VS hebben een Mars-kolonie nodig, Buzz Aldrin vertelt senatoren

De Verenigde Staten moeten meer doen dan alleen een vlag op Mars planten als het wil blijven leider op het gebied van ruimteverkenning, zei Apollo 11 moonwalker Buzz Aldrin deze week tegen senatoren.

"Naar mijn mening is er geen meer overtuigende manier om Amerikaans leiderschap voor de rest van deze eeuw te demonstreren dan zich te binden aan een permanente aanwezigheid op Mars," vertelde Aldrin leden van de Subcommissie Ruimte, Wetenschap en Concurrentievermogen van de VS tijdens een hoorzitting op dinsdag (24 februari).

Naar Mars gaan zonder een kolonie op te zetten - met andere woorden alleen bemande missies van de rondreis lanceren - zou niet genoeg zijn, noch menselijke buitenposten op de maan zetten, zei Aldrin. [Buzz Aldrin's Vision for Mars (video)]

"Lunar nederzettingen vereisen slechts een kleine stap voor de andere naties om in te halen," zei hij.

Buzz Aldrin, die net na Neil Armstrong in juli 1969 voet op de maan zette, heeft een architectuur ontwikkeld om een ā€‹ā€‹Marskolonie te stichten, met de eerste bemande landing van de Rode Planeet voorzien in 2038. Hij schetste de basis voor de senatoren.

"Het is een geïntegreerd plan dat samen breit om [ing] naar de maan te brengen op een commerciële en internationale basis, gebruikmakend van asteroïde rendez-vous, en Mars te vestigen op een zorgvuldig ontwikkelde risicolimiteringarchitectuur," zei Aldrin. "Het omvat het gebruik van een robotcycler tussen Mars en de Aarde die een revolutie teweeg zal brengen in de economische aspecten en veiligheidsaspecten van menselijke missies naar Mars."

Twee andere voormalige NASA-astronauten, Walt Cunningham en Mike Massimino, spraken ook dinsdag met de subcommissie en beiden waren optimistisch over bemande Mars-verkenning.

Inderdaad, Massimino zei dat de voordelen van menselijke missies naar Mars waarschijnlijk uitgebreid en langdurig zullen zijn. Hij noemde de vele levensverbeterende spin-offs die uit de Apollo- en ruimteshuttle-programma's kwamen, en de waarschijnlijkheid dat de mensheid op een gegeven moment een tweede thuis in het zonnestelsel zal moeten vinden om te overleven, mocht hier iets catastrofaals gebeuren op aarde.

"Mars is misschien die plek, dus als we besluiten daarheen te gaan, geeft het ons een andere optie", zei Massimino, die in 2002 en 2009 op twee ruimteveermissies vloog die dienst deden als NASA-Hubble-ruimtetelescoop.

"Ik zie het echt als een investering in onze toekomst, om onze jonge kinderen te inspireren - en ook, denk ik, om ons land en onze economie nog vele jaren te helpen", voegde hij eraan toe. "Ik denk dat het een glorieus ding zou zijn om te doen."

Cunningham, de piloot van de maanmodule op de Apollo 7-missie naar de baan om de aarde in 1968, vertelde de senatoren dat Mars de volgende grens is in de menselijke ruimtevlucht, en als de Verenigde Staten geen Red Planet-inzet leiden, zal iemand anders dat wel.

Maar mensen naar Mars brengen zal moeilijk en duur zijn, schatte Cunningham. Ze schatten dat een bemand Red Planet-project tot drie keer zoveel zou kunnen kosten als het Apollo-maanprogramma. (Het prijskaartje van Apollo was ongeveer $ 110 miljard in de dollars van vandaag.)

Dat is te duur voor NASA om op zijn huidige begrotingsniveau te trekken, bovengenoemde Cunningham. Tegenwoordig krijgt het ruimteagentschap een aandeel van 0,5 procent van het federale budget, vergeleken met 4,5 procent op het hoogtepunt van het Apollo-programma.

"Het budget moet omhoog gaan voor NASA," zei Cunningham. "NASA's budget is veel te laag om de dingen te doen waar we het hier vanmiddag over hadden."