NASA onthult nieuw ruimteschip voor Deep Space Exploration

Dit verhaal is bijgewerkt om 17.45 uur. EDT.

NASA kondigde dinsdag een plan aan om een ​​nieuw deep space-voertuig te ontwikkelen, een gebaseerd op een eerder capsuleconcept, om astronauten op expedities naar een asteroïde te sturen en vervolgens naar Mars.

Het ruimteschip, bekend als het Multi-Purpose Crew Vehicle (MPCV), zal worden gebaseerd op ontwerpen die oorspronkelijk waren gepland voor het ruimtevaartuig Orion, dat NASA-functionarissen vandaag hebben aangekondigd (24 mei). Orion maakte deel uit van het nu geannuleerde Constellation-programma van NASA, dat erop gericht was astronauten tegen de 2020s naar de maan te brengen. [Foto's: NASA's MPCV voor Deep Space Flights]

President Barack Obama sloot vorig jaar het Constellation-programma af, door in plaats daarvan NASA te belasten met het sturen van mensen naar een asteroïde in 2025, en vervolgens in de jaren 2030 te mikken op bemande Mars-missies. Het aanpassen van het capsuleontwerp van Orion - in plaats van het opstellen van plannen voor een geheel nieuw ruimteschip - zou ertoe moeten bijdragen dat haalbare ambtenaren van het agentschap dat zouden doen.

"We hebben deze keuze gemaakt op basis van de vooruitgang die tot nu toe is geboekt", vertelde Doug Cooke, associate administrator voor NASA's Directoraat Exploratie Systems Mission in Washington, D.C. vandaag. "Het leek me het meest logisch om erbij te blijven [het Orion-ontwerp]."

Maak kennis met het multifunctionele bemanningsvoertuig

Lockheed Martin Corp., de hoofdaannemer van NASA voor Orion, zal doorgaan met het ontwikkelen van het ruimtevaartuig MPCV. Tot nu toe heeft NASA al iets meer dan $ 5 miljard geïnvesteerd in het ruimteschip, dat is behoorlijk ver weg, zei Cooke.

Lockheed heeft bijvoorbeeld al een volledig mock-upvoertuig gebouwd, een Ground Test-artikel, en zal het binnenkort onderwerpen aan een reeks rigoureuze tests in een fabriek in Colorado.

De gumdrop-vormige MPCV is ongeveer 16,5 voet (5 m) breed aan de basis en weegt ongeveer 23 ton. De ruimtecapsule heeft een drukvolume van 690 kubieke voet (20 kubieke meter), met 316 kubieke voet (9 kubieke meter) bewoonbare ruimte, volgens een officiële beschrijving. Het is ontworpen om per keer vier astronauten te vervoeren en terug te keren naar de aarde met splashdowns in de Stille Oceaan voor de kust van Californië. [Stem nu! De beste ruimteschepen aller tijden]

Het ruimtevaartuig zal het primaire voertuig van de NASA zijn voor het leveren van astronauten aan bestemmingen buiten een baan met een lage baan, zoals asteroïden of Mars. Dergelijke reizen zouden maanden duren en de vier astronauten zullen de hele tijd niet in de krappe MPCV worden opgesloten. In plaats daarvan zal de capsule een bepaald type bewoningsmodule in de ruimte ontmoeten, waardoor de reis veel comfortabeler wordt.

"Je zou niet verwachten dat een bemanning hier voor langere tijd in zou wonen," zei Cooke.

De MPCV is ontworpen om 10 keer veiliger te zijn tijdens de lancering, re-entry en landing dan zijn voorganger, de spaceshuttle, zei NASA-functionarissen. Veel van deze verbeterde veiligheid komt van een lancering-abort systeem, dat de bemanning weg van zijn raket kan sturen voor het geval er iets mis gaat tijdens de lancering, zei Cooke. De spaceshuttle heeft niet zo'n mogelijkheid.

De MPCV kan verschillende activiteiten in de ruimte uitvoeren, zoals rendez-vousing en koppeling met andere vaartuigen. En astronauten aan boord van de MPCV zullen ruimtewandelingen kunnen uitvoeren, zeiden ambtenaren.

Hoewel zijn belangrijkste roeping ver weg zwerven, kan het ruimteschip ook worden opgeroepen om van tijd tot tijd lading en bemanning naar het internationale ruimtestation te brengen.

"Het is eigenlijk overkill voor dat soort missie, maar het zou dat kunnen doen," zei Cooke.

Start datums nog steeds in de lucht

De Orion-ruimtecapsule is oorspronkelijk ontworpen om te lanceren op de Ares 1-raket van NASA, met een grotere heavy-lift raket genaamd Ares 5 die is gepland voor het lanceren van maanlanders en andere deep space-vluchthardware. Maar de annulering van het Constellation-programma heeft de Ares-voertuigen nixed, dus het is anders voor de MPCV.

Het zal opstijgen aan boord van het Space Launch System (SLS), een nieuwe heavy-lift raket die NASA ook aan het ontwikkelen is, aldus functionarissen van het agentschap. Vorig jaar gaf het Congres het bureau opdracht om het ruimteschip en de SLS tegen 2016 klaar te hebben. Dat zal waarschijnlijk niet gebeuren, omdat NASA-officials zich nog moeten vestigen op een definitief ontwerp voor de raket.

Die beslissing zou snel moeten komen, volgens Cooke.

"We zullen de komende weken werken aan oplossingen en definitieve beslissingen over het lanceervoertuig en we schieten nog steeds voor de vroegst mogelijke data in de vroege zomer om dat te voltooien," zei hij.

Met alle onzekerheid rondom de SLS weigerde Cooke een gok te wagen over wanneer de MPCV voor de eerste keer met bemanningen kon beginnen. Hij zei dat de eerste testvluchten ergens in de loop van dit decennium moeten plaatsvinden en dat het mogelijk is dat ze andere raketten gebruiken dan de SLS.

"We hebben geen beslissing genomen over een lanceervoertuig voor testvluchten", zei Cooke.

In de oorspronkelijke incarnatie moest de Orion-capsule zijn eerste testvlucht maken in 2013 en de operaties tegen 2016 beginnen.

NASA in transitie

Omdat de MPCV gebaseerd is op bestaande ontwerpen, hoeft deze niet radicaal te worden heroverwogen. En die draad van continuïteit kan welkom zijn bij de NASA, die zich in een periode van dramatische overgang bevindt.

Het Space Shuttle-programma van het bureau loopt bijvoorbeeld af na drie decennia dienst. De shuttle STS-135 missie van Atlantis in juli is de laatste voor NASA's werkpaard orbiter-vloot, die binnenkort in musea in het hele land te zien zal zijn. [Most Memorable Space Shuttle Missions]

Op korte termijn krijgen NASA-astronauten ritjes naar het ruimtestation aan boord van Russische Sojoez-voertuigen. Maar over de lange termijn vraagt ​​de visie van Obama om commerciële Amerikaanse ruimteschepen om deze taxiservice te bieden. NASA werkt samen met en financiert verschillende particuliere bedrijven, zoals SpaceX in Californië, om hen te helpen bij het ontwikkelen van deze nieuwe vaartuigen.

Die stap is bedoeld om NASA te bevrijden voor ambitieuzere verkenningsinspanningen.

"De NASA-autorisatiewet legt ons een duidelijke weg voorwaarts door transport naar het internationale ruimtestation aan onze partners uit de privésector over te dragen, zodat we ons kunnen concentreren op diepgaande verkenning van de ruimte," zei NASA-beheerder Charlie Bolden in een verklaring. "Terwijl we ons werk aan een zwaar lanceerplatform agressief voortzetten, gaan we door met een bestaand contract om de ontwikkeling van ons nieuwe bemanningsvoertuig op schema te houden."