Dodelijke SpaceShipTwo-crash veroorzaakt door co-pilotfout: NTSB

De fatale breuk en crash van het eerste SpaceShipTwo-ruimtevliegtuig van Virgin Galactic vorig jaar werd veroorzaakt door een co-pilootfout, evenals het falen van de bouwers van het ruimtevaartuig om te anticiperen op een dergelijke catastrofale fout, zeggen federale veiligheidsonderzoekers.

SpaceShipTwo stortte neer in oktober toen co-piloot Michael Alsbury het re-entry "feathering" -systeem van het commerciële ruimtevliegtuig te vroeg ontgrendelde tijdens een testvlucht boven de Mojave-woestijn in Californië, spraken onderzoekers van de National Transportation Safety Board vandaag tijdens een hoorzitting (28 juli).

Het ruimtevaartbedrijf Scaled Composites, dat het ruimtevaartuig bouwde, was ook "het toneel" voor het ongeval door het "niet in aanmerking nemen en beschermen tegen de mogelijkheid dat een enkele menselijke fout zou kunnen resulteren in een catastrofaal gevaar voor het SpaceShipTwo-voertuig", NTSB Chairman Christopher Hart zei toen hij de bevindingen van de raad las. [Video: SpaceShipTwo co-pilotfout geleid tot crash, NTSB zegt]

"Het is onze hoop dat we door dit onderzoek manieren zullen vinden om te voorkomen dat zo'n ongeluk opnieuw gebeurt", zei Hart tijdens de hoorzitting.

SpaceShipTwo van Virgin Galactic is een ruimtevaartuig dat is ontworpen om twee piloten en zes betalende passagiers op suborbitalritten naar de ruimte te lanceren voor een kostprijs van $ 250.000 per passagier. Op 31 oktober 2014 brak de eerste SpaceShipTwo uit tijdens de vierde raket-aangedreven testvlucht over de Mojave-woestijn in Californië, met puin van het ruimtevaartuig bezaaid over een 8 kilometer lang parcours bij het Koehn-meer.

Alsbury, een ervaren testpiloot die eerder eerder op SpaceShipTwo was gevlogen, werd tijdens het ongeluk gedood. Piloot Peter Siebold leed ernstige verwondingen, maar overleefde toen zijn stoel uit het ruimtevaartuig werd geworpen toen het uit elkaar brak, waardoor hij een parachute kon gebruiken.

NTSB-onderzoekers zeiden dat het ongeluk plaatsvond toen Alsbury het nieuwe staartboom-verenysteem van SpaceShipTwo te vroeg opende, terwijl het vaartuig op Mach 0.8 vloog en niet op Mach 1.4 omdat het oorspronkelijke vliegplan vereist was. (Mach 1.0 is de snelheid van het geluid.) Je kunt SpaceShipTwo's staarten onverwachts zien slingeren in deze video vrijgegeven door de NTSB.

Het doezensysteem moet worden ontgrendeld voordat SpaceShipTwo een snelheid van Mach 1,8 bereikt, anders zou de vlucht moeten afbreken, aldus NTSB-functionarissen.

SpaceShipTwo's nieuwe veren-systeem roteert de dubbele staartgieken van het vaartuig naar boven om te helpen het vaartuig te stabiliseren tijdens zijn terugkeer in de atmosfeer van de aarde aan het einde van een vlucht. Tijdens de boostfase, wanneer de raketmotor aan het vuren is, wordt deze vastgezet in positie om de staartbomen tijdens de vlucht te beveiligen. Toen Alsbury het bevederingsysteem vroegtijdig ontgrendelde, overweldigde turbulentie van SpaceShipTwo's transonische vlucht het bevestigingsmechanisme van de staartbomen, wat leidde tot de vernietiging van het voertuig, aldus NTSB-onderzoekers.

De NTSB beoordeelde een 'berg van gegevens' van het ongeval, inclusief telemetrie van SpaceShipTwo en video die zowel binnen als buiten het vaartuig werd opgenomen, voordat hij zijn conclusie kon trekken.

NTSB-onderzoeker Katherine Wilson zei dat Scaled Composites op de hoogte was van het risico om het veren-systeem vroegtijdig te ontgrendelen, maar dat het bedrijf het niet duidelijk in de handleidingen van de piloot heeft uiteengezet. Het werd pas drie jaar voor het ongeluk vermeld in één e-mail en een PowerPoint-presentatie, voegde ze eraan toe.

NBSB bestuurslid Robert Sumwalt vroeg zich af waarom Scaled niet door middel van betere training en veiligheidsmaatregelen zou benadrukken hoe belangrijk het is om het veren-systeem op tijd te ontgrendelen.

"Ik bedoel dit niet luchthartig, omdat ik veel fouten heb gemaakt, maar mensen zullen alles verpesten als je ze genoeg kansen geeft," zei Sumwalt. "En dat bedoel ik niet met enige minachting voor de bemanning, het is een fout die hier gemaakt is, maar de fout is vaak een symptoom van een gebrekkig systeem."

NTSB-onderzoekers erkenden dat Scaled-ingenieurs en Virgin Galactic in de negen maanden na het ongeluk met de SpaceShipTwo een remmer hebben ontwikkeld die zou voorkomen dat het veren-systeem vroegtijdig wordt ontgrendeld.

De oprichter van Virgin Galactic, Sir Richard Branson, bevestigde die fix in een video die reageerde op de SpaceShipTwo-incidenthoorzitting van de NTSB en bedankte de NTSB voor een onderzoek dat zal helpen de beginnende commerciële ruimtevaartindustrie veiliger en beter te maken.

"In de afgelopen maanden hebben onze technici al een mechanisme ontworpen om te voorkomen dat de veren op het verkeerde moment worden ontgrendeld," zei Branson, eraan toevoegend dat de piloten van Virgin Galactic een scala aan ervaring hebben met het vliegen van commerciële, militaire en werkelijke ruimtevoertuigen. "Met het onderzoek voltooid, kan Virgin Galactic nu volledig focussen op de toekomst met een schone gezondheidsverklaring en een versterkt besluit om zijn doelen te bereiken." [Video: ontmoet de piloten van SpaceShipTwo]

In een verklaring na de NTSB-hoorzitting benadrukten vertegenwoordigers van Scaled Composites dat veiligheid een cruciaal onderdeel is van de bedrijfscultuur en dat de piloten ervaren en goed opgeleid zijn.

"Als onderdeel van onze voortdurende en voortdurende inspanningen om onze processen te verbeteren, hebben we al wijzigingen doorgevoerd in de nasleep van het ongeval om de veiligheid verder te verbeteren." We zullen blijven zoeken naar aanvullende manieren om dat te doen, "zeiden geschaalde vertegenwoordigers in de verklaring. "We hebben het onderzoek van de NTSB uitgebreid gesteund en waarderen al het werk om de industrie veiliger te maken.Mike Alsbury is een voorbeeld van de passie die al onze medewerkers delen.Hij en zijn familie zijn altijd in onze gedachten, en ze zijn het vooral zo vandaag."

NTSB-onderzoekers hebben ook aandacht besteed aan het toezicht op Scaled Composites en Virgin Galactic door het Office of Commercial Space Transportation (AST) van de Federal Aviation Administration in de jaren voorafgaand aan het ongeval.

NTSB-onderzoeker David Lawrence zei dat Scaled Composites weliswaar open was en coöperatief met vragen van FAA AST-regulatoren, maar dat sommige van deze vragen feitelijk door AST-management werden uitgefilterd en nooit Scaled bereikten. In 2013 schafte de FAA Scaled een verklaring af waarin het bedrijf werd vrijgesteld van enkele menselijke- en softwarefoutvereisten, hoewel Scaled nooit om een ā€‹ā€‹dergelijke behandeling heeft gevraagd, voegde de onderzoeker eraan toe.

De NTSB stelde uiteindelijk een reeks van 10 aanbevelingen op, waarvan acht gericht op de FAA AST, om de veiligheid en beoordelingen te vergroten. De andere twee waren voor de Commercial Spaceflight Federation om te dienen als een veiligheids-proxy voor de groeiende private ruimtevaartindustrie.

"Het grote geheel: commerciële ruimtevaart staat op de rand van realiteit," zei Hart. "Maar het succes van commercieel ruimtevaartverkeer hangt af van de veiligheid van commercieel ruimtevaartverkeer, op het niveau van elke operator en elke bemanning."

Branson benadrukte ook het voornemen van Virgin Galactic om verder te gaan en te leren van de crash van SpaceShipTwo.

"Elke nieuwe transformatieve technologie vereist risico, en we hebben de tragische en moedige opoffering van Mike en het herstel van de gewonde overlevende piloot Pete Siebold gezien", zei Branson. "Hun enorme inspanningen zijn niet tevergeefs en zullen dienen om ons voornemen om grote dromen waar te maken te versterken."