Hoe realistisch is de wetenschap in het CBS 'Redding'?

Het nieuwe CBS-programma "Salvation", dat afgelopen woensdag (12 juli) in première ging, onderzoekt een fictief scenario waarin wetenschappers en de Amerikaanse regering moeten reageren op de dreiging van een dodelijke asteroïde die naar alle waarschijnlijkheid de aarde binnen zes maanden zal treffen.

De eerste aflevering (vrees niet, we maken dit spoiler-vrij) introduceert een hotshot astronomische geniale student, zijn ervaren maar voorzichtiger professor en een miljardair ruimte-ondernemer die werkt aan echt coole futuristische technologie. Er wordt veel gesproken over asteroïden, zwaartekrachtwisselwerkingen en holografieën.

Maar hoeveel van de wetenschap is juist? ProfoundSpace.org sprak met Phil Plait, die de populaire ruimteblog "Bad Astronomy" schrijft en een wetenschapsadviseur is voor de show. [Hier is hoe een asteroïde de aarde bedreigt in CBS "Redding" (galerij)]

"Het eerste dat duidelijk moet worden gemaakt is dat dit een tv-programma is - het is geen documentaire," zei Plait. Het seizoen kent immers maar een paar afleveringen, dus soms buigt de 'wetenschap zich naar het verhaal', voegde hij eraan toe.

"Er zijn nooit fictieve uitbeeldingen die 100% logisch zijn," vertelde hij aan ProfoundSpace.org. Zelfs in 'de beste films', zoals '2001: A Space Odyssey' en 'Contact', zei hij, zijn er 'verdraaide' of geëxtrapoleerde elementen, of gewoon fouten. "Het gaat gebeuren," zei Plait.

Maar Plait prees de schrijvers van de show voor hun inspanningen om de zaken goed te krijgen. Vooral in de vroege dagen van de productie, zou Vlecht regelmatig telefoontjes ontvangen waarin hij asteroïden zou bespreken, methoden om ze te vinden en andere wetenschappelijke onderwerpen met betrekking tot de show.

De asteroïde

De asteroïde in "Redding" wordt afgeschilderd als een bedreiging die al het leven op aarde zou vernietigen. De grootte van de asteroïde wordt niet bekendgemaakt in de vroege afleveringen, maar Plait zei dat het redelijk is om aan te nemen dat het object erg groot is - groot genoeg dat het in de echte wereld waarschijnlijk voor het aankomen zal worden opgepikt door telescopen. (En in de echte wereld zijn wetenschappers zich niet bewust van een ruimtevoorwerp dat een onmiddellijk gevaar voor de aarde vormt.)

Een paar jaar geleden kondigde NASA aan dat het 90 procent van de asteroïden had gevonden die ten minste 1 kilometer (0,6 mijl) in diameter waren - groot genoeg om op zijn minst een enorme regionale vernietiging te veroorzaken. Ter vergelijking: de asteroïde die waarschijnlijk de niet-Arabische dinosauriërs ongeveer 65 miljoen jaar geleden heeft gedood, was waarschijnlijk ongeveer 10 keer zo groot.

NASA is nu bezig met een door het Congres opgezochte zoekactie om 90 procent van de asteroïden te vinden die ten minste 460 voet (140 meter) breed zijn. De initiële deadline was 2020, maar de NASA heeft gezegd dat een gebrek aan voldoende financiering het agentschap en zijn netwerkpartners zal beletten om dat doel op tijd te bereiken.

In 'Salvation' lijkt de dreiging van de asteroïde te zijn gevonden door slechts enkele academici met simulaties, hoewel het tot nu toe nog niet 100 procent duidelijk is. De realiteit is minder glamoureus, zei Plait.

"Als je drama aan het opbouwen bent, als je vasthoudt aan de realiteit en zegt dat we een asteroïde hebben ontdekt door een automatische [asteroïde] enquête die een kans van 1 op 15 heeft om de aarde in 22 jaar te beïnvloeden, dan zal dat niet gaan rijden je verhaallijn heel goed, "zei Plait.

"Ze versnellen die verhaallijn vrij een beetje, [tot] zes maanden," vervolgde hij. "Is dat mogelijk? Het is zeker mogelijk om impact te hebben met die kleine waarschuwing," zei Plait, wijzend naar het voorbeeld van de 20-meter (65 voet) die boven Chelyabinsk, Rusland, in februari 2013 uit elkaar viel. De show nauwkeurig laat zien dat Chelyabinsk zonder waarschuwing gebeurde en honderden gewonden veroorzaakte.

De wetenschappers en ingenieurs

Tot nu toe zijn kijkers van 'verlossing' geïntroduceerd bij een paar belangrijke wetenschappers en ingenieurs in zowel de universiteit als de privésector. Een eerste aflevering van 45 minuten maakt het moeilijk om van tevoren te vertellen hoe stereotiep hun portretten zullen zijn, omdat we ze net leren kennen. Dat gezegd hebbende, wees Plait erop dat vertegenwoordiging van de wetenschap ook een belangrijk onderdeel is van televisie en film.

"Het is een interessante, zeer gecompliceerde relatie, omdat je in principe twee of drie wetenschappers in de show ziet, dus je krijgt geen enorme statistische weergave van hoe wetenschappers eruit zien," zei Plait.

Als afgestudeerde student, zei Plait, waren zijn collega-wetenschappers een gevarieerde groep; er was een vegetariër, een computerwetenschapper, een skileraar, een skydiver. Maar Plait kwam ook meer nerdy types tegen die erg op de beroemde neurotische personages van "The Big Bang Theory" leken.

"Al deze verschillende soorten mensen gaan de wetenschap in," zei Plait. "Wanneer je praat over hoe wetenschappers op tv zijn, zie je soms die diversiteit en soms niet."

Plait zei dat hij het soort persoon was dat genoot van de wetenschap van tv-programma's, maar nu is hij meer geïnteresseerd in hoe consistent een wetenschappelijke verklaring binnen het "universum" van de show is. Het concept wordt vaak gebruikt om de wetenschap te evalueren die wordt gebruikt in 'Star Trek', voegde hij eraan toe.

Een voorbeeld voor Trekkies is waarom de Klingons - een van de buitenaardse rassen - geen hobbels in hun gezicht hadden in de originele serie van de show (1966-1969), maar die hobbels begonnen te verschijnen in latere herhalingen van de show. Het echte antwoord was make-uptechnieken, zei Plait, maar in de verhaallijn van de show waren de hobbels gekoppeld aan een virus.

Dus kijkers van "Redding" zouden de show wat speelruimte moeten geven met de nauwkeurigheid van de wetenschap en zich in plaats daarvan meer moeten concentreren op hoe de wetenschap de plot stuurt, zei Plait.

"Wat mij betreft, het is prima zolang er een interne consistentie is en het verhaal goed wordt verteld en de wetenschap niet enorm schokkend is," zei hij.