Hoe Worms NASA's Columbia Shuttle Disaster heeft overleefd

Toen de Columbia Space Shuttle desintegreerde bij terugkeer in de atmosfeer van de aarde, waarbij alle zeven astronauten aan boord om het leven kwamen, verwachtten NASA-wetenschappers dat de 80 wetenschappelijke experimenten aan boord van de shuttle ook vernietigd werden.

Maar in de dagen na de tragische ramp met de Columbia Shuttle op 1 februari 2003 begonnen wetenschappers zich te realiseren dat dit niet het geval was. Verschillende salvageable experimenten werden teruggewonnen uit het wrak, met inbegrip van een levende groep van 1 millimeter-lange rondwormen, of nematoden, bekend als Caenorhabditis elegans.

Niemand verwachtte dat de nematoden de intense hitte van re-entry zouden overleven, maar de C. elegans had geluk, zei Nathaniel Szewczyk, een wetenschapper die in de nasleep van de crash met de nematoden werkte.

"Ze hebben wat hittebeschadiging opgelopen aan buitenkanten, maar dat is het zo'n beetje," zei Szewczyk.

De thermos-formaat metalen container met de nematoden was gehuisvest in de kast van een bemanningsruimte die speciaal was versterkt om de materialen binnenin te beschermen. Toen dat compartiment echter scheurde, overleefden de nematoden nog steeds de crash naar de aarde dankzij de bouw van het kastje, zei Szewczyk.

De C. elegans bleef in leven bij impact omdat tegen de tijd dat dat deel van de shuttle op de grond viel, het al in snelheid was afgenomen, waardoor de nematoden zachtjes konden aanraken. [Foto's: de Columbia Space Shuttle-tragedie]

Het duurde even voordat de experimenten in de handen van de onderzoekers werden vrijgegeven. Alle materialen van de shuttle werden nauwlettend in de gaten gehouden, omdat het onderzoek naar de oorzaak van de crash nog aan de gang was, zei Szewczyk.

De meeste experimenten aan boord van de shuttle betroffen het observeren van hoe bepaalde genen verschillend tot uiting kwamen in de ruimte versus op het oppervlak van de aarde. Omdat onderzoekers direct na de crash geen toegang hadden tot de wormen, waren de meeste resultaten van die experimenten verloren. Echter, belangrijke wetenschap kwam nog steeds voort uit de tragedie, zei Szewczyk.

"Vanuit het oogpunt van astrobiologie was het belangrijk dat als je een meercellig organisme door de atmosfeer had, je op natuurlijke wijze interplanetaire overdracht van leven kunt hebben, en Columbia heeft dat aangetoond", zei Szewczyk. "Het was een geluk ding om dat te demonstreren in de ongelukkige omstandigheden die er waren."

Na Columbia, populaties van C. elegans werden opgestuurd voor experimenten met de spaceshuttle Atlantis en het International Space Station die onderzoekers hebben geholpen om een ​​gedetailleerder beeld te krijgen van wat leven in microzwaartekracht kan betekenen voor een organisme. Een deel van het werk dat aan deze nematoden is gedaan, heeft zelfs rechtstreeks te maken met hoe mensen het ruimtevaartverkeer ervaren.

Zoals astronauten spiermassa verliezen, terwijl ze in de ruimte zijn, vertonen de nematoden tekenen van spierverlies. Nematoden en mensen lijken ook bepaalde diabetische symptomen te hebben terwijl ze in zwaartekracht leven.

Columbia's noodlottige laatste vlucht markeerde NASA's laatste shuttle missie puur gericht op wetenschappelijk onderzoek in een baan.

De STS-107 astronautenploeg van de shuttle, waaronder commandant Rick Husband, piloot Willie McCool, en missiespecialisten Michael Anderson, Laurel Clark, Kalpana Chawla, David Brown en Ilan Ramon, werkten in twee ploegen voor een groot aantal wetenschappelijke experimenten in Columbia's SpaceHab. module. De shuttle bleef ondertussen in zijn eigen baan en bezocht het internationale ruimtestation niet.

Nadat de ruimtependelmissies in 2005 waren hervat, was elke vlucht bestemd voor het ruimtestation om de bouw van het in een baan omlopende laboratorium te voltooien. De ruimteveervloot van NASA ging in juli 2011 met pensioen na de laatste vlucht van de shuttle Atlantis tijdens de STS-135-missie.

De nakomelingen van de Columbia nematoden zijn nu gehuisvest in de Caenorhabditis elegans Genetisch centrum gerund door de Universiteit van Minnesota. Sommige van die Columbia rondworm afstammelingen werden gelanceerd in de ruimte in mei 2011 tijdens NASA de laatste vlucht van de shuttle Endeavour voordat die orbiter met pensioen was.