Google Lunar X-prijsteams zijn van plan om te blijven fotograferen voor de maan

SAN MATEO, Californië - De finalisten in de Google Lunar X Prize-competitie zeggen dat ze zich zullen blijven inspannen om ruimtevaartuigen te sturen naar de maand na het verstrijken van de prijs in maart.

De X Prize Foundation heeft op 23 januari aangekondigd dat de competitie, die $ 30 miljoen aan prijzen voor privéteams biedt die in staat zijn om op de maan te landen en mijlpalen te bereiken, eind maart verloopt nadat de prijssponsor Google heeft besloten de competitiedeadline niet te verlengen nog een keer.

De beslissing was niet per se verrassend voor de vijf teams die in de competitie bleven, omdat de stichting eerder verklaarde dat er geen verlengingen meer zouden zijn van een prijs die oorspronkelijk eind 2014 zou aflopen. Desalniettemin was het nog steeds teleurstellend voor teams die geloofden ze hadden een kans als de prijs opnieuw werd verlengd, misschien tot het einde van dit jaar. [Google Lunar X-prijs: de Private Moon Race-teams (afbeeldingen)]

"Teleurstelling is er zeker", zei Naveen Jain, voorzitter van Moon Express, het Amerikaanse bedrijf dat een van de finalisten was. Toen hij op 24 januari via webcast op de Space Tech Summit zei, zei hij dat het mogelijk zou kunnen zijn voor een ander bedrijf om een ​​stap vooruit te doen en de sponsoring van de prijs over te nemen, een optie die de X Prize Foundation overwoog.

Jain benadrukte, net als anderen bij het bedrijf, dat de prijs geen belangrijk onderdeel was van het bedrijfsplan van het bedrijf. "Vanuit ons perspectief doet het er niet zoveel toe, omdat we Moon Express fundamenteel zijn begonnen omdat het een goed bedrijf is, en dat verandert niet."

Moon Express zal doorgaan met de ontwikkeling van haar MX-serie maanlanders, zei hij, maar met ontspannen schema's gezien het ontbreken van een prijstermijn. "Onze hoop is dat we dit jaar nog steeds op de maan kunnen landen," zei hij. "En als het naar volgend jaar gaat, het zij zo, we zijn er zo dichtbij om het te laten gebeuren."

TeamIndus, het in India gevestigde team in de competitie, uitte soortgelijke gevoelens. "We hebben zojuist zeven jaar van proberen te jagen deze prijs", zei Rahul Narayan, oprichter van TeamIndus, in een interview van 24 januari. "Vanuit dat perspectief is het een beetje een afknapper. We dachten dat we dichtbij kwamen."

Hij zei dat TeamIndus en andere concurrenten een laatste poging hebben gedaan om de X Prize Foundation en Google ervan te overtuigen de deadline te verlengen. "We stelden een verwachting of een hoop dat, als we allemaal bij elkaar kwamen en een praatje met hen maakten, misschien een mogelijkheid is, maar dat is niet gelukt," zei hij.

TeamIndus kondigde 24 januari aan dat het akkoord was gegaan met Antrix, de commerciële afdeling van het Indiase ruimteagentschap ISRO, om het startcontract voor de lancering van de TeamIndus-missie door Polar Satellite Launch Vehicle te annuleren. Narayan zei dat de beëindiging van het contract in der minne was en dat het team Antrix zou overwegen voor toekomstige missies.

Het team is van plan de ontwikkeling van zijn maanlander en rover voort te zetten, ondanks het einde van de competitie, waarbij een langetermijnvisie wordt ingenomen over de belangstelling voor verkenning van de maan. "We geloven dat er een groeiende interesse is in het doen van wetenschap en het leveren van payloads aan de maan.Als start-up in de ruimtevaart zien we onszelf deel uitmaken van die industrie", zei hij. "In de komende drie tot vijf jaar willen we meerdere keren naar de maan vliegen."

TeamIndus zal geen grote wijzigingen aanbrengen in het ontwerp van de lander of rover, zei hij, en noemde de engineering van het ruimtevaartuig 80 tot 85 procent compleet. Er kunnen enkele kleinere wijzigingen zijn, zei hij, zoals het toevoegen van meer payloads aan de rover en het verkleinen van het bereik, omdat er niet langer de prijsvereiste zal zijn om ten minste 500 meter na de landing te reizen.

De bestaande partnerschappen van het team voor vliegende payloads en experimenten zullen doorgaan, zei Narayan. Dat omvat een overeenkomst met een andere finalist, Team Hakuto uit Japan, om met zijn rover op de TeamIndus-lander te vliegen. Team Hakuto is een project van Japanse startup-ispace, dat in december $ 90 miljoen ophaalde voor zijn eigen reeks maanmissies die het onafhankelijk van de Google Lunar X-prijs zou nastreven.

SpaceIL, het Israëlische team in de competitie, verwacht ook zijn lander voort te zetten buiten de concurrentie. Het bedrijf kondigde vorige maand een inzamelingsactie aan om $ 30 miljoen bijeen te brengen om het ruimtevaartuig te voltooien en te lanceren, maar heeft geen update gegeven over de voortgang van die inspanning, die eerder een deadline had eind december.

"SpaceIL is vastbesloten om het eerste Israëlische ruimtevaartuig op de maan te landen, ongeacht de voorwaarden of status van de Lunar X-prijs.We zijn op het hoogtepunt van onze inspanningen om de fondsen voor dit project te verzamelen en ons voor te bereiden op de lancering", zegt woordvoerder Ryan. Greiss zei in een verklaring van 24 januari. Het team, zei hij, zal meer details geven over zijn plannen zodra het zijn financiering heeft veiliggesteld.

In een interview in december zei Spaceil-topman Eran Privman dat het team hoopte op een nieuwe uitbreiding van de prijs om het voldoende tijd te geven om de fondsenwerving en de afwerking van de lander af te ronden, maar zou in zijn eigen tempo doorgaan als die uitbreiding niet zou plaatsvinden. materialiseren.

"Aan het eind van de dag is ons belangrijkste doel niet alleen de concurrentie, maar ook het plaatsen van een ruimtevaartuig op de maan," zei hij. "Als we vinden dat we niet volwassen genoeg zijn om de deadline te halen, zouden we een goede missie willen doen in plaats van vasthouden aan de datum van de competitie."

Synergy Moon, de laatste finalist in de competitie, is een internationaal team dat maar weinig updates heeft gegeven over de ontwikkeling van zijn lander, die zou vliegen op de Neptune-raket van Interorbital Systems die nog niet eerder is gelanceerd.

"Synergy Moon stuurt dit jaar nog steeds een missie naar de maan en zal daar volgende week meer informatie over uitbrengen", zei teamleider Kevin Myrick in een e-mail van 24 januari.

Een verklaring van Synergy Moon zei dat het team, dat ook samenwerkte met een aantal andere kleinere Google Lunar X Prize-teams die vorig jaar niet als finalisten kwalificeerden, een nieuwe inspanning plantte met de naam "Being in Synergy" die zou voortbouwen op de X Prize-inspanning . "Het doel is om een ​​breder publiek bewust te maken van en toegang te krijgen tot privéruimteverkenning, reizen, technologie en onderwijs", zei het in een verklaring.