Planet 10? Een andere wereld van wereldformaat staat op de loer in het buitenste zonnestelsel

Een planeet-object kan in een baan rond de zon cirkelen in de ijzige gebieden van het zonnestelsel voorbij Pluto.

Wetenschappers van het Lunar and Planetary Laboratory (LPL) van de Universiteit van Arizona hebben vastgesteld dat een ongezien object met een massa ergens tussen die van de aarde en Mars op de loer kan liggen in de Kuipergordel, een gebied voorbij Neptunus vol met ijzige asteroïden, kometen en dwerg planeten.

In januari 2016 voorspelde een aparte groep wetenschappers het bestaan ​​van een Neptune-size planeet die om de zon draait ver, ver voorbij Pluto - ongeveer 25 keer verder van de zon dan Pluto is. Deze hypothetische planeet werd "Planet Nine" genoemd, dus als beide voorspellingen juist zijn, zou een van deze veronderstelde objecten de 10e planeet van het zonnestelsel kunnen zijn.

Het zogenaamde "planetaire-massavoorwerp" beschreven door de wetenschappers van LPL lijkt de banen van een populatie van ijzige ruimterotsen in de Kuipergordel te beïnvloeden. Verre Kuiper Belt-objecten (KBO's) hebben scheve banen rond de zon. De gekantelde orbitale vlakken van de meeste KBO's komen uit op iets dat het onveranderlijke vlak van het zonnestelsel wordt genoemd.

Maar de banen van de meest afgelegen KBO's wijken gemiddeld 8 graden weg van het onveranderlijke vlak, wat de aanwezigheid van een groter object aanduidt dat de omgeving vervormt met zijn zwaartekrachtveld, aldus onderzoekers in een onderzoek dat in The Astronomisch Tijdschrift.

"De meest waarschijnlijke verklaring voor onze resultaten is dat er een onzichtbare massa is", zei Kat Volk, postdoctoraal bij LPL en de hoofdauteur van de studie, in een verklaring. "Volgens onze berekeningen zou iets zo massief als Mars nodig zijn om de schering te veroorzaken die we hebben gemeten."

Deze KBO's lijken veel op tollen, Renu Malhotra, een professor in planetaire wetenschappen bij LPL en co-auteur van de nieuwe studie, zei in de verklaring.

"Stel je voor dat je heel veel snel draaiende toppen hebt, en je geeft ze allemaal een klein duwtje ... Als je er vervolgens een foto van maakt, zul je zien dat hun draaiingsassen verschillende oriëntaties zullen hebben, maar gemiddeld zullen ze wees naar het lokale zwaartekrachtveld van de aarde, "zei ze. "We verwachten dat de orbitale kantelhoek van de KBO's zich in een andere richting bevindt, maar dat ze gemiddeld loodrecht op het vlak zullen staan ​​dat wordt bepaald door de zon en de grote planeten."

Het lijkt misschien veel op de mysterieuze planeet negen, maar de onderzoekers zeggen dat het zogenaamde planetaire-massa-object te klein en te dichtbij is om hetzelfde te zijn. Planet Nine ligt 500 tot 700 astronomische eenheden (AU) van de aarde, en de massa is ongeveer 10 keer zo groot als die van de aarde. (Eén AU is de gemiddelde afstand waarop de aarde om de zon draait - 93 miljoen mijl, of 150 miljoen kilometer. Pluto draait om de zon op een maximale afstand van net geen 50 AE.)

"Dat is te ver weg om deze KBO's te beïnvloeden," zei Volk. "Het moet zeker veel dichterbij zijn dan 100 AU om de KBO's in dat bereik aanzienlijk te beïnvloeden."

Hoewel tot nu toe geen objecten van planeetgrootte in de Kuipergordel zijn gespot, zijn de onderzoekers optimistisch dat de Large Synoptic Survey Telescope (LSST), die momenteel in aanbouw is in Chili, deze verborgen werelden zal helpen vinden. "We verwachten dat LSST het aantal waargenomen KBO's vanaf nu ongeveer 2.000 tot 40.000 brengt", zei Malhotra.

"Er zijn veel meer KBO's - we hebben ze gewoon nog niet gezien," voegde Malhotra eraan toe. "Sommigen van hen zijn te ver en dof, zelfs voor LSST om te zien, maar omdat de telescoop veel beter de lucht zal bedekken dan de huidige surveys, zou het in staat moeten zijn om dit object te detecteren, als het daar is."