De grootste telescoop zou niet van deze wereld zijn

Een telescoop aan de andere kant van de maan kan de 'donkere tijdperken' van het universum onderzoeken terwijl het radio-golflengteruis van aardse beschavingen wordt geblokkeerd.

Tot honderdduizend antennes zouden de Donkere Middeleeuwen Lunar Interferometer (DALI) vormen, de grootste telescoop ooit gebouwd, en laten astronomen zwakke fluisterende signalen horen uit een tijd dat er zelfs geen sterren bestonden.

"Dit zal kijken naar een van de meest fundamentele vragen ooit bedacht, toen het universum bijna volledig bestond uit waterstof en helium - geen sterren, geen sterrenstelsels", zei Kurt Weiler, senior astronoom van het U.S. Naval Research Laboratory.

De zogenaamde donkere eeuwen van de astronomie beschrijven een periode van een half miljard jaar na de oerknal toen de wolken van geïoniseerd gas afkoelden terwijl het universum uitdijde. Het enige zwakke geluid kwam van waterstofatomen die spin-flips deden, die radiogolflengtesignalen afgeeft die astronomen kunnen oppikken. Wetenschappers schatten momenteel dat het universum ongeveer 13,7 miljard jaar oud is.

"Wat er gebeurt is dat vanwege de Big Bang er een achtergrondgloed is," merkte Weiler op. "De spin-flip absorbeert de gloed van het oudere materiaal en geeft ons een handtekening die we kunnen zien."

De voortdurende expansie van het universum heeft echter de waterstofkenmerken van slechts 21 centimeter naar verschillende meters uitgerekt of in rood verschoven. Dat betekent dat de signalen gemakkelijk gemaskeerd kunnen worden door luidere transmissies van de aarde in dezelfde golflengte, tenzij astronomen een stillere luisterplek vinden.

"De achterkant van de maan is de enige plaats in het lokale universum afgeschermd van door de mens gemaakte uitzendingen," vertelde Weiler ProfoundSpace.org.

Het DALI-ontwerp lijkt op bestaande radiotelescooparrays in Nederland, Australië en New Mexico. Maar het verzenden van een dergelijke array naar de maan vereist lichter materiaal dat kan besparen op opstartkosten en niet te vergeten de harde maanomstandigheden te overleven.

Een kandidaat is polyimide, een plasticachtige film die kan werken als een antenne wanneer deze is geplateerd met metaal. Onderzoekers van de Universiteit van Colorado testen de duurzaamheid van de film door deze bloot te stellen aan ruwe ultraviolette stralen, evenals de extreme temperaturen zoals die van kokend water en super-koude vloeibare stikstof.

De filmantennes zouden worden opgerold en vervolgens worden uitgerold voor inzet op 48 kilometer lang maanoppervlak, verdeeld over duizend stations met elk honderd antennes. Toch is het een uitdaging om de hele lading naar de maan te krijgen.

"Hoewel elke antenne een paar gram weegt, heb je het over het hebben van op zijn minst zware hefvoertuigen," merkte Weiler op. "Ze kloppen allemaal snel."

Het U.S. Naval Research Laboratory deelt NASA-financiering met een op MIT gebaseerd team dat werkt aan een andere maan-telescoop, los van DALI. Hun samenwerking kan eindelijk een droom verwezenlijken die veel astronomen nog vóór de eerste Apollo-landing op de maan hadden.

? Het onderzoeken van de middeleeuwen biedt de mogelijkheid om het jonge heelal te zien evolueren? zei Joseph Lazio, NRL-astronoom en hoofd van het DALI-voorstel. ? Zoals de huidige kosmologische studies ons beiden hebben gefascineerd en verrast, verwacht ik dat DALI zowel zal leiden tot een beter begrip van het universum als tot onverwachte ontdekkingen. '

  • NEW VIDEO: A Full Earthrise at the Moon
  • De top 10 weergaven van de aarde vanuit de ruimte
  • Stem: The Best Moon Image