2012 Mayan Apocalypse Rumours Have Dark Side, waarschuwt NASA

Wetenschappers van NASA namen op woensdag (28 november) de tijd om de angst voor de dag des oordeels te kalmeren, waarschuwend tegen de duistere kant van de geruchten over de apocalyps in de Maya's - bang gemaakte kinderen en suïcidale tieners die echt vrezen dat de wereld eindigde op 21 december.

Deze angsten zijn gebaseerd op verkeerde interpretaties van de Maya-kalender. Op de 21e komt de datum van de winterzonnewende, een kalendercyclus genaamd de 13e b'ak'tun, tot een einde. Hoewel Maya-geleerden het erover eens zijn dat de oude Maya's deze dag nog niet als apocalyptisch gezien zouden hebben, hebben geruchten de ronde gedaan dat een kosmische gebeurtenis het leven op aarde op die dag kan beëindigen.

Dus de betrokkenheid van de NASA. Het ruimteagentschap houdt een informatiepagina van 2012 bij die de Maya-apocalyps-geruchten ontkracht, zoals het idee dat een schurkenplaneet de aarde zal treffen op 21 december en iedereen zal doden. (Sterker nog, astronomen zijn vrij goed in het detecteren van nabije aardobjecten, en elke rondzwervende planeet die in drie weken tegen de Aarde zou botsen zou nu het helderste voorwerp achter de zon en de maan zijn.)

"Er is hier geen echte kwestie," zei David Morrison, een astrobioloog bij NASA Ames Research Centre, vandaag tijdens een NASA Google+ Hangout-evenement (28 november). "Dit is slechts een gefabriceerde fantasie." [Einde van de wereld? Top Doomsday Fears]

Reële gevolgen van de wereld

Jammer genoeg, zei Morrison, heeft de fantasie echte consequenties. Als een van NASA's prominente sprekers over de doemscenario's van 2012, zei Morrison, ontvangt hij veel e-mails en brieven van bezorgde burgers, met name jonge mensen. Sommigen zeggen dat ze niet kunnen eten, of zijn te bezorgd om te slapen, zei Morrison. Anderen zeggen dat ze suïcidaal zijn.

"Hoewel dit een grap is voor sommige mensen en een mysterie voor anderen, is er een kern van mensen die zich echt zorgen maken," zei hij.

Niet elke Apocalypse gelovige denkt dat de wereld zal eindigen op 21 december. Sommigen, geïnspireerd door New Age filosofieën, verwachten een dag van universele vrede en spirituele transformatie. Maar het zijn beïnvloedbare kinderen die zich zorgen maken over NASA-functionarissen.

"Ik denk dat het slecht is voor mensen om geruchten op het internet te verspreiden om kinderen bang te maken," zei Morrison.

Mythen en misvattingen

Wetenschappers van de NASA hebben vragen gesteld via sociale media in de videochat van een uur, waarbij doemscenario's van de schurkenplaneet Nibiru werden ontmaskerd tegen het gevaar van moordende zonnevlammen.

In feite, zei NASA-heliofysicus Lika Guhathakurta, is het waar dat de zon zich momenteel in een actieve fase van zijn cyclus bevindt, wat betekent dat de elektromagnetische energie is toegenomen. Grote zonnevlammen kunnen van invloed zijn op elektronica en navigatiesystemen op aarde, maar satellieten die de zon bewaken geven veel waarschuwing en laten functionarissen compenseren voor de extra elektromagnetische activiteit wanneer deze onze atmosfeer raakt. Wat meer is, Guhathakurta zei, dit specifieke zonnemaximum is het "wimpiest" in een tijd - wetenschappers hebben geen reden om zonnestormen te verwachten die verder gaan dan wat onze planeet in het verleden heeft doorstaan.

Noch zijn er bijna-aarde objecten, planetair of anders, die dreigen te botsen op onze planeet op 21 december, zei Don Yeomans, een planetaire wetenschapper die bijna-aardobjecten bij NASA's Jet Propulsion Laboratory volgt. De enige nabije asteroïdebenadering aan de horizon zal naar verwachting plaatsvinden op 13 februari 2013, wanneer een asteroïde binnen 4,5 aardstralen naar onze planeet zal passeren (voor perspectief is de straal van de aarde 3.963 mijlen of 6.378 kilometer). De asteroïde zal de aarde niet raken, zei Yeoman.

Andere geruchten - dat het magnetisch veld van de aarde plotseling zal omkeren of dat de planeet bijna 30.000 lichtjaren zal reizen en in het zwarte gat in het centrum van het Melkwegstelsel vallen - werden ook verworpen. (Een lichtjaar is het afstandslicht dat reist in één jaar, of ongeveer 6 biljoen mijl, of 10 triljoen km.)

Een populair gerucht dat de planeet van 23 tot 25 december een volledige black-out zal ondergaan, verdiende een "Wat?" en blanco blikken van het panel van wetenschappers.

Uiteindelijk zou bezorgdheid over het lot van de aarde beter zijn gericht op langzaam werkende problemen zoals klimaatverandering in plaats van een soort van kosmische catastrofe, zei Andrew Fraknoi, een astronoom aan het Foothill College in Californië.

Mitzi Adams, een heliofysicus bij NASA's Marshall Space Flight Center, was het daarmee eens.

"De grootste bedreiging voor de aarde in 2012, aan het eind van dit jaar en in de toekomst, is net van de mensheid zelf," zei Adams.