B612 Smallsat-missies bestuderen om te zoeken naar nabije aarde-objecten

WASHINGTON - De B612 Foundation, die ooit een privaat sterrenwachtcentrum wilde ontwikkelen om te zoeken naar potentieel gevaarlijke near-earth-objecten (NEO's), bestudeert nu een alternatieve benadering waarbij veel kleinere ruimtevaartuigen worden gebruikt.

De in Californië gevestigde non-profitorganisatie onthulde in 2012 plannen voor Sentinel, een ruimtevaartuig dat in een Venus-achtige baan rond de zon zou gaan, terugkijkend naar de baan van de aarde om NEO's te detecteren die een botsingsrisico voor de aarde zouden kunnen vormen. De stichting zei in die tijd dat het geloofde dat Sentinel de beste manier was om een ​​door het congres gemandateerd doel te bereiken: het detecteren van ten minste 90 procent van mogelijk gevaarlijke objecten met een diameter van ten minste 140 meter.

Terwijl de B612 Foundation het ontwerp van het Sentinel-ruimtevaartuig vooruit bracht, had het moeite om de geschatte $ 450 miljoen bijeen te brengen die nodig was om het ruimtevaartuig te bouwen en te lanceren. NASA heeft in de herfst van 2015 een niet-volbrachte ruimtewetovereenkomst met de stichting beëindigd, daarbij verwijzend naar een gebrek aan vooruitgang van de organisatie bij de ontwikkeling van Sentinel.

In een interview van 19 juni zei Ed Lu, de mede-oprichter van B612, dat de stichting zich in plaats daarvan richt op kleinere, maar meer talrijke, NEO's. "De echte kloof is de 100 keer zoveel asteroïden kleiner dan 140 meter, maar nog steeds groot genoeg om dingen op de grond te vernietigen," zei hij. Het laagste punt van dat bereik, zei hij, is ongeveer 20 tot 40 meter in diameter, met een geschatte populatie van enkele miljoenen asteroïden.

B612 bestudeert een technologie die 'synthetische tracking' wordt genoemd om kleinere asteroïden effectiever te detecteren. Die benadering, zei hij, maakt gebruik van high-speed grafische verwerking om de beweging van asteroïden in lange belichtingstijden te compenseren, waardoor kleinere telescopen deze objecten kunnen detecteren.

"We hebben nogal wat succes gehad met het testen van deze technologie al op de grond," zei hij. "We zijn op zoek naar het bouwen van een demonstratie van de technologie in de baan om de aarde."

Uiteindelijk zei Lu dat hij een sterrenbeeld van waarschijnlijk 5 tot 10 satellieten voor zich ziet, elk met een telescoop met een opening van 15 centimeter. "Het zijn geen cubesats, maar ze zijn niet veel groter", zei hij.

Lu zei dat de stichting later dit jaar meer details zou geven over zijn kleine satellietplannen, inclusief een schema voor het vliegen met de eerste demonstratiesatelliet. "Het tijdsschema is vrij kort," zei hij.

B612 richt zich gedeeltelijk op kleinere asteroïden vanwege het toenemende vertrouwen dat andere telescopen grotere NEO's zullen kunnen vinden. Deze observatoria omvatten de Large Synoptic Survey Telescope (LSST), een grote wide-field telescoop in aanbouw in Chili, evenals de voorgestelde Near Earth Object Camera (NEOCam) -missie.

"LSST en NEOCam hebben ons ertoe gebracht vrij zeker te zijn dat de asteroïdeonderzoeken zullen worden voltooid tot het congresdoel" van 140 meter, zei hij. "Het gaat een aantal jaren duren, maar we zullen er komen."

LSST zal pas in de vroege jaren 2020 in dienst treden, maar Lu zei dat er al voorbereidingen zijn getroffen om gebruik te maken van zijn observaties. "LSST zal een enorme bron van gegevens worden en het aantal ontdekkingen zal de rest van de wereld doen vervallen," zei Lu.

Om zich hierop voor te bereiden, heeft de B612 Foundation op 13 juni de oprichting aangekondigd van een virtueel asteroïde-instituut, met Lu als uitvoerend directeur, ter ondersteuning van onderzoek naar asteroïde detectie en andere planetaire verdedigingsonderwerpen. Het instituut zal beginnen met de financiering van twee postdoctorale fellows aan het Data Intensive Research van de University of Washington in het Astrophysics and Cosmology (DIRAC) Institute.

"We willen dat ze nauw samenwerken met de LSST in het bijzonder," zei hij, wijzend op de rol die DIRAC zal hebben bij het analyseren van gegevens afkomstig van LSST. "U wilt zo dicht mogelijk bij de bron van de gegevens zijn."

Het asteroïde-instituut bestudeert ook de orbitale analyse van NEO's, via een project met de naam Asteroid Decision Analysis Machine (ADAM) dat berekeningen van asteroïde banen kan uitvoeren die losstaan ​​van de banen die worden uitgevoerd door de NASA en het Europees Ruimteagentschap. "Je kunt zien hoe dat past bij het DIRAC Institute, dat kijkt naar computationeel uitdagende problemen in de wetenschap," zei hij.

De stichting heeft ook relaties met Google om die analyse-inspanningen te ondersteunen, voegde Lu toe. "We kunnen heel grote computationele bronnen inzetten om deze problemen aan te pakken," zei hij.

De toekomst van NEOCam

Minder zeker is elke rol in NEOCam, deels omdat de toekomst van die missie onduidelijk is. NEOCam was een finalist in de nieuwste ronde van het Discovery-programma van de NASA van planetaire wetenschapsmissies en hoewel NASA niet was geselecteerd voor ontwikkeling, besliste zij om doorlopende studie van het missieconcept te financieren. "Hopelijk hebben we ook NEOCam online, maar dat valt nog te bezien," zei Lu.

Tijdens een vergadering van 12 juni van de NASA Small Organisations Assessment Group in het Goddard Space Flight Center, zei Lindley Johnson, de planetaire defensie-officier van het agentschap, dat de NASA verschillende opties voor het uitvoeren van de missie van NEOCam aan het bekijken was. "NEOCam is slechts één mogelijke manier om een ​​op ruimte gebaseerd infraroodsysteem te implementeren, en [de afdeling planetaire wetenschappen] onderzoekt opties die binnen budgetbeperkingen kunnen worden ondergebracht, zoals een gereserveerde NEOCam-missie", zei hij.

Een dergelijke rescopedische missie, zei Johnson, zou waarschijnlijk gericht zijn op het opsporen en karakteriseren van NEO's, en enkele van de meer ambitieuze wetenschappelijke doelstellingen in het voorgestelde voorstel voor de Discovery-wedstrijd weglaten. "We werken dat samen met hen, plus enkele andere ideeën over hoe we zowel de missie als het beheer van de missie kunnen stroomlijnen", zei hij, en noemde die discussies met het NEAMAM-missieteam "vruchtbaar" maar nog niet voltooid.