Zeldzame langzaam draaiende ster onthult ruimte-eigenaardigheid

Astronomen hebben een vreemde draaiende ster ontdekt die ouder lijkt te zijn dan de ontploffing die er de oorzaak van was, zeggen wetenschappers.

De ster is een pulsar, een roterende, super-dichte kern die achterblijft nadat een massieve ster supernova gaat. Deze pulsar, bekend als SXP 1062, draait vrij traag en suggereert een hoge leeftijd.

Maar de pulsar kan niet zo oud zijn als hij eruit ziet, omdat de ster waarschijnlijk minder dan 40.000 jaar geleden explodeerde, aldus onderzoekers. Ze zijn net begonnen met het onderzoeken van dit nieuw ontdekte kosmische mysterie.

Een pulsar is geboren

Pulsars worden gemaakt na supernova-explosies, wanneer het restant van een ster instort en zo dicht wordt dat protonen en elektronen samenknijpen om neutronen te vormen. [Supernova-foto's: geweldige beelden van sterrenexplosies]

Behoud van impulsmoment zorgt ervoor dat deze nieuwgevormde neutronensterren in de stad draaien, vaak extreem snel. Ze worden pulsars genoemd omdat deze rotatie ervoor zorgt dat hun licht met regelmatige tussenpozen lijkt te pulseren.

Astronomen voelen zich gelukkig dat ze SXP 1062 hebben gedetecteerd.

"Er zijn niet veel pulsars waargenomen in hun supernova-restant, en dit is het eerste duidelijke voorbeeld van een dergelijk paar in de [Small Magellanic Cloud]," studieleider Vincent Hénault-Brunet van de Universiteit van Edinburgh in het Verenigd Koninkrijk, zei in een verklaring.

De kleine Magelhaense wolk is een van de satellietstelsels van de Melkweg.

Een tweede team, geleid door Frank Haberl van het Max-Planck Instituut in Duitsland, bevestigde onafhankelijk de bevindingen van Hénault-Brunet dat de overblijfselen van de supernova tussen 10.000 en 40.000 jaar oud zijn.

Een kosmisch mysterie

Het internationale team van Hénault-Brunet gebruikte de ruimtetelescoop Chandra van NASA en het XMM-Newton-observatorium van het European Space Agency om röntgenstralen van de SXP 1062 te bekijken.

De meeste pulsars draaien extreem snel, sommige maken honderden omwentelingen per seconde. Maar SXP 1062 draait slechts eenmaal in de 18 minuten of zo.

"Het meest interessante aspect van deze pulsar is misschien wel de extreem lange periode - 1.062 seconden - waardoor het een van de traagst pulserende pulsarialen is," zei Lidia Oskinova van het Duitse Instituut voor Fysica en Astronomie, die samenwerkte met Hénault-Brunet.

"Langzaam draaiende pulsars zijn bijzonder moeilijk te detecteren," voegde Oskinova eraan toe. "Er zijn tot nu toe slechts enkele met perioden langer dan enkele duizenden seconden waargenomen."

Omdat pulsars langzamer worden naarmate ze verouderen, lijkt de trage rotatie van de SXP 1062 een hoge leeftijd te impliceren, in tegenstelling tot het supernova-restant dat eromheen ligt.

"Extreem langzame rotatie in pulsars wijst normaal naar oude objecten - iets dat in dit geval niet helemaal overeenkomt met de vrij jonge leeftijd van het supernova-overblijfsel," zei Oskinova.

Heeft iets ervoor gezorgd dat de SXP 1062 sneller is gedaald dan normaal? Is het geboren met een langzamere spin dan andere pulsars? Deze vragen blijven onbeantwoord, maar de oplossing zou kunnen liggen in de reeds verzamelde informatie, aldus onderzoekers.

"Ons plan is om de röntgengegevens volledig te ontginnen om de variabiliteit van het systeem gedetailleerder te bestuderen en de optische spectra verder te bestuderen om de eigenschappen van de begeleidende ster te onderzoeken," zei Oskinova. "We kunnen niet wachten om te zien wat de gegevens ons vertellen."

De resultaten worden gepubliceerd in de januari-editie van het tijdschrift Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.