Shutdown van de overheid kan de volgende Mars Probe-lancering van NASA bedreigen

De sluiting van de Amerikaanse regering zou de geplande lancering in november van NASA's volgende missie naar Mars kunnen vertragen - misschien wel de vlucht duwen tot 2016, zeggen wetenschappers.

Het afsluiten heeft bevroren lanceringsvoorbereidingen voor het Mars Atmosphere en Volatile Evolution-ruimtevaartuig, bekend als Maven, dat op 18 november uit Florida's Cape Canaveral Air Force Station wordt afgeschoten. Maven heeft tot 7 december de tijd om van de grond te komen, waarna het 26 maanden moet wachten op een andere gunstige uitlijning van de aarde en Mars.

De huidige situatie is zorgelijk, maar het is nog geen tijd om in paniek te raken, zeggen Maven-teamleden. [Hoe de Shutdown van de regering de wetenschap en gezondheid zal beïnvloeden]

"We zijn uiteraard bezorgd, maar we hebben een zekere marge in ons schema en het team is absoluut vastbesloten om van start te gaan bij deze lanceringsmogelijkheid," zei Maven hoofdonderzoeker Bruce Jakosky, van de Universiteit van Colorado, Boulder. "Als dat betekent dat we twee keer moeten werken en zeven dagen per week moeten werken, doen we dat."

De Maven-missie van $ 650 miljoen is ontworpen om wetenschappers te helpen begrijpen hoe de dunne, door koolstofdioxide gedomineerde atmosfeer van Mars in de loop van de tijd is veranderd. Op dit moment zit de sonde in een schone kamer in het Kennedy Space Center van NASA in Florida, in afwachting van verdere pre-lanceringscontroles en tests.

"Het team is momenteel bezig om ervoor te zorgen dat de hardware veilig is, in een stabiele en bekende staat, zodat we ons er geen zorgen over hoeven te maken terwijl het is afgesloten en zodat we het kunnen ophalen wanneer we keerde terug, "vertelde Jakosky aan ProfoundSpace.org.

Jakosky en alle anderen in het missieteam hopen dat de sluiting - die vandaag (1 oktober) om middernacht EDT van kracht werd, nadat de Senaat en het Huis van Afgevaardigden het niet eens waren geworden over een rekening voor noodkosten - snel wordt opgelost.

"In zekere zin is elke dag goud, zoals onze projectmanager heeft gezegd," zei Jakosky. "Als dit langer dan een paar dagen duurt, begin ik me veel meer zorgen te maken. Ik maak me nu zorgen, maar ik ben niet in paniek."

Het afsluiten heeft ingrijpende gevolgen voor de NASA, die gedwongen is om ongeveer 550 van de 18.000 werknemers te ontheffen en de meeste van haar activiteiten te staken.

Het ruimteagentschap blijft de gezondheid en veiligheid van astronauten aan boord van het internationale ruimtestation beschermen en onderhoudt momenteel wetenschappelijk ruimtevaartuigen. Maar toekomstige missies zoals Maven hebben niet zoveel geluk.

Het effect van het afsluiten van een privé-leven mag niet verloren gaan, ondanks de speculatie over mogelijke vertragingen bij de lancering en andere missies, benadrukte Jakosky.

"Mensen zijn verlof, ze worden nu niet betaald, dit beïnvloedt persoonlijk leven, gezinnen," zei hij. "Als dit zo lang doorgaat, zullen mensen hierdoor gewond raken."