NASA retourneert asteroĆÆde probe naar startblok

Een belegerde NASA-sonde op weg naar de twee grootste ruimtesteen van het zonnestelsel keerde dinsdag na twee maanden vertraging terug naar zijn lanceerplatform in Florida.

Ingenieurs heesden de Dawn asteroïde sonde van het ruimteagentschap boven op de Delta 2-raket op het Cape Canaveral Luchtmachtstation na een reeks vertragingen en struikwormen eerder deze zomer.

"Vanaf hier is de enige manier om te gaan," zei Dawn-projectmanager Keyur Patel van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, in een verklaring. "We kijken ernaar uit om wat ruimte tussen Dawn en Moeder Aarde te plaatsen en wat ruimte-geschiedenis te maken."

Dawn is gepland om zijn geplande achtjarige missie naar de asteroïden Vesta en Ceres te beginnen met een 7:25 a.m. EDT (1125 GMT) lancering op 26 september.

Vesta is een heldere, dichte asteroïde, terwijl de bolvormige Ceres groot genoeg is om als een dwergplaneet te worden beschouwd. Dawn-onderzoekers hopen dat ze door het bestuderen van de twee ruimtesteen beter zullen begrijpen hoe planeten zich in het vroege zonnestelsel vormden.

Eerdere pogingen om Dawn in juli te lanceren, werden geteisterd door slecht weer, booster glitches en problemen bij het regelen van lucht- en scheepsgebaseerde volgsystemen voor de geplande lancering.

Mission managers kozen ervoor de missie van Dawn uit te stellen tot september, na de lancering van NASA's Phoenix Mars Lander. De vertraging zal naar verwachting ongeveer $ 25 miljoen toevoegen aan Dawn's $ 449 miljoen zendingskosten, heeft NASA gezegd.

NASA heeft ook de missie van Dawn in maart 2006 volledig geannuleerd, maar heeft de asteroïde-expeditie een paar weken later hersteld na het herevalueren van budgettaire en technische hindernissen.

Dawn is gepland om te rendez-vous en een baan om Vesta in 2011 voordat hij af voor een afspraak in februari 2015 met Ceres. Beide asteroïden zitten in de asteroïdengordel die tussen de banen van Mars en Jupiter loopt.

NASA moet Dawn tegen eind oktober lanceren, waarna de doelen van de ruimtesteen zich in hun respectievelijke banen van elkaar zullen verwijderen. Na het lanceringsvenster van Dawn in 2007 zullen Ceres en Vesta ongeveer 15 jaar niet dicht genoeg bij elkaar zijn, zeggen missiemanagers.

  • VIDEO: The Asteroid Paradox
  • GALLERIJ: Asteroïden
  • Hoe NASA's Dawn Spacecraft de oorsprong van het zonnestelsel zal exploreren