NASA lanceert ruimtevaartuig op reis naar Jupiter

Dit verhaal is bijgewerkt om 1:26 uur. EDT.

NASA's ruimteschip Juno is vrijdag (5 augustus) afgeschoten en start een reis van vijf jaar naar Jupiter, de grootste planeet in het zonnestelsel.

Juno werd op een onbemande Atlas 5-raket gelanceerd vrijdag om 12:25 uur. EDT (1625 GMT), de lucht in vliegende boven het Cape Canaveral Air Force Station in Florida. Na een lange en omslachtige reis zou de sonde zich in juli 2016 in een baan rond Jupiter moeten vestigen.

De raket steeg een uur later op dan gepland, na een spannend aftellen dat enkele haken en ogen trof. Het voertuig was aanvankelijk gepland om te lanceren om 11:24 uur EDT (1534 GMT), maar een heliumlek in een grondsysteem voor de Atlas 5-raket van de sonde veroorzaakte de eerste vertraging, toen moesten de ambtenaren bevestigen dat die eigenzinnige boot vrij was van de raket offshore-lanceringsbereik, waardoor de NASA verder moet krakken. [Volgende stop, Jupiter! Start foto's van NASA's Juno Probe]

Beide problemen werden op tijd opgelost om de Atlas 5 te lanceren voordat het venster van één uur werd gesloten.

Volgende stop: Jupiter

Eenmaal in Jupiter zal Juno de enorme planeet vanuit een baan bestuderen gedurende één aardse jaar, en wetenschappers helpen beter te begrijpen hoe en wanneer Jupiter ontstond. Dergelijke informatie zou licht kunnen werpen op planeetvormingsprocessen en de evolutie van ons zonnestelsel, aldus onderzoekers.

"We krijgen de ingrediënten van Jupiter", vertelde hoofdonderzoeker Scott Bolton van het Southwestern Research Institute in San Antonio woensdag (3 augustus). "We gaan begrijpen hoe de structuur er vanbinnen is - hoe is het gebouwd - en dat zal ons soort van begeleiding geven over wat er gebeurde in die vroege tijd die uiteindelijk tot ons leidde."

Bestuderen van mysterieuze Jupiter

Gigantic Jupiter was vanaf het allereerste begin hebzuchtig en schrok het grootste deel van het gas en stof op dat in het vroege zonnestelsel was overgebleven nadat de zon was gevormd.

Als gevolg hiervan werd Jupiter de koning van de planeten; het herbergt twee keer zoveel massa als al het andere in het zonnestelsel samen (met uitzondering van de zon). De gasreus regeert echter onduidelijk, want wetenschappers weten nog steeds niet veel over Jupiter.

Ze weten bijvoorbeeld niet zeker of de enorme planeet een stevige kern van zware elementen heeft, of dat hij volledig uit gas bestaat. En het is onduidelijk precies hoe - en waar - Jupiter gevormd.

De Juno-missie van $ 1,1 miljard was bedoeld om deze en andere mysteries te onderzoeken. Na vijf jaar in een uiterst elliptische polaire baan rond de planeet te zijn gezeten, zal het ruimtevaartuig de atmosfeer en compositie van Jupiter bestuderen en de magnetische en zwaartekrachtvelden in kaart brengen.

Juno zal het watergehalte van de dikke, wervelende atmosfeer van Jupiter meten om inzicht te krijgen in de geboorte van de planeet. Een relatief natte Jupiter suggereert dat het zich misschien ver van de zon heeft gevormd en vervolgens later in zijn huidige positie is gemigreerd, hebben onderzoekers gezegd.

"We gaan een microgolfdetector gebruiken en net over de wolken van Jupiter vliegen, kijken naar verschillende wolkendiepten om de hoeveelheden water eronder te meten", zei Juno-co-onderzoeker Fran Bagenal van de Universiteit van Colorado in een uitspraak. "Het lijkt een beetje op een CT-scan van Jupiter's dichte wolken."

Juno zal ook de zwaartekrachtvelden en magnetische velden van Jupiter meten, in een poging te bepalen of de planeet inderdaad een vaste kern heeft - en, zo ja, hoe groot die is.

Omdat de sonde over de polen van Jupiter vliegt, krijgt hij geweldige blikken naar de aurora's van de reuzenplaneet - het fenomeen waarnaar we op aarde verwijzen als het noordelijke en zuidelijke licht. [Video: sleutel tot zonnestelsel om op Jupiter te worden getest]

Juno neemt de foto's in zichtbaar, ultraviolet en infrarood licht. Kortom, Jupiter heeft vijf jaar om zich voor te bereiden op zijn close-up.

De sonde draagt ​​ook een paar speciale verstekelingen: drie LEGO-figuurtjes die de Romeinse god Jupiter, zijn vrouw Juno en de 17e-eeuwse Italiaanse astronoom Galileo Galilei voorstellen. Galileo, bekend als de 'vader van de moderne astronomie', was verantwoordelijk voor het ontdekken van de vier grootste Joviaanse manen. Zijn erfenis wordt ook geëerd met een plaquette aan boord van Juno voor de reis naar Jupiter.

Een ruimtevaartuig op zonne-energie

Juno, dat ongeveer 8000 pond (3,267 kilogram) weegt, zal zijn lange reis mogelijk maken door de zon - de eerste keer dat een vaartuig op zonne-energie ooit zo ver weg is gereisd als Jupiter.

Jupiter draait bijna 400 miljoen mijl (644 miljoen kilometer) verder van de zon dan de aarde. Daar buiten is het zonlicht 25 keer minder intens dan hier op onze thuisplaneet.

Juno heeft dus een behoorlijk ernstig gebied voor het verzamelen van licht nodig om voldoende sap te genereren. Het ruimtevaartuig beschikt over drie verschillende zonnepanelen, elk zo groot als een trekker-oplegger. De 18.698 zonnecellen van de array produceren ongeveer 400 watt aan vermogen bij Jupiter - het equivalent van vier 100-watt gloeilampen.

Wanneer Juno uiteindelijk in juli 2016 bij Jupiter aankomt, zal het zich vestigen in een uiterst elliptische baan om de aarde, zo dichtbij als 5000 kilometer vanaf de toppen van de gasreus bij zijn dichtstbijzijnde pas.

Deze nabijheid geeft een geweldige blik op de gigantische planeet, maar het is ook gevaarlijk voor Juno. Jupiter bezit de sterkste stralingsomgeving van een zonnestelsellichaam voorbij de zon. Daarom hebben mission planners de gevoelige instrumenten en elektronica van Juno ingepakt in een titanium "kluis" voor bescherming.

Juno zal 33 banen van Jupiter maken gedurende zijn jarenlange operationele leven, en dan opzettelijk op de gigantische planeet worden neergestort. Wetenschappers willen ervoor zorgen dat Juno geen van de manen van Jupiter inslaat - en mogelijk besmet -, waarvan sommige in staat zijn om het leven te ondersteunen.