Schimmels gedijen op gevaarlijke straling

Schimmels zouden gevaarlijke straling kunnen eten om te overleven, een onverwachte bevinding die ooit zou kunnen helpen om astronauten in de ruimte te voeden.

Of op zijn minst astronauten die een kruipende schimmel willen eten.

Het onderzoek begon met de ontdekking van zwarte schimmel die groeide op de muren van de beschadigde, sterk radioactieve kernreactor van Tsjernobyl en werd opgevangen door robots. De schimmel was rijk aan melanine, hetzelfde pigment dat de menselijke huid zijn kleur geeft en de huid beschermt tegen zonnestraling en ultraviolette straling. Melanine wordt in veel, zo niet de meeste, schimmel soorten aangetroffen.

"Het schimmelrijk omvat meer soorten dan welk ander planten- of dierenrijk dan ook," zei onderzoeker Arturo Casadevall, een immunoloog aan het Albert Einstein College of Medicine in New York.

Kernenergie en andere energierijke reacties geven ioniserende straling af - gevaarlijke stralen en deeltjes die genen kunnen beschadigen en zo mutaties en uiteindelijk kanker kunnen veroorzaken. De onderzoekers speculeerden dat "net zoals het pigment chlorofyl zonlicht omzet in chemische energie waardoor groene planten kunnen leven en groeien", zo kunnen melanine schimmels helpen om ioniserende straling te gebruiken, zei nucleair geneeskundig specialist Ekaterina Dadachova aan het Albert Einstein College of Medicine.

De wetenschappers experimenteerden met drie soorten schimmels. Ze constateerden consequent dat ioniserende straling de groei van schimmels met melanine aanzienlijk verhoogde.

"In het algemeen beschouwen we straling als iets slechts of schadelijk, hier hebben we een situatie waarin deze schimmels lijken te profiteren, wat onverwacht is," vertelde Casadevall LiveScience.

De onderzoekers hebben bijvoorbeeld twee soorten schimmels blootgelegd - een die van nature melanine bevatte (Wangiella dermatitidis) en een andere die wetenschappers hebben geïnduceerd om het pigment te maken (Crytococcus neoformans) - tot niveaus van ioniserende straling die ongeveer 500 keer hoger is dan normaal, de doses die men op grote hoogte zou kunnen zien. Beide soorten groeiden aanzienlijk sneller, bevindingen gedetailleerd in het 23 mei nummer van het tijdschrift PLoS EEN.

De onderzoekers benadrukten dat deze bevindingen niet zeggen dat schimmels radioactieve stoffen kunnen eten en op de een of andere manier kunnen reinigen. Integendeel, de schimmels kunnen eenvoudig de energie benutten die radioactieve materialen afgeven.

Het vermogen van schimmels om van ioniserende straling te leven kan nuttig zijn voor mensen. "Omdat ioniserende straling veel voorkomt in de ruimte, kunnen astronauten op lange missies of als kolonisatie van andere planeten op schimmels vertrouwen als een onuitputtelijke voedselbron," zei Dadachova.

Casadevall merkte ook op dat de melanine in schimmels niet chemisch verschilt van de melanine in de menselijke huid.

"Het is pure speculatie - maar niet buiten het bereik van de mogelijkheid - dat melanine energie zou kunnen leveren aan huidcellen," zei hij. "Hoewel het niet genoeg energie zou zijn om een ​​run op het strand van brandstof te voorzien, kan het misschien helpen om een ​​ooglid te openen."

  • Space Fungus: een bedreiging voor orbitale habitats
  • Astrobiology Special Report: The Search for Life Beyond Earth
  • Ze gedijen in het noordpoolgebied, waarom niet op Mars?