Het is een mooie baby Exoplanet! Historische foto is de eerste weergave van buitenaardse wezens die geboren zijn

Een verbluffende, eerste-van-zijn-soort foto toont een enorme, nieuw ontdekte buitenaardse wereld vorm te krijgen in de schijf van gas en stof rond een jonge ster.

Het beeld is de eerste bevestigde directe observatie van zo'n jonge exoplaneet, aldus leden van het ontdekkingsteam.

"Deze schijven rond jonge sterren zijn de geboorteplaatsen van planeten, maar tot nu toe hebben slechts een handvol waarnemingen hints van babyplaneten in zich ontdekt", zei ontdekkingsleider Miriam Keppler van het Max Planck Instituut voor Astronomie in Heidelberg, Duitsland, in een uitspraak. "Het probleem is dat tot nu toe de meeste van deze planeetkandidaten mogelijk functies op de schijf waren." [Galerij: de vreemdste buitenaardse planeten]

Keppler en haar collega's analyseerden nieuwe en archiefobservaties van een jonge dwergster genaamd PDS 70, die ongeveer 5,4 miljoen jaar oud is en 370 lichtjaren van de aarde ligt. Deze gegevens werden verzameld door twee instrumenten op de Very Large Telescope (VLT) van het European Southern Observatory in Chili, en een instrument in het Hawaii Tweeling Observatorium.

De waarnemingen onthulden de aanwezigheid van een pasgeboren gasreus in PDS 70's rondom de protoplanetaire schijf. En het team was in staat om de buitenaardse wereld, bekend als PDS 70b, te fotograferen met behulp van een van de twee VLT-instrumenten, die SPHERE wordt genoemd (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet Research).

SPHERE beschikt over een coronagraaf die het verblindende licht van een ster uitsluit, waardoor dimbanen in een baan om de aarde kunnen worden opgelost. (Het Gemini-instrument, de Near-Infrared Coronagraphic Imager, heeft er ook één.)

De analyses van de onderzoekers suggereren dat PDS 70b twee tot drie keer groter is dan Jupiter en ongeveer 1,9 miljard mijl (3 miljard kilometer) van zijn ster ligt - ongeveer zover als Uranus van de zon is.

PDS 70b is veel heter dan welke planeet dan ook in ons zonnestelsel, met een zinderende 1800 graden Fahrenheit (1000 graden Celsius), zo bepaalden de onderzoekers. Deze verhoogde temperatuur kan vreemd lijken gezien de aanzienlijke afstand van de planeet tot zijn ster, maar het komt overeen met die van andere pasgeboren gasreuzen, aldus de leden van het studie-team. (Extreem jonge planeten behouden nog heel veel warmte van hun formatie.)

De onderzoekers rapporteren de ontdekking van PDS 70b en de gemeten en afgeleide kenmerken in een paar nieuwe studies, die beide vandaag online (2 juli) zijn gepubliceerd in het tijdschrift Astronomy & Astrophysics. (Je kunt ze hier en hier lezen.) (De onderzoeksteams zijn niet identiek voor beide studies, maar er is aanzienlijke overlapping. Keppler is bijvoorbeeld de hoofdauteur van het ontdekkingstijdschrift en de tweede auteur van de begeleidende studie.)

"De resultaten van Keppler geven ons een nieuw venster op het complexe en slecht begrepen begin van de planetaire evolutie," zei André Müller, hoofdauteur van de tweede studie, in dezelfde verklaring.

"We moesten een planeet in de schijf van een jonge ster observeren om de processen achter de vorming van de planeet te begrijpen", voegde Müller toe, die ook is gebaseerd op het Max Planck Institute for Astronomy.