Kometen vermomd als asteroïden

Een asteroïde die zes jaar geleden door het zonnestelsel cruisde, leek slechts een stil schip dat in de eeuwige duisternis vaart, totdat het oplaaide met de verrassende helderheid van de halo van een komeet.

Zo werd de ruimterots die bekend staat als NEO 2001 OG108 in 2002 opnieuw geclassificeerd als C / 2001 OG108, van asteroïde tot komeet. Wetenschappers vermoeden nu dat 5 tot 10 procent van andere Near Earth Objects (NEO's) ook kometen op de loer liggen als asteroïden.

"Dat was het eerste echte bewijs dat we hebben van objecten die lijken op asteroïden, maar kometen zijn in de NEO-populatie", zegt Paul Abell, een planetaire wetenschapper bij het Planetary Science Institute, die gevestigd is in het Johnson Space Center van NASA in Houston. Nu gaat hij naar een NASA-bekostigde studie om uit te zoeken welke welke zijn.

De astronomiebestanden

Het onderscheiden van kometen en asteroïden is meer van belang dan alleen voor sticklers. Het kennen van de samenstelling van NEO's is cruciaal om mogelijke botsingen met de Aarde te voorkomen, vooral wanneer een verzameling van komeetstukken die in de atmosfeer barsten, veel dodelijkere consequenties kan hebben dan een asteroïde. Het vinden van materialen in kometen en asteroïden geeft ook hints over de vroege evolutie van het zonnestelsel.

Het onderzoek van Abell kan zelfs toekomstige doelen voor ruimtevaartuigen blootleggen om te onderzoeken, vergelijkbaar met de Deep Impact- en Stardust-missies. Hij werkt samen met Faith Vilas, directeur van het Multiple Mirror Telescope Observatory op Mount Hopkins, Ariz., Om verdachte objecten zeker te identificeren als kometen of asteroïden.

De meest mysterieuze objecten geven hun geheimen niet gemakkelijk op. Veel van de kometen lijken op vuile sneeuwballen die de halo of "coma" missen die ze krijgen als ze de warmte van de zon naderen. Als gevolg hiervan kunnen dergelijke objecten "zwarter dan steenkool" lijken op telescopen omdat ze slechts 3 procent van het licht reflecteren dat hen raakt, vertelde Abell ProfoundSpace.org.

Vingeren van de boosdoeners

De voormalige NEO 2001 OG108 kwam zo dicht bij ons als de baan van Mars voordat hij zijn coma verwierf, wat astronomen tot dan toe aan het raden hielden. Een ander object dat controverse blijft oproepen is Phaethon, 3200, een verdachte asteroïde waarvan sommige waarnemers geloven dat het de schil is van een uitgebrande komeet.

De onzekerheid gaat naar het hart van de evolutie van de kometen. Wetenschappers argumenteren over de vraag of sommige kometen gewoon hun omringende wolk van stof en gas verliezen, of geharde schelpen vormen om het losse ijzige materiaal dat kometen vormt te bevatten.

Tot nu toe heeft Abell zijn zinnen gezet op drie komische boosdoeners in de menigte van ruimtesteen. De Infrared Telescope Facility van NASA op Mauna Kea in Hawaii stelt zijn groep in staat om de chemische samenstelling van verschillende objecten te bekijken en zelfs de unieke vingerafdrukken van kometen te vinden, afhankelijk van hun oorsprong.

Vreemdeling en vreemdeling

Sommige kometen komen bijvoorbeeld van de Kuipergordel, een schijfvormige ijzige wolk langs de baan van Neptunus. Andere voorbij kometen, zoals de komeet van Halley, beginnen veel verder weg in de Oort-wolk, die ver buiten de baan van Pluto ligt, op 1000 keer de afstand van de zon tot de Kuipergordel.

"Er zijn enkele aanwijzingen dat er spectrale verschillen kunnen zijn tussen dingen die afkomstig zijn van de Oort Cloud en dingen die afkomstig zijn van de Kuipergordel," merkte Abell op.

Het onderzoek heeft nog een lange weg te gaan na het analyseren van slechts drie objecten, zei Abell, maar zo werkt de wetenschap. Je krijgt een resultaat en dan kun je betere vragen gaan stellen.

  • Afbeeldingengalerij: geweldige kometen
  • Comets Through Time: Mythy and Mystery
  • Video? Kometen: Bright Tails, Dark Hearts