Apollo 1: Three Stars Herdenk een trieste verjaardag

Vandaag (27 januari) is een trieste dag voor de NASA, ter gelegenheid van de 50ste verjaardag van het moment waarop een flitsvuur plaatsvond tijdens een test met de lancering van het Apollo / Saturn-ruimtevoertuig, dat werd voorbereid voor de eerste pilootvlucht. Astronauten Virgil I "Gus" Grissom, Edward H. White II en Roger B. Chaffee verloren hun leven toen een vuurtje door de commandomodule of "CM" werd geveegd.

Een bijna 10 weken durend onderzoek heeft vastgesteld dat een elektrische vonk, die optreedt in een omgeving die rijk is aan zuivere zuurstof in de commandomodule, het vuur aansteekt. De uitbarsting vond plaats tijdens de vroege avonduren van 27 januari 1967 - ook op een vrijdag - bij het lanceringscomplex 34 van Cape Canaveral Air Force Station.

De vlucht van Apollo 1 zou de eerste bemande missie van het Apollo-programma zijn, met als uiteindelijk doel astronauten op de maan te landen en veilig naar de aarde te brengen. Apollo 1 zou volgens de planning vliegen op een missie van twee weken op 21 februari 1967, maar het tragische ongeluk stelde het ruimtevaartprogramma van Amerika met ongeveer 20 maanden terug.

Vandaag kan het land pauzeren en zich deze drie heldhaftige mannen herinneren die de Verenigde Staten hielpen de eerste stappen op weg naar de maan te zetten. En in de nachtelijke hemel van vanavond, zullen drie sterren, op een manier, dienen als een herdenking van die verloren astronauten. [Herinnering aan de Apollo 1 Fire (Infographic)]

Een "wondermooie"

De sterren maken een passend gedenkteken vanwege hun geschiedenis in de astronautenklassen over hemelnavigatie.

Het Apollo-ruimtevaartuig dat uiteindelijk mannen naar de maan bracht, maakte gebruik van een traagheidsgeleidingssysteem. Dit systeem bewaakte continu de positie en snelheid van het ruimtevoertuig en leverde, via een computer, navigatiegegevens of controle zonder dat het schip constant communiceerde met missiebeheersing terug op aarde. Een van de basiscomponenten van een dergelijk systeem was een set gyroscopen om het ruimtevaartuig in de goede richting te houden. Maar periodiek zullen gyroscopen afdrijven, waardoor de astronauten een herkalibratieprocedure moeten uitvoeren door speciaal geselecteerde sterren te observeren.
NASA koos 37 navigatiestrenzen voor deze taak en van 1960 tot 1975 bestudeerden in totaal 62 astronauten van de NASA hemelnavigatie aan het Morehead Planetarium and Science Center van University of North Carolina in Chapel Hill.

De toenmalige planetariumdirecteur, Tony Jenzano, was ervan overtuigd dat de NASA van de astronauten van plan was de ruimte in te sturen - inclusief Neil Armstrong, John Glenn, Alan Shepard en de bemanning van de Apollo-maanlandingen - die de nachtelijke hemel moest kennen voor het geval dat de navigatiesystemen zijn mislukt. In dat geval zouden deze ruimtevaarders afhankelijk moeten zijn van hun eigen kennis en vaardigheden om veilig te landen, zei Jenzano.

Jenzano stond ook bekend om zijn gevoel voor humor. Astronaut Walter Schirra onthulde in zijn biografie wat hij omschreef als een "wondermiddel" dat Jenzano en astronaut Grissom aflegden. In 1966 creëerde Grissom drie nieuwe sternamen en Jenzano nam deze drie namen stil op in de sterrenlijst van NASA zonder het iemand te vertellen, en noteerde ze op bestaande sterren: Dnoces, Navi en Regor.

Onschuldig verspreid

De astronauten trainden ook in sterrenidentificatie op het Griffith Observatorium in Los Angeles. De directeur van het planetarium in die tijd was Clarence C. Cleminshaw, een advocaat die astronoom werd en zich bij het Observatorium van Griffith aansloot toen deze nog in de kinderschoenen stond. Cleminshaw werkte aan een artikel over navigatiestrenzen dat uiteindelijk in september 1967 van het maandelijkse maandblad van het observatorium, de Griffith Observer, zou verschijnen en hij vroeg Grissom om een ​​lijst met gidssterren die de astronauten zouden gebruiken bij hun vluchten naar de maan .

Dnoces, Navi en Regor maakten de lijst.

Cleminshaw heeft nooit de oorsprong van de drie ongewone monikers in twijfel getrokken - en waarom zou hij dat doen? Het was tenslotte Grissom, een van de oorspronkelijke zeven Mercury astronauten en een veteraan van het Gemini-ruimtevaartprogramma, die de sterrenlijst leverde. Dat feit alleen al was meer dan voldoende om Cleminshaw ervan te overtuigen de drie namen te accepteren.

En dankzij zijn artikel verspreidden andere gerenommeerde publicaties onschuldig de sterrenlijst, in sommige gevallen zelfs de namen opnemend in hun eigen sterrenkaarten. Sky & Telescope Magazine was daar een voorbeeld van. Uiteindelijk verdienden de drie buitenaardse sterren van Grissom hetzelfde respect als gerespecteerde degenen zoals Arcturus, Regulus en Antares.

Omgedraaide benamingen

Maar waar stonden die merkwaardige namen voor?

Dnoces is het woord "tweede" achterwaarts gespeld, een verwijzing naar astronaut Edward White. 'Tweede' had op twee punten een speciale betekenis voor hem. Niet alleen was het "tweede" deel van zijn naam (Edward H. White II), maar hij was ook de tweede mens die in de ruimte wandelde. Regor was Chaffee's voornaam in omgekeerde volgorde en Grissom besloot om zijn eigen middelste naam (Ivan) om te draaien om de naam Navi te creëren. Alle drie de sterren zijn tegelijkertijd zichtbaar in de huidige midwinterlucht gedurende enkele uren, beginnend vanaf de late avond tot in de vroege ochtenduren.

Dnoces is Iota (ι) Ursae Majoris, het bovenste deel van een paar sterren dat de voorpoot van het sterrenbeeld Great Bear markeert. De ster heeft ook een echte Arabische naam, Talitha, die dateert van rond het jaar 500. Deze week kunnen skywatchers deze ster rond middernacht zien, bijna boven je hoofd, met de Big Dipper niet ver achter, bijna ondersteboven gekanteld in het noordoosten.

Navi is in Cassiopeia, de koningin, die rond middernacht laag in de noordwestelijke hemel rijdt. Deze ster markeert het midden van de "W" of "M" -configuratie gevormd door de zigzag rij van de vijf helderste sterren van de koningin. Steratlassen verwijzen naar de ster als Gamma (γ) Cassiopeiae.Chinese astronomen verwezen naar het sterrenbeeld Cassiopeia niet als een koningin, maar als een wagenmenner en Gamma droeg de Chinese naam "Tsih", wat "de zweep" betekent.

Ten slotte is "Regor" Gamma (γ) Velorum in het sterrenbeeld Vela, the Sails. Die constellatie maakte ooit deel uit van een veel grotere, zij het nu overervende constellatie, Argo Navis, het schip. Deze ster heeft ook een Arabische naam, Al Suhail al Muhlif. Toegegeven, Regor is gemakkelijker te onthouden.

In hun boek "Korte handleiding voor moderne sterbenamingen en hun afgeleiden" (Otto Harrassowitz, 1986), schreven de auteurs Paul Kunitzsch en Tim Smart vrijwel waar Regor voor stond. Zonder de achtergrond achter de vreemde naam te kennen, schreven ze: "Het is van onzekere afleiding ... misschien is het de omgekeerde spelling van iemands naam (Roger)."

Deze ster is een prachtige dubbele ster in een verrekijker of een kleine telescoop, maar werpt slechts rond de zuidelijke horizon af rond middernacht vanaf midden van de noordelijke breedtegraden.

Maar vandaag, nu het publiek weet van de ware oorsprong van deze drie nep-sterrennamen, noemen de meeste referentiebronnen ze als 'niet meer gebruikt of nooit echt gebruikt'. Toch is het met een vleugje trieste ironie dat Grissom's kleine praktische grap uiteindelijk een eeuwig gedenkteken van soorten werd voor zichzelf en zijn twee bemanningsleden op Apollo 1.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor Natural History magazine, de Farmers 'Almanac en andere publicaties, en hij is ook een camera-meteoroloog voor Fios1 News in Rye Brook, New York. Volg ons @Spacedotcom, Facebook en Google+. Origineel artikel op ProfoundSpace.org.