Die rare 'buizen' op Mars zijn waarschijnlijk geen tekenen van leven

Als je hebt gehoord dat NASA's Mars Rover Curiosity alleen maar tekenen van leven op de Rode Planeet zag - nou, laat je hoop niet opmaken.

De vreemde buisvormige structuren die Curiosity de laatste tijd aan het onderzoeken was, werden waarschijnlijk gevormd door kristalgroei, niet door kleine gravende wezens, zeiden leden van het missieteam.

"Toen we van dichtbij naar deze dingen keken, zijn ze lineair, maar ze zijn niet buisvormig in de zin van cilinders, ze zijn eigenlijk vrij hoekig", zei nieuwsgierigheidsmissie-wetenschapper Ashwin Vasavada, van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena , Californië. [The Search for Life on Mars (A Photo Timeline)]

"Ze hebben een beetje een vierkant of een parallellogram, een soort dwarsdoorsnede en vormen zich onder een hoek ten opzichte van elkaar wanneer er meerdere tegelijk zijn," vertelde hij aan ProfoundSpace.org. "En dat alles herinnert mooi aan de kristallijne groei."

Het Curiosity-team vermoedt dat de buiskenmerken zelf kristallen zijn, of dat kristallen een vorm in de rots vormden die later werd opgevuld door afzettingsmateriaal, voegde Vasavada eraan toe. Beide scenario's hebben betrekking op vloeibaar water, wat erop wijst dat het gebied dat Curiosity momenteel onderzoekt, lang geleden al nat was.

Dat gebied is de flank van de torenhoge berg Sharp, meer dan 1000 verticale voeten (300 meter) boven de landingsplaats van de rover op de vloer van Gale Crater.

Nieuwsgierigheid heeft al overvloedig bewijs gevonden van grondwater en een oud meer-en-stroomsysteem op de kratervloer en in de lagere uitlopers van de berg. Het missieteam vermoedt dat de rotsen van Mount Sharp bewijs zijn van de transformatie van Mars van een relatief warme en natte wereld naar de koude en droge planeet die het vandaag is - maar nieuwsgierigheid zal moeten blijven klimmen om die overgangszone te vinden.

"We hebben het droge deel van Mount Sharp nog niet bereikt," zei Vasavada.

Nieuwsgierigheid heeft de bizarre structuren met twee verschillende wetenschappelijke instrumenten - de laserstralende ChemCam en de Alpha Particle X-Ray Spectrometer (APXS) - onder de loep genomen in een poging hun compositie te verbeelden. Maar de buizen zijn harde doelen; hoewel ze groot lijken in de ingezoomde foto's van Curiosity, zijn de functies slechts ongeveer 1 millimeter (0,04 inch) breed bij 5 millimeter (0,2 inch) lang.

"Het zijn rijstkorrels," zei Vasavada.

De resultaten van ChemCam en APXS zouden binnen een week bekend moeten zijn, voegde hij eraan toe.

Ondanks al het bovenstaande redeneren, heeft het missie team niet uitgesloten dat de nieuwgevonden buiskenmerken werden gesneden door Martiaanse levensvormen. Nee, het is gewoon niet het meest waarschijnlijke scenario, gezien het beschikbare bewijsmateriaal.

Ook is het notoir moeilijk om te bewijzen dat sedimentaire structuren hier op aarde bonafide sporenfossielen zijn, zei Vasavada, dus het zou bijzonder moeilijk zijn om die zaak op Mars te maken, zelfs als het waar zou zijn.

"We hebben helaas helaas niet de mogelijkheid om met Curiosity dat te vertellen," zei hij.