Hoe Astronauten Land Space Shuttles: de weergave van een achterbank van een reporter

CAPE CANAVERAL Fla. - Als journalist bent u gewend aan, comfortabel zelfs, met bedekkende gebeurtenissen uit de periferie, van buitenaf. Tijdens een recente trainingsvlucht verdween dat comfortabele fineer toen ik meeging bij de commandant en piloot van de laatste spaceshuttle-missie in een speciaal aangepast vliegtuig om te oefenen met het landen van de shuttle.

Commandant Chris Ferguson en piloot Doug Hurley vlogen de trainingsmissie als onderdeel van oefenactiviteiten in het Kennedy Space Center van NASA hier ter voorbereiding op de laatste vlucht van spaceshuttle Atlantis. De missie is op 8 juli gelanceerd en zal morgen (21 juli) landen om het einde van NASA's shuttletijdperk te markeren.

De training culmineerde in een generale repetitie genaamd de Terminal Countdown Demonstration Test (TCDT), waarbij de vier Atlantis-astronauten oranje ruimtepakken aantrokken en de aftellende activiteiten repeteerden die tot lancering zullen leiden.

Voor onze trainingsvlucht van 20 juni vlogen Ferguson en Hurley, met dezelfde iconische startpakken en re-entry-pakken, speciaal aangepast Grumman Gulfstream II-vliegtuig dat bekend staat als Shuttle Training Aircraft (STA). Dit specifieke vliegtuig wordt gebruikt vanwege het feit dat het naderingsprofiel en de bedieningseigenschappen vergelijkbaar zijn met die van de shuttle.

De zon begon de horizon te bereiken toen we aankwamen bij Kennedy's Shuttle Landing Facility (SLF), waar de banen naar beneden glijden om hun missies te voltooien. [Video: training voor shuttle-aanlandingen]

We kregen een briefing van astronaut Ken Cockrell over wat we vanavond konden verwachten. Zijn gemakkelijke beschrijving maakte de vlucht als niets te extreem. Cockrell is een vijfvoudig shuttle-veteraan en voor hem is trainen op de STA niets om enthousiast over te worden.

"Vanavond gaan we taxiën en opstijgen, het gaat heel erg lijken op een vlucht met een zakenvliegtuig, zomaar," zei Cockrell. "De motoren krijgen een goede workout op deze vluchten, er is een lichte" sprong "en dan zal de neus enigszins steil naar beneden wijzen."

"Daar gaan we"

Toen de zon onderging, vlakten we af op ongeveer 28.000 voet (8.500 meter) en cirkelden over de Atlantische Oceaan terug richting Kennedy Space Center. De historische lanceercomplexen van Cape Canaveral Air Force Station waren prachtig verlicht op het strand onder ons. Iemand aan de voorkant zei duidelijk: "Daar gaan we."

Wat er daarna gebeurde, leek griezelig op de films: de motoren uitknippen en het vliegtuig leek in de richting van de grond te vallen. Ik kon de motoren horen afstellen en het vaartuig ging toen een zeer steile afdaling in. Het gevoel dat je uit de lucht valt, is meer dan een beetje verontrustend.

De STA versnelde naar de grond en maakte een krachtig ruisend geluid toen het begon te trillen. Toen dit gebeurde, herinnerde ik mezelf eraan wie het vliegtuig bestuurde en probeerde te ontspannen. Gezien de intensiteit van het geluid, het gevoel van vallen en het vibrerende vliegtuig, was dit niet gemakkelijk om te doen.

Nieuwe bezienswaardigheden uit het raam leverden me een welgekomen afleiding op. KSC's Launch Complex 39A, badend in licht, verscheen aan de horizon en toen doemde het massale Vehicle Assembly Building op.

De volgende sensatie was het geluid van de dubbele motoren van het vliegtuig die weer in het volle leven rondzwierven terwijl de SLF niet ver beneden verscheen.

Snel waren we weer weg om nog een keer rond te gaan!

Als iemand die niet van vliegen houdt, heb ik me eigenlijk in een ritme weten te nestelen. Dat is tot pogingen nummer vijf.

Deze keer was er een anomalie en het vliegtuig gooide van de ene naar de andere kant tijdens de afdaling. Ferguson afgebroken deze poging en ging rond om het opnieuw te doen.

Bij de volgende poging was Ferguson tevreden met de resultaten. Na zeven pogingen was het me gelukt om enigszins aan de ervaring te wennen. Toen deze training 's nachts plaatsvond, viel er een soort van sensorische deprivatie over me heen, en hoewel ik wist dat we naar de grond liepen, had ik geen enkele mogelijkheid om de afstand te beoordelen totdat we heel dicht bij de SLF waren.

Nadat ik enigszins vertrouwd was geraakt met het proces, probeerde ik aandacht te schenken aan andere aspecten van deze vlucht. Ten eerste lijkt het erop dat, als de afdaling begint, het echt het enige is dat je in je stoel houdt, je gordel. [8 verrassende feiten van Space Shuttle]

Tijdens de achtste afdaling leek het alsof de camera rond mijn nek ongeveer 50 kilo woog, alsof mijn shirt van lood was gemaakt en dat zelfs als ik had willen bewegen - ik dat niet had kunnen doen.

Rijden op de achterbank van de geschiedenis

Wat waarschijnlijk een van de meest dramatische vluchten van mijn leven was, eindigde met de meest vloeiende landing die ik ooit heb meegemaakt. Toen we eindelijk van boord gingen, was Ferguson nonchalant aan het kletsen met een verslaggever van Reuters. Ferguson beschreef de trainingsmissie die die nacht plaatsvond als perfect.

"De wind was glad, er was geen maan, het was gewoon perfect," zei Ferguson. "Het is goed, het was een geweldige avond om dit te doen. Er zijn slechtere nachten, er zijn slechtere dagen Vraag het aan de laatste ploeg die ging." Ik denk niet dat ze zoveel plezier hadden als jij! "

Ik ben er niet helemaal zeker van dat ik mijn ervaring als leuk zou hebben beschreven, maar het gaf me nog meer respect voor de mannen en vrouwen van het astronautenkorps van de NASA.

Over het algemeen was ik buitengewoon vernederd om op de achterbank van de geschiedenis te mogen rijden.

NASA lanceerde Atlantis op de laatste reis van het spaceshuttle-tijdperk op 8 juli. De shuttle bracht 13 dagen door in een baan om essentiële voorraden en reserveonderdelen te leveren aan het internationale ruimtestation om het draaiende lab in beweging te houden nadat de shuttle-vloot zich terugtrok.

NASA gaat met zijn shuttle-vloot na 30 jaar ruimtevlucht met pensioen om plaats te maken voor een nieuw onderzoeksprogramma gericht op deep space-missies. Atlantis is gepland om hier te landen in het Kennedy Space Center om 05.56 uur EDT (0956 GMT) morgen.Daarna zal de shuttle, net als zijn zusterschepen Discovery and Endeavour, zijn vleugels ophangen en zich terugtrekken in een museum voor publiek vertoon.

Ga naar ProfoundSpace.org voor een volledige verslaggeving van Atlantis 'laatste missie STS-135 of volg ons @Spacedotcom en op Facebook.