NASA legt het beste portret ooit van Coral Reef Health

NASA staat op het punt om van dichtbij met de koralen van de aarde te komen: het ruimteagentschap zal vliegtuigen en waterinstrumenten gebruiken om deze delicate structuren te onderzoeken en de meest gedetailleerde uitzichten ooit van de koralen van de planeet vast te leggen.

Koralen zijn cruciaal voor het ecosysteem van de aarde, maar ze worden meestal slechts af en toe bestudeerd, tijdens duikexpedities. Dit betekent dat veel van de riffen ter wereld nooit zijn onderzocht. Maar koraalriffen hosten een kwart van alle soorten oceaansoorten, schuilen kusten van stormen en zijn een bron van voedsel voor miljoenen mensen.

De nieuwe NASA-campagne draagt ā€‹ā€‹de toepasselijke naam CORAL (een afkorting van COral Reef Airborne Laboratory) en heeft tot doel de toestand van deze kwetsbare ecosystemen te beoordelen en gegevens te verzamelen over de grootte en kwaliteit van de riffen. [Afbeeldingen: Kleurrijke Koralen van het Diep Barrièrerif]

"Op dit moment is de stand van de techniek voor het verzamelen van koraalrifgegevens duiken met een meetlint", zegt Eric Hochberg, hoofdonderzoeker van CORAL en wetenschapper aan het Bermuda Institute of Ocean Sciences in St. George, in een verklaring. "Het is analoog aan het kijken naar een paar bomen en dan proberen te zeggen wat het bos aan het doen is."

Als onderdeel van de campagne zullen CORAL-onderzoekers het Great Barrier Reef en andere riffen in Australië bezoeken, evenals riffen in Florida, Hawaii, Palau en de Marianen.

De wetenschappers zullen een instrument in de lucht gebruiken, de Portable Remote Imaging Spectrometer (PRISM), dat is gemaakt in het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië. De spectrometer zal worden gebruikt met on-site instrumenten in het water om de toestand van het rif te controleren.

Een van PRISM's taken zal zijn om de verhouding van algen tot rif op een koraal te registreren. Wanneer koralen afsterven, nemen de algenaantallen doorgaans toe en de spectrale signaturen van koralen en algen verschijnen anders in de spectrometer, aldus NASA.

Op basis van de beperkte gegevens die tot nu toe beschikbaar zijn, denken wetenschappers dat 33 procent tot 50 procent van de koraalriffen op aarde zijn aangetast of dood zijn. Sommige rifwetenschappers denken dat riffen bijna allemaal in het midden van de eeuw kunnen verdwijnen.

Hoewel het uitgebreid zal zijn, zal de driejarige CORAL-campagne slechts 3 procent tot 4 procent van de riffen ter wereld beslaan.

"Idealiter, over een decennium of zo, zullen we een satelliet hebben die frequent en nauwkeurig alle riffen van de wereld kan observeren, en we kunnen de wetenschap - en, nog belangrijker, ons begrip - nog verder pushen," zei Hochberg.