De bouw van 's werelds grootste telescoop begint in 2012

Het plan van het European Southern Observatory om de bouw van 's werelds grootste telescoop - de European Extremely Large Telescope - te starten, zal in 2012 een grote stap voorwaarts maken nu de eerste financiering voor het project is veiliggesteld.

De Europese instantie Southern Observatory (ESO) keurde de begroting 2012 goed, die de weg vrijmaakt voor voorbereidende werkzaamheden om te beginnen op de geplande locatie van de Europese Extremely Large Telescope (E-ELT) op de berg Cerro Armazones in het centrale deel van Atacama in Chili Woestijn.

De telescoop, die een gezamenlijke samenwerking tussen 15 landen vertegenwoordigt, zal 's werelds grootste op de grond gebaseerde optische telescoop zijn. Bouwers hebben de locatie van het observatorium in Chili gekozen vanwege de optimale weersomstandigheden in het gebied, waar de lucht boven ongeveer 320 nachten van het jaar vrij is, aldus ESO-functionarissen.

De primaire spiegel van de E-ELT zal maar liefst 138 voet (42 meter) breed zijn. Ter vergelijking: het Keck-observatorium op Hawaï heeft een spiegel die 10 meter breed is en de Subaru-telescoop, ook op Hawaï, heeft een primaire spiegel van 27 voet (8,2 m) breed.

De goedkeuring door de raad van bestuur van de ESO van de begroting 2012 omvat financiering voor een eerste start van het E-ELT-project, zoals de ontwikkeling van toegangswegen naar de telescooplocatie en vroege bouwinspanningen op een van de vijf spiegels van de telescoop. Naar verwachting zal dit werk begin 2012 van start gaan, aldus ESO-functionarissen in een verklaring. [De 10 grootste telescopen op aarde stapelen]

"De E-ELT begint realiteit te worden", zei ESO-directeur Tim de Zeeuw in een verklaring. "Echter, met een project van deze omvang wordt verwacht dat de goedkeuring van de extra uitgaven tijd zal vergen. De Raad erkent tegelijkertijd dat voorbereidend werk nu moet beginnen om het project klaar te maken voor een volledige start van de bouw in 2012 ."

Het ESO-bestuursorgaan zal naar verwachting halverwege 2012 een definitieve goedkeuringsbeslissing nemen voor het gehele E-ELT-project.

De plannen voor de E-ELT hebben de afgelopen maanden gestaag voortgang geboekt, aldus ESO-functionarissen. In oktober bereikte ESO een overeenkomst met de Chileense overheid die culmineerde in steun voor het project en de schenking van land voor het megasterncentrum.

In diezelfde maand bevestigde een externe evaluatie dat de E-ELT op een haalbare manier binnen het voorgestelde budget van ongeveer $ 1,43 miljard (1,082 miljard euro) zou kunnen worden gebouwd. Eerdere beoordelingen bevestigden ook dat het ontwerp van de telescoop technisch verantwoord is, aldus ESO-functionarissen.

Verschillende ESO-lidstaten zijn al financieel geëngageerd voor het project en naar verwachting zal medio 2012 overeenstemming worden bereikt tussen alle leden, wat de raad in staat zal stellen om op dat moment een goedkeuringsbesluit te nemen, aldus ESO-functionarissen.

De E-ELT zal naar verwachting begin van het volgende decennium operationeel zijn, voegde ze eraan toe.

ESO heeft al drie observatoria in Chili, waaronder het Paranal-observatorium, waar de Very Large Telescope is gevestigd, en het La Silla Observatorium, waar de New Technology Telescope wordt gehouden.