Real-Life 'Death Star' blijft buitenaardse werelden vernietigen

De echte "Death Star" die astronomen onlangs gevangen hebben tijdens het vernietigen van een planeet, blijft nabijgelegen objecten in een baan om de aarde vernietigen, zeggen onderzoekers.

Deze bevinding zou licht kunnen werpen op de manier waarop dode sterren hun planetaire systemen uiteenscheuren - een fenomeen dat zich in miljarden jaren vanaf het aardse zonnestelsel zou kunnen voordoen, voegde wetenschappers eraan toe.

Onlangs hebben astronomen een dode ster gedetecteerd die een planetair verscheurt - een klein planetair lichaam, zoals een dwergplaneet, een grote asteroïde of een maan. De dode ster is een witte dwerg die bekend staat als WD 1145 + 017, die ongeveer 570 lichtjaar van de aarde ligt in het sterrenbeeld Maagd. [Planet gescheurd door witte dwerg? (Video)]

Witte dwergen zijn superaden, aardekoppen van dode sterren die achterblijven als sterren hun brandstof hebben uitgeput en van hun buitenste lagen zijn verdwenen. De meeste sterren, inclusief de zon, worden op een dag witte dwergen.

"Onze zon zal op een dag een ballon vormen om een ā€‹ā€‹rode reuzenster te worden, Mercurius en Venus en misschien de aarde uitroeien voordat het een witte dwerg wordt", zei hoofdauteur Boris Gänsicke, een astronoom aan de universiteit van Warwick in Engeland. "Door naar deze witte dwerg te kijken, kunnen we zien hoe de toekomst van het zonnestelsel eruit zou kunnen zien."

Eerder onderzoek met behulp van NASA's op de planeet jagende Kepler-ruimtevaartuig vond een planetesimale doorgang, of kruising voor de witte dwerg op een afstand van ongeveer 520.000 mijl (837.000 kilometer) - meer dan twee keer de afstand van de aarde tot de maan. Kepler ontdekte ook een komeetachtige staart van stof achter dit object, evenals misschien een paar extra stukjes rond de witte dwerg op ongeveer dezelfde afstand, en een stofwolk die de witte dwerg omhulde.

Wetenschappers schatten eerder dat de hoeveelheid materiaal rond de witte dwerg ongeveer gelijk was aan die van de 590 km brede (950 km) dwergplaneet Ceres, het grootste object in de belangrijkste asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter. Ze stelden voor dat de witte dwerg het planetaire lichaam uit elkaar scheurde nadat het te dicht bij de dode ster was gespannen en dat de rots binnen ongeveer een miljoen jaar volledig vernietigd zou zijn.

Nu ontdekken Gänsicke en zijn collega's dat dit witte dwergsysteem zich al enkele maanden na zijn ontdekking snel heeft ontwikkeld.

"Het is spannend en onverwacht dat we dit soort dramatische veranderingen op menselijke tijdschalen kunnen zien", vertelde Gänsicke aan ProfoundSpace.org.

De astronomen gebruikten de Thaise Nationale Telescoop om de witte dwerg te observeren ongeveer zeven maanden nadat eerder werk het systeem van rotsen en stof eromheen had ontdekt.

In plaats van sterk bewijs van slechts één lichaam rond de witte dwerg te detecteren, "hebben we er zes geïdentificeerd, maar er zijn er duidelijk meer - het kan 10, misschien 15 zijn", zei Gänsicke.

Deze lichamen draaien om de dode ster op ongeveer dezelfde afstand als het planetaire beeld dat eerder onderzoek zag en zijn elk twee tot vier keer zo groot als de witte dwerg. De onderzoekers suggereren dat deze lichamen geen gigantische, massieve stenen zijn, maar dat er in plaats daarvan enorme wolken van gas en stof uit veel kleinere rotsen stromen die nu uiteenvallen.

"De gemiddelde hoeveelheid licht geblokkeerd door materiaal rond de witte dwerg is gestegen van 1 procent of een fractie van een procent tot 10 of 11 procent," zei Gänsicke. "We interpreteren dat zo veel meer fragmenten van een planetaire breuk uit elkaar vallen."

Gänsicke en zijn collega's zijn van plan verder onderzoek te doen naar dit witte dwergsysteem.

"We kunnen zien hoe dingen evolueren in de tijd," zei Gänsicke. "Hoe verloopt het desintegreren van een planetair werk? Hoe lang gaat het hele ding mee, zullen we alles binnen een jaar of twee kunnen zien verdwijnen? Hoe evolueert de schijf van stof rond de ster? Hoe zal het metaalgehalte van de ster zich ontwikkelen? witte dwerg verandering? "

In de toekomst kunnen onderzoekers ook op andere witte dwergsystemen jagen. "Misschien kunnen we nog een of twee of tien vinden," zei Gänsicke. "Als we een voorbeeld van deze systemen hebben, kunnen we kijken naar gemeenschappelijke eigenschappen en verschillen tussen hen, om onze kennis over het proces van planetesimale verstoring als geheel te vergroten." Zo werkt de wetenschap - we hebben een stukje van een puzzel gevonden en nu willen we meer vinden. "

De wetenschappers detailleerden hun bevindingen op 3 februari in het tijdschrift Astrophysical Journal Letters.