Het onbeheerste ruimtestation van China is nergens dichtbij het grootste dat uit de ruimte valt

Het verlaten ruimtestation Tiangong-1 in China is uit de hand gelopen en het zal binnenkort naar de aarde gaan. Maar geen paniek.

Een massa van 9,3 ton (8,5 ton) metaal dat uit de baan vliegt naar een onbekende locatie in het weidse middengebied van de aarde heeft sommige mensen ongerust gemaakt, maar het vertegenwoordigt geen zinvol gevaar voor het publiek.

De crash, die zou moeten plaatsvinden tussen 30 maart en 2 april, is gewoon niet zo groot, vanuit een historisch perspectief, en het zal je naar alle waarschijnlijkheid niet raken, aldus de European Space Agency (ESA). (Het bureau wijst erop dat de kans dat het wordt getroffen door puin van het kleine station 10 miljoen keer kleiner is dan de kans dat het wordt getroffen door de bliksem.) [In foto's: een blik op het ruimtestation van China dat naar de aarde vliegt]

Maar het is ook de moeite waard om op te merken dat Tiangong-1 zelf slechts een fractie is van de grootte van andere objecten die (gecontroleerd of ongecontroleerd) naar de aarde zijn gevallen.

Tiangong-1, gelanceerd in 2011, was nooit bedoeld om erg lang mee te gaan. Het diende als een testlocatie voor China om langdurig verblijf in de ruimte en orbitale koppelmanoeuvres uit te proberen. De vervanging ervan, Tiangong-2, bevindt zich al in een baan om de aarde.

Gezien zijn status als een prototype, is Tiangong-1 gewoon niet zo groot voor een ruimtevaartuig, laat staan ā€‹ā€‹voor een ruimtestation. Het volume van 9,3 ton is slechts 7 procent van het Russische ruimtestation Mir, 132,3 ton (120 ton), dat volgens ESA het grootste door mensen gebouwde object werd dat in 2001 uit de ruimte viel.

Toegegeven, de Mir ging door een gecontroleerde re-entry over de Stille Zuidzee, terwijl niemand weet waar Tiangong-1 zal eindigen.

Maar zelfs onder gecontroleerde re-entries zal de aanstaande, ongecontroleerde afdaling van Tiangong-1 een echo zijn. In 1979 probeerde NASA het ongeveer 81 ton (73 ton) Skylab-ruimtestation in de oceaan te laten crashen maar miste het wild, met veel van het puin buiten Perth, Australië.

Het Sovjet militaire ruimtestation Salyut-2 blijft, met 20,2 ton (18,3 ton), het grootste door de mens geschapen object om volledig ongecontroleerd de atmosfeer in te gaan, na een ongeval zond het in 1973 Aardstillend om.

Met ongeveer 19 ton per stuk (17 ton) waren zelfs de neuskegels en de prototype-opdrachtmodules van de vroege Apollo-tests groter dan Tiangong-1 toen ze in de jaren zestig ongecontroleerd de-orbiteerden. (Eén bleef zelfs in zijn baan tot zijn vurige ondergang in 1985, volgens ESA.)

Dit alles om te zeggen: de re-entry van Tiangong-1 zou een spectaculaire gebeurtenis moeten zijn om te volgen, maar het is niet gevaarlijk, of zelfs een historisch gegeven, zelfs al dat groots.