Cygnus-ruimtevaartuig sleept de wetenschap naar het ruimtestation tijdens de terugkeer-tot-vlucht-missie

De eerste lancering van het privé-ruimtevaartuig Cygnus sinds een raketexplosie in oktober 2014 heeft tot doel een schat aan wetenschappelijke apparatuur en experimenten aan het internationale ruimtestation te leveren.

De losgeschroefde Cygnus, die is gebouwd door het ruimtevaartbedrijf Orbital ATK, staat gepland om donderdag (3 december) om 17.55 uur te ontploffen. EST (2255 GMT) bovenop een United Launch Alliance Atlas V-raket uit het Cape Canaveral Air Force Station in Florida. Je kunt de uitzending van de lancering hier bekijken op ProfoundSpace.org, met dank aan NASA TV.

De vorige Cygnus-missie eindigde slechts enkele seconden na de lancering op 28 oktober 2014, toen de Antares-raket van het ruimtevaartuig explodeerde, kennelijk vanwege een probleem met een van zijn eerste AJ26-motoren. [Cygnus Cargo Spacecraft klaar voor terugkeer naar vlucht (video)]

Orbitale ATK is opknappen van Antares om te vliegen met RD-181 eerste-fase motoren, en de vernieuwde raket moet klaar zijn om ergens volgend jaar te vliegen, hebben bedrijfsvertegenwoordigers gezegd. (Orbital zal de Atlas V gebruiken totdat Antares weer actief is.)

De lancering van donderdag start de vierde niet-geschroefde Cygnus-missie naar het ruimtestation dat Orbital onder een NASA-contract van $ 1,9 miljard vliegt. Deze nieuwste missie is behoorlijk zwaar voor de wetenschap, met payloads zoals het Space Automated Bioproduct Lab (lock-size space) -biografielaboratorium (SABL).

De SABL, die een kamer met temperatuurregeling heeft, ondersteunt allerlei soorten onderzoek, variërend van commerciële toepassingen tot mogelijkheden voor studenten om onderzoek te doen op het International Space Station (ISS), aldus NASA-functionarissen. In de faciliteit kunnen experimenten worden ondergebracht die passief of actief kunnen worden uitgevoerd, bestuurd door een operationeel centrum op afstand. Het laboratorium bevat ook sensoren en high-definition video om experimenten op te nemen terwijl ze worden uitgevoerd.

Cygnus draagt ​​ook het Packed Bed Reactor Experiment (PBRE), dat zal bestuderen hoe gassen en vloeistoffen zich gedragen in microzwaartekracht wanneer ze door poreus materiaal gaan. Dit onderzoek heeft toepassingen voor systemen zoals reactoren, scrubbers en strippers, aldus NASA-functionarissen. Hoewel reactoren met een gepakt bed voor waterterugwinning en brandstofcellen op het ruimtestation nu ofwel vloeistof of gas kunnen gebruiken, kan geen enkel bestaand systeem beide op dit moment aan.

Andere experimenten zijn onder meer een onderzoek naar de vraag hoe goed een verscheidenheid aan vlamvertragende stoffen in de ruimte kan worden gebruikt, en twee satellieten die netwerken tussen machines demonstreren.

Er is een kans van 60 procent dat de weersomstandigheden gunstig zullen zijn voor de lancering van donderdag, hebben functionarissen van de Amerikaanse luchtmacht gezegd.

Orbital ATK is niet het enige bedrijf met een NASA-deal om het ISS opnieuw te bevoorraden. SpaceX heeft zes succesvolle missies naar het laboratorium in de ruimte gevlogen met behulp van de losgeschroefde Dragon-ladingscapsule en Falcon 9-raket onder zijn eigen contract van $ 1,6 miljard; de zevende eindigde minder dan drie minuten na de lancering toen de Falcon 9 afgelopen juni brak.