Cygnus ruimtevaartuig vertrekt vanuit het ruimtestation: hier is de geweldige wetenschap die het doet

HOUSTON - Het orbitale Cygnus-ruimtevaartuig van ATK vertrok vanmorgen (6 december) vanuit het internationale ruimtestation ISS, op weg naar wat bonuswetenschap voordat het in de aardse atmosfeer verbrandde na een succesvolle vrachtbezorgmissie.

ProfoundSpace.org hoorde over de mogelijkheden van het ruimtevaartuig als wetenschapsschip (het zal 14 minisatellieten vrijgeven na het verlaten van het station) en een potentiële toekomstige reis naar de deep space tijdens een lezing door Frank DeMauro, vice-president en algemeen manager van de Advanced Programs Division van Orbital ATK. hier bij SpaceCom 2017 gisteren (5 december).

Dit Cygnus-voertuig, het S.S. Gene Cernan genoemd ter ere van de overleden NASA-astronaut die de laatste persoon was die op de maan liep, leverde meer dan 7700 pond. (3.500 kilogram) vracht naar het station in november, inclusief ongeveer 1.900 lbs. (860 kg) wetenschappelijke experimenten en technische demonstraties - plus een Thanksgiving-diner en andere feestartikelen. Vóór Cygnus 'vertrek vandaag om 8:11 uur EST (1311 GMT) vulde de ruimtestationploeg het met afval dat in de atmosfeer van de aarde zal verbranden. [In foto's: orbitale ATK's OA-8 Cygnus-lancering naar ruimtestation]

Het ruimtevaartuig stond gisterochtend los van het station maar bleef verbonden met de robotarm van het station tot het vandaag wordt vrijgegeven. Vervolgens zal het ruimtevaartuig in een hogere baan vliegen dan het ruimtestation en kleine, experimentele satellieten, kubussen genaamd, vrijgeven.

"Deze missie, we vliegen eigenlijk 14 cubesats, dat is veel meer dan we eerder hebben gedaan," zei DeMauro tijdens de SpaceCom-presentatie. "We vertrekken vroeg in de ochtend en dan gedurende de dag, op drie verschillende tijdstippen, zullen we drie verschillende trossen kubussen inzetten. Dat is belangrijk voor de kubesat-industrie, we hebben implementaties onder het ISS gedaan , "maar door ze hogerop te zetten," kun je die cubesats een stuk meer leven geven. "

Cygnus heeft andere experimenten uitgevoerd nadat hij het ruimtestation in het verleden had verlaten, voegde DeMauro eraan toe; Orbital ATK heeft bijvoorbeeld experimenten met brandveiligheid op ruimteschepen uitgevoerd om te testen hoe dingen verbranden in de ruimte, ver van kwetsbare bemanningsleden. Tijdens deze missie kon het ruimtestationpersoneel ook gebruik maken van de extra ruimte die Cygnus bood door een experiment op te zetten en uit te voeren terwijl het werd afgemeerd.

Het ruimtevaartuig zal niet lang in de baan blijven na het vrijgeven van de cubesats, maar DeMauro zei dat het bedrijf overweegt hoe Cygnus kan blijven hangen en wetenschap kan doen lang nadat zijn officiële missie voltooid is.

"Eén ding waar we naar kijken, is het toevoegen van meer mogelijkheden aan Cygnus, zoals een free-fire-functie," zei DeMauro. "We vliegen weg van het ISS, we vliegen eigenlijk nog geruime tijd rond - een jaar of zo in een baan, in tegenstelling tot slechts een paar weken nadat we het ISS verlaten hebben.

"Dat biedt klanten de mogelijkheid om tijd en ruimte te krijgen op een missie waar de primaire missie is voltooid, waarschijnlijk lagere kosten voor die klanten, zodat ze hun sensoren of andere experimenten in een baan kunnen laten vliegen en waardevolle gegevens kunnen krijgen voor een lange tijd tijdsperiode, "voegde hij eraan toe. Bedrijven zouden zelfs Cygnus kunnen gebruiken om een ​​experiment uit de buurt van het ruimtestation te nemen, het uit te voeren en het terug te brengen naar het station voor analyse door de bemanning, zei hij. En plekken aan de buitenkant van het ruimtevaartuig kunnen ruimte bieden om extra sensoren en experimenten te installeren.

Omhoog en weg

Als onderdeel van NASA's NextSTEP-2-programma, ontwikkelt Orbital ATK ook een ruimtevaartuig op basis van Cygnus dat veel verder zou reizen - zelfs in de buurt van de maan.

"Cygnus zoals ontworpen is ontworpen voor operaties met een lage baan om de aarde, inclusief vrachten," vertelde DeMauro aan ProfoundSpace.org. "Maar veel van de fundamentele bouwstenen zijn afkomstig van onze geosynchrone satellietproductlijn, die doorgaans hoogstraling heeft en eigenlijk een veel langere levensduur kan hebben.

"We kijken naar hoe een derivaat van het Cygnus-voertuig te nemen en in de cislunar-ruimte te kunnen gebruiken, ofwel als leefgebied voor de Orion-bemanning als ze daar eenmaal zijn, als een logistieke module om voorraden terug te brengen en vooruit [of] een wetenschappelijk testbed voor wetenschappelijke experimenten, "voegde hij eraan toe.

Om Cygnus geschikt te maken voor meer verre vluchten, zouden ingenieurs meer stralingsafscherming moeten toevoegen, evenals afscherming voor de luchtvaartelektronica van het ruimtevaartuig om hen langer te laten duren, aldus DeMauro. Bovendien zou die cruciale machine waarschijnlijk moeten bewegen; op dit moment is het op een plek waar het voor de bemanning onmogelijk zou zijn om een ​​defecte eenheid te verwisselen, zei hij.

"We denken dat Cygnus, zoals het nu is gebouwd, met enkele aanpassingen waar we nu aan werken via het NextSTEP-programma, een echt betaalbare cislunar-habitat kan zijn ... en dat we daar een beetje sneller kunnen zijn dan te wachten op de hele programma met [NASA's] Deep Space Gateway, "zei DeMauro.