven te herbergen en om toekomstige bemande verkenning van de Rode Planeet te ondersteunen. [Video: nieuwsgierigheid neemt eerste kosmische straalsteekproef op oppervlak]

Sinds Curiosity in augustus op Mars is geland, heeft RAD stralingsniveaus gemeten die in grote lijnen vergelijkbaar zijn met die van bemanningsleden van het internationale ruimtestation ISS, zei Hassler. Straling op het oppervlak van Mars is ongeveer half zo hoog als de niveaus die Curiosity ondervond tijdens zijn cruise van negen maanden door de diepe ruimte, voegde hij eraan toe.

De bevindingen tonen aan dat de atmosfeer van Mars, hoewel slechts 1 procent zo dik als die van de aarde, een aanzienlijke mate van afscherming biedt tegen gevaarlijke, snel bewegende kosmische deeltjes. (Mars mist een magnetisch veld, wat onze planeet een nieuwe beschermingslaag geeft.)

De Curiosity rover van $ 2,5 miljard krijgt een spoor van de aard van deze afscherming. RAD heeft waargenomen dat stralingsniveaus stijgen en dalen met 3 tot 5 procent in de loop van elke dag, samenvallend met de dagelijkse verdikking en uitdunning van de atmosfeer van Mars, aldus onderzoekers.

Hassler benadrukte dat de bevindingen van RAD voorlopig zijn, omdat Curiosity slechts drie maanden duurt voor een geplande tweejarige hoofdmissie. Hij en zijn team hebben nog geen harde cijfers gegeven over de stralingsniveaus van Mars, hoewel ze van plan zijn dit binnenkort te doen.

"We werken eraan en we hopen dat uit te brengen tijdens de AGU-bijeenkomst in december," zei Hassler, verwijzend naar de enorme conferentie van de American Geophysical Union in San Francisco, die van 3 tot en met 7 december loopt. "Kort gezegd, er zijn kalibraties en karakterisaties die we aan het finaliseren zijn om die cijfers nauwkeurig te krijgen."

Het echte probleem voor menselijke verkenning, zei hij, is het bepalen hoeveel van een radatiedosis welke toekomstige astronauten zich tijdens een hele Mars-missie zouden verzamelen - tijdens de cruise naar de Rode Planeet, de tijd aan de oppervlakte en de reis naar huis.

"Na verloop van tijd krijgen we die nummers", zei Hassler.

Een sleutel tot het begrijpen van het grote geheel is het documenteren van de effecten van grote zonnestormen, die enorme wolken geladen deeltjes de ruimte in kunnen blazen. Nieuwsgierigheid vloog door zo'n wolk op weg naar Mars, maar heeft er nog één op het oppervlak meegemaakt, zei Hassler.

RAD is slechts een van Curiosity's 10 verschillende wetenschappelijke instrumenten, die het gebruikt om te bepalen of de Rode Planeet ooit het microbiële leven zou hebben ondersteund. Tijdens de persconferentie van vandaag hebben de onderzoekers ook enkele eerste bevindingen over de atmosfeer van Mars beschreven, waaronder interessante windpatronen en details over dagelijkse veranderingen in de luchtdichtheid.

"Als we meer te weten kunnen komen over het weer en het klimaat op het huidige Mars, dan helpt dat ons echt om ons begrip van de atmosferische processen van Mars te verbeteren," zei Claire Newman van Ashima Research in Pasadena, Californië, een medewerker voor Curiosity's Rover Environmental Monitoring Station-instrument. "Dat geeft ons veel meer vertrouwen wanneer we dingen proberen te voorspellen zoals hoe Mars er in het verleden uit zag."

NASA's Curiosity rover - het middelpunt van de Mars Science Laboratory (MSL) missie van NASA van $ 2,5 miljard - landde op 5 augustus. 5. Hoeveel weet u over Curiosity en zijn missie?