NASA vliegt astronauten op Russische ruimteschepen met bijna $ 63 miljoen per stoel

NASA heeft een nieuwe deal van USD 753 miljoen gesloten met Rusland voor 12 retourvluchten naar het internationale ruimtestation ISS, maar zal nu meer moeten betalen per stoel - bijna $ 63 miljoen, meldde het Amerikaanse ruimtevaartagentschap vandaag (14 maart).

Met de nieuwe deal kan de NASA tussen 2014 en 2015 een dozijn astronauten uit de VS of zijn partneragentschappen vliegen over het Russische Soyuz-ruimtevaartuig voor een prijs van ongeveer $ 62,7 miljoen per stoel. Dat is een stijging ten opzichte van de $ 55,8 miljoen per stoel die NASA heeft betaald in het kader van een deal voor zes rondreizen naar het station in 2013 en 2014.

"Het is een jaarlijkse toename van 8,5 procent", vertelde NASA-woordvoerder Joshua Buck aan ProfoundSpace.org, verwijzend naar de totale toename. "De stijging dekt alleen de algemene inflatie in Rusland voor de kosten van verwerking en voorbereiding."

Het Federale Ruimtevaartagentschap Rusland heeft kosmonauten en astronauten op rondreizen naar het ruimtestation vervoerd voor meer dan een decennium. Het ruimtestation met een waarde van $ 100 miljard is in aanbouw bij vijf ruimtevaartagentschappen, die sinds 1998 15 landen vertegenwoordigen en bijna voltooid is.

De eerste bemanning van het ruimtestation (Expeditie 1 genaamd) arriveerde in november 2001. Drie leden van de nieuwste crew van het station, Expeditie 26 genaamd, keren terug naar Earth Wednesday (16 maart) op een Sojoez-capsule. [Top 10 Russische en Sovjet ruimtemissies]

NASA in transitie

De nieuwe deal komt tijdens een belangrijk overgangsjaar voor NASA. Het ruimteagentschap trekt zijn space shuttle-vloot na 30 jaar ruimtevlucht uit.

De Shuttle Discovery bijvoorbeeld, vloog deze maand zijn laatste vlucht. De andere twee shuttles in dienst - Endeavour en Atlantis - zullen naar verwachting hun laatste missies lanceren in respectievelijk april en juni.

Zodra de shuttles zijn gepensioneerd, is NASA van plan te vertrouwen op commercieel gebouwde ruimtetuigen die zijn ontwikkeld door particuliere bedrijven om astronauten en vracht naar het internationale ruimtestation te vervoeren. De eerste vluchten voor die worden verwacht rond 2015, tot vier jaar nadat de laatste shuttle-missie vliegt.

"We verwachten nog steeds dat er tegen het midden van het decennium sprake zal zijn van binnenlands transport van commerciële bemanning," zei Buck.

Particulier ruimteschipplan

NASA heeft al contracten met twee particuliere bedrijven om onbemande ruimteschepen te bouwen en op het ruimtestation te lanceren om benodigdheden en apparatuur te leveren.

Eén bedrijf is de California-gebaseerde Space Exploration Technologies (SpaceX), die 12 afleveringsvluchten zal bieden met behulp van het Dragon-ruimtevaartuig en Falcon 9-raketten onder een contract van $ 1,6 miljard. Het in Virginia gevestigde bedrijf Orbital Sciences Corp. zal acht leveringsvluchten aanbieden met zijn Taurus 2-raketten en Cygnus-ruimtevaartuigen. [Foto's: Eerste vlucht van SpaceX's Falcon 9 Rocket]

SpaceX en Orbitale Wetenschappen zijn ook twee van minstens acht commerciële ruimtevaartbedrijven die strijden om NASA-financiering voor het Commercial Crew Development Program dat gericht is op het stimuleren van de ontwikkeling van privé-ruimtevaartuigen die in staat zijn astronauten de ruimte in te lanceren.

In een verklaring zei NASA-chef Charles Bolden dat commerciële ruimtevaartbedrijven een vitaal onderdeel vormen van het verkenningsplan van NASA, omdat ze de Verenigde Staten onafhankelijke toegang tot ruimte geven met Amerikaanse ruimtevaartuigen.

"Het budgetverzoek van de president van 2012 verhoogt de financiering voor onze samenwerking met de commerciële ruimtevaartindustrie en geeft prioriteit aan onze inspanningen om ervoor te zorgen dat Amerikaanse astronauten en de vracht die ze nodig hebben, worden vervoerd door Amerikaanse bedrijven in plaats van door te gaan met het uitbesteden van dit werk aan buitenlandse overheden", aldus Bolden. "Deze nieuwe benadering om onze bemanning en lading in een baan om de aarde te brengen, zal goede banen creëren en kansen voor onze Amerikaanse economie vergroten." Als we de toekomst willen winnen en onze concurrenten willen opbouwen, is het essentieel dat we dit programma tot een succes maken. "

Bluck zei dat de nieuwe deal voor stoelen op Russisch Sojoez-ruimtevaartuig een overlapping van een jaar zou moeten opleveren tussen astronautenvluchten op Sojoez-vaartuigen en de verwachte commerciële voertuigtrips.

"We moeten ervoor zorgen dat we een soepele overgang hebben," zei Buck.