Was de ster van Bethlehem een ​​ster, komeet ... of wonder?

Als een jonge jongen was een van mijn hoogtepunten van het kerstseizoen een bezoek aan het Hayden Planetarium in New York, waar ze hun traditionele luchtshow zouden houden, waarin astronomen stilstonden bij de eeuwenoude vraag naar de mogelijke oorsprong van de Ster van Bethlehem.

Tussen 1935 en 1959 werd de allereerste Zeiss-projector van Hayden (drie anderen zijn sindsdien geïnstalleerd) zo'n 2000 jaar teruggeplaatst in een poging om de posities van de planeten rond de tijd van de geboorte van Christus te reproduceren. De hele procedure zou vier uur duren, terwijl de planeten bezig waren met een ongelooflijke snel bewegende dans terwijl de maan honderd keer per minuut door de lucht golfde!

Uiteindelijk werd de projector op 25 februari in het jaar 6 v. Chr. Tot stilstand gebracht met de planeten Jupiter, Saturnus en Mars die een driehoek laag in de westelijke hemel vormden.

In die tijd was een silhouet van de skyline van New York een blijvend armatuur rond de periferie van de planetariumkoepel, dus het planeettrio werd niet afgebeeld boven een woestijn in het Midden-Oosten, maar Midtown Manhattan. Het publiek werd toen gevraagd: "Was de ster gezien door de Wijzen een ongewone, opvallende bijeenkomst van planeten met naakt ogen, of was dat legendarische 'teken in de lucht' een meteoor, een komeet, een nova of iets bovennatuurlijks? '

In latere jaren werd de vervelende terugloop van de projector stopgezet, voornamelijk om onnodige slijtage aan de machine te voorkomen. In 1960 werden speciale hulpprojectoren ontworpen om de planeetdriehoek weer te geven. En het panoramasilhouet van wolkenkrabbers in New York werd vervangen door een reeks projectoren die niet alleen de skyline van New York konden nabootsen, maar ook scènes van elke locatie op aarde. Als zodanig kon het Hayden publiek nu toekijken terwijl Jupiter, Saturnus en Mars dichter bij elkaar kwamen over het landschap van Bethlehem.

Maar er zijn veel andere factoren die bijdragen tot dit eeuwenoude verhaal, waaronder de onzekerheid in de feitelijke datum van Christus 'geboorte en de terminologie die wordt gebruikt om hemelse gebeurtenissen te beschrijven tijdens het verschijnen van de ster zo'n 20 eeuwen geleden. Bijvoorbeeld, elk hemels voorwerp dat helder genoeg is om de aandacht te trekken, was geschikt om een ​​'ster' te worden genoemd. Meteoren waren bijvoorbeeld "vallende" of "vallende" sterren; kometen waren "harige" sterren; nova's waren "nieuwe" sterren en planeten waren "rondzwervende" sterren. [Space Christmas: feestelijke foto's van kosmische schoonheid]

Ik probeer een datum te bepalen

De Bijbel zegt niets over de kalenderdatum van de geboorte van Christus, maar verwijst wel naar historische personages en gebeurtenissen, zoals het bewind van koning Herodes. Modern historisch onderzoek suggereert dat Herodes mogelijk ergens tussen 4 B.C. en 1 B.C. door onze huidige kalender. De Magiërs zouden Herodes hebben bezocht vlak voordat hij stierf en vermoedelijk kwam de geboorte van Christus en de eerste verschijning van de fabelachtige Ster ergens daarvoor.

En het is zeer twijfelachtig dat Jezus eind december werd geboren.

Om te beginnen de vaak aangehaalde bijbelpassage in St. Luke: "En er waren in hetzelfde land herders die in het veld woonden en 's nachts hun kudde in de gaten hielden", wat erop wijst dat de lente het waarschijnlijke seizoen is; dat was toen de herders in Judea de pasgeboren lammeren hoedden.

In de oudheid was 25 december de datum van het weelderige Romeinse festival van Saturnalia. Het was een tijd waarin geschenken werden uitgewisseld; huizen, straten en gebouwen werden versierd; mensen kwamen thuis voor de vakantie en iedereen was in een gelukkige, feeststemming.

Er is gezegd dat vroege christenen de datum van de Saturnalia kozen om de aandacht te vermijden en zo aan vervolging te ontkomen. Toen de Romeinse keizer Constantijn het christendom in de 4e eeuw officieel overnam, bleef de datum van Kerstmis 25 december.

En de geboorte van Christus is bijna zeker niet 2.011 jaar geleden gebeurd. Onze huidige chronologie waarmee de jaren zijn genummerd als AD of BC werd bedacht door de Romeinse abt Dionysius Exiguus rond 523 na Christus. Helaas maakte Dionysius twee significante fouten in zijn berekeningen.

De eerste was zijn plaatsing van 1 A.D. onmiddellijk volgend op 1 B.C., volledig negerend de wiskundig vereiste 0 daartussenin. Toen in Europa werd nul niet als een getal beschouwd. Dus, bijvoorbeeld, het jaar dat we nu 3 B.C. noemen, is eigenlijk -2 numeriek gesproken.

Ten tweede aanvaardde Dionysius de verklaring van Clemens van Alexandrië dat Jezus werd geboren in het 28e jaar van de regering van de Romeinse keizer Caesar Augustus. Maar Dionysius slaagde er niet in te beseffen dat deze Romeinse heerser gedurende de eerste vier jaar van zijn regering bekend was onder zijn oorspronkelijke naam Octavianus, totdat de Romeinse senaat hem verkondigde als 'Augustus'.

Dus hier alleen hebben we een fout van vier jaar, maar tegen de tijd dat het werd gerealiseerd was onze chronologie te verankerd om veranderd te worden.

Wat de tijd betreft voor de verschijning van de ster, geloven de meeste astronomen en bijbelgeleerden dat het hoogstwaarschijnlijk ergens tussen de jaren 7 en 2 voor Christus plaatsvond. Dit is dus het tijdsbestek dat we moeten verkennen om te bepalen of er iets ongewoons aan de hemel was dat de aandacht van de Magi kon trekken.

Wat zou de ster kunnen zijn?

Ten minste vier theorieën zijn gevorderd om de Ster van Bethlehem vanuit een puur astronomisch oogpunt te verklaren.

Mogelijk was het eerste idee dat naar voren kwam, dat het een ongewoon heldere vuurbol-meteoor was die naar de horizon scheen. Maar zoals elke skywatcher uit ervaring weet, kan een dergelijk object in slechts enkele seconden door de lucht flitsen - nauwelijks lang genoeg om de Magi halverwege het oosten naar het stadje Bethlehem te leiden. Dus we kunnen met vertrouwen dit concept laten rusten.

Niet zo gemakkelijk ontslagen, echter, is de mogelijkheid dat de ster een heldere komeet was. Zulke voorwerpen kunnen wekenlang zichtbaar blijven voor het blote oog, hetzij in de voorgevelhemel of in de schemering.Het is toch niet onmogelijk om te bedenken dat een komeet met een helder stervormig hoofd en een lange ragfijne staart als een kosmische vinger in de richting van de horizon de Magi naar Bethlehem had kunnen trekken.

De beroemde Halley's Comet, voor het laatst gezien in het begin van 1986, flakkerde in de hemel in augustus en september in het jaar 11 voor Christus. De meeste autoriteiten wijzen het echter af vanwege de slechte tijd die daarvoor geschikt is. Hoewel het onwaarschijnlijk lijkt dat een andere grote komeet dichter bij het geaccepteerde tijdsbestek van de verschijning van de ster leek te zijn verschenen en niet werd opgetekend, kunnen we nooit echt zeker zijn.

Bovendien werden kometen beschouwd als voortekens van het kwaad, zoals overstromingen en hongersnood, evenals de dood - niet de geboorte - van koningen en vorsten. De Romeinen gebruikten bij het markeren van de dood van de Romeinse generaal Agrippa bijvoorbeeld de 11 B.C. verschijning van Halley's Comet als maatstaf. Met dit in gedachten lijken kometen verkeerd te zijn als het hemelse teken dat de komst van een pasgeboren koning zou aangeven.

Misschien is het eenvoudigste antwoord een nova of een supernova-uitbarsting: een nieuwe ster springt naar voren waar nog nooit iemand is gezien en laat geen spoor achter voor ons om die in de toekomst te vinden. Hoewel hun namen een nieuwe creatie impliceren, zijn deze spectaculaire objecten in werkelijkheid stervende sterren, hoewel ze nieuwe (zij het tijdelijke) toevoegingen zijn aan de nachtelijke hemel. [Fantastische Supernova-foto's]

Het uiterlijk van een nova is onvoorspelbaar - een echt heldere wordt misschien wel eens in de twintig jaar zichtbaar. Op basis van deze veronderstelling zijn we bijna altijd klaar voor een heldere nova met naakt ogen, aangezien de meest recente verscheen in augustus 1975 niet ver van de heldere ster Deneb in het sterrenbeeld Cygnus.

De meeste heldere nova's duiken plotseling en onverwachts letterlijk over in de voorgrond, waardoor ze meteen de aandacht trekken van hemelbewuste mensen. Maar na enkele dagen of weken van een dergelijke bekendheid verdwijnt het geleidelijk weer naar de vergetelheid.

Nog spectaculairder, maar veel zeldzamer zijn supernovae; sterren die zichzelf plotseling compleet uit elkaar blazen, waardoor ze een ongelooflijke energie-output produceren die gelijk is aan het gecombineerde licht van een heel sterrenstelsel!

Op het hoogtepunt van zijn uitbarsting kan een supernova schijnen met een schittering die schaduwen kan werpen en zelfs op klaarlichte dag kan worden gezien - echt een hemelse aankondiging die de geboorte van een koning waardig is. In ons Melkwegstelsel zijn er de afgelopen duizend jaar vier briljante supernova's geweest, in 1006, 1054, 1572 en 1604.

Het is duidelijk dat we al lang hebben moeten wachten op een andere.

Hoewel een nova of supernova de meest bevredigende verklaring is voor de ster, is er een ernstig probleem, in die zin dat er geen definitief verslag lijkt te zijn van een heldere nova die in de lucht verschijnt in de tijd dat bijbelse historici geloven dat Magi maakte hun reis. Eén nova verscheen blijkbaar, grenzend aan de sterrenbeelden Capricornus en Waterman in het voorjaar van 5 voor Christus. Maar de Chinese records, die dit object beschrijven, impliceren dat het ogenschijnlijk niet erg opvallend was.

Planet-omzwervingen?

De laatste mogelijkheid is een of meer van de heldere met naakte ogen planeten. De kans dat de Magi een of meer van de bekende planeten met een ster in verwarring konden brengen, lijkt op afstand. Soms komen echter twee of meer van deze rusteloze zwervers samen in een opvallende conjunctie.

Misschien een planetaire groepering van bijzondere schoonheid; een uitzonderlijk nauwe combinatie van twee planeten of groeperingen van drie of meer waardoor een opvallende geometrische figuur in de lucht kan hebben plaatsgevonden tussen de jaren 7 en 2 voor Christus. Zo'n bijeenkomst zou op zijn zachtst gezegd vrij ongebruikelijk zijn.

Eén zo'n gebeurtenis die we al genoemd hebben, vond plaats in 6 voor Christus. met Mars, Jupiter en Saturnus, en gebeurde in het sterrenbeeld Vissen, de Vissen.

Nog een andere mogelijke verklaring voor de Ster van Bethlehem is het drievoudige heengaan van Jupiter en Saturnus tussen mei en december in 7 voor Christus; een zeldzame triple of 'geweldige combinatie'. Jupiter leek op 29 mei een graad ten noorden van Saturnus te passeren; vrijwel hetzelfde op 30 september; dan eindelijk een derde keer op 5 december.

Er is geen twijfel over de zichtbaarheid van deze gebeurtenissen, meestal tegengesteld aan de zon in de nachtelijke hemel. Wat betreft hun astrologische impact, zouden de Magi zeker hebben opgemerkt dat beide planeten niet wijd lijken te scheiden van hun voegwoorden. In feite, gedurende acht opeenvolgende maanden - de tijd die het had kunnen duren om de 500 mijl of meer van Babylonië naar Judea te reizen - bleven Jupiter en Saturnus binnen drie graden van elkaar, vanaf eind april van 7 voor Christus. tot begin januari van 6 B.C.

Maar misschien kan geen andere planetaire groepering die van de twee helderste planeten evenaren - Venus en Jupiter - voor de verklaring die we zoeken. En als we het enige bekende verslag van de Ster in Mattheüs aannemen, dan is wat we echt nodig hebben niet slechts één, maar twee 'sterren'. De eerste verschijning zou ruim van tevoren zijn gezien toen de Magi's in Bethlehem aankwamen, en de andere aan het einde van hun lange reis.

Misschien was het signaal voor hun ster een teken in het sterrenbeeld Leeuw, de Leeuw.

Voor de vroege Israëlieten was Leo een constellatie van grote astrologische betekenis en beschouwd als een heilig deel van de hemel. Een zeer nauwe conjunctie van Venus en Jupiter zou zichtbaar zijn geweest in de oostelijke ochtendlucht van het Midden-Oosten op 12 augustus, 3 voor Christus.

Toen ze voor het eerst boven de oostelijke horizon tevoorschijn kwamen, waren de twee planeten gescheiden door slechts ongeveer twee vijfde van de schijnbare diameter van de maan of 12 minuten boog. Ter vergelijking: de scheiding van de sterren Mizar en Alcor in het handvat van de Big Dipper is ook 12 boogminuten.

Planeten van zo dichtbij kunnen heel opvallend zijn, als ze niet te veel van elkaar verschillen in helderheid.Overigens zou dit teken "in het oosten" door Perzische mannen "in het oosten" zijn gezien, en de dubbelzinnige uitdrukking in Mattheus uitleggen.

Venus verdween uiteindelijk in de schittering van de zon, maar Jupiter en Leo bleven de komende tien maanden in de nachtelijke hemel. Gedurende deze tijd vonden een aantal bijkomende planetaire voegwoorden plaats, die allemaal van groot belang waren geweest voor de priester-astrologen van die tijd.

Ergens in de lente van 2 B.C. de Magiërs hadden misschien hun gehoor bij Koning Herodes gehad, die hen ijverig ondervroeg over wat ze hadden gezien en wanneer. Het is duidelijk dat Herodes en zijn adviseurs de "ster" voor zichzelf gemist hebben (maar nogmaals, het verscheen rond 4 of 5 uur 's ochtends wanneer het enige waar ze naar keken, de binnenkant van hun oogleden was!). Herodes zond de wijzen op weg om naar het kind van Christus te zoeken.

Toen, in juni van 2 voor Christus, terwijl Jupiter en de sterren van Leo in de westelijke avondschemering begonnen te zakken, keerde Venus opnieuw terug naar ditzelfde deel van de hemel voor een nog spectaculairder toegift. De Magi zouden zeker opgemerkt hebben dat Jupiter en Venus op de avond van 17 juni nog dichter bij elkaar kwamen dan in de vroege ochtendhemel van augustus. [Foto's van Venus]

Terwijl de planeten langzaam naar de horizon afdaalden, kwamen ze steeds dichter bij elkaar. Eindelijk om 20.30 uur. lokale tijd trokken ze naar binnen een boogminuut van 0,6 boogminuten terwijl ze in de westelijke schemeringhemel verschenen.

Voor de magiërs zijn de twee helderste planeten schijnbaar tot één geworden en gloeiden ze voor hen uit als een duizelingwekkend baken over Judea. Oogglazen waren vele eeuwen in de toekomst, dus alleen mensen met perfecte ogen zouden de planeten gescheiden hebben gezien.

Astronomie kan ons vertellen dat al deze planetaire conjuncties inderdaad plaatsvonden. Maar of iemand ze ook daadwerkelijk heeft geobserveerd en of een van deze de Magiërs op hun historische reis heeft gestuurd, zijn allemaal aanvechtbare zaken.

Een bovennatuurlijke gebeurtenis?

En tenslotte, was de Ster van Bethlehem een ​​wonderster?

Hubert J. Bernhard, die vele jaren docent was in het Morrison Planetarium van San Francisco, maakte in 1967 een serie van vier LP-platenalbums die de astronomie trachtten te onderwijzen en te populariseren. Ze werden "The Planetarium Lecture Series" genoemd en een van zijn onderwerpen ging over de ster van Bethlehem. Tegen het einde van zijn lezing plaatste Bernhard deze discussie in het juiste perspectief toen hij zei:

"Als je het verhaal dat in de Bijbel wordt verteld als de letterlijke waarheid accepteert, dan zou de Kerstster geen natuurlijke verschijning kunnen zijn: zijn beweging in de lucht en zijn vermogen om boven een enkel gebouw te staan, dat zou erop wijzen dat het was niet een normaal verschijnsel, maar een bovennatuurlijk teken, een gegeven van boven en een die de wetenschap nooit zal kunnen uitleggen. '

Inderdaad, misschien is dit een mysterie dat de moderne wetenschap nooit echt kan ontrafelen. De astronomie heeft ons zo ver mogelijk meegenomen. De uiteindelijke beslissing is de jouwe, alleen.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor The New York Times en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, New York.