Komeet breakup-punten naar mogelijke meteorenregen in 2022

Een nieuw en gedetailleerd beeld van een afbrokkelende komeet zal astronomen helpen uitzoeken hoe sterk een voorspelde meteorenregen in 2022 zal zijn.

Komeet 73P / Schwassman-Wachmann 3, of alleen SW-3, begon in 1995 te breken. Het uiteenvallen is de afgelopen weken versneld toen de komeet de zon weer nadert, net als elke 5,3 jaar.

Spitzer heeft een infraroodbeeld van de scène teruggezonden, waarbij drie dozijn brokken worden onthuld naast een brede streep in de lucht gecreëerd door kleinere kiezels en stof. Het materiaal gloeit in het infrarood omdat het wordt verwarmd door de zon.

Veel routes

Op elke baan rond de zon legt de komeet een nieuwe puinstroom langs een iets ander pad. Elke stroom verspreidt zich in de loop van de tijd. Wanneer de aarde elk jaar langs de stoffige paden van de komeet passeert, branden stukjes puin op in onze atmosfeer, waardoor een kleine meteorenregen ontstaat, de Tau Herculids.

In 2022 concludeerde een recent onderzoek dat de aarde naar verwachting dichter bij de belangrijkste paden van de komeet zal komen, mogelijk een zwaardere meteorenregen. Een andere piek kan in 2049 optreden.

Caltech-wetenschapper William Reach, die de Spitzer-waarnemingen leidde, zei dat ze de verwachtingen voor 2022 zouden kunnen veranderen.

Meer modellering nodig

Reach zei dat het onwaarschijnlijk is dat het 2022-evenement een groot evenement zal worden, zoals de spectaculaire meteorenregen door Leonid in de afgelopen jaren.

"Maar de deur staat open," zei Reach in een telefonisch interview.

Hij zei dat de grote brokken die van de komeet komen, achteruit gaan voordat ze uiteengaan, iets dat niet is voorspeld in bestaande computermodellen. Dus om te voorspellen waar de aarde in 2022 doorheen zal ploegen, moet de modellen wat worden herwerkt. Afbeeldingen en gegevens van de komeet die onlangs door de Hubble-ruimtetelescoop zijn geleverd, gaan ook die inspanning in, zei hij.

Het kan een jaar of langer duren om de gedetailleerde nieuwe simulaties uit te voeren, zei Reach.

Ondertussen hebben skywatchers in de achtertuin de desintegratie van de komeet gevolgd, en zijn er nog een paar dagen over om het uitzicht te vangen.