Super-Earth Planet is meer Super-Venus, zegt NASA

Een buitenaardse planeet uitgeroepen tot een super-aarde door NASA is misschien toch niet zo bewoonbaar. Nieuwe metingen markeren de planeet (Kepler-69c genoemd) als meer een "super-Venus" die waarschijnlijk onherbergzaam zou zijn voor het leven.

De verandering van de planetaire status is onderdeel van een grotere strijd om de bewoonbare zone van een ster te definiëren. In de afgelopen jaren hebben wetenschappers vastgesteld dat de afstand tussen een planeet en zijn type ster slechts één metriek is die duidt op de waarschijnlijkheid van vloeibaar water op het oppervlak, wat het leven zou kunnen voeden. Andere factoren zijn de atmosfeer van de planeet en zelfs hoe de ster zich gedraagt.

"Er zijn veel onbeantwoorde vragen over leefbaarheid," zei astrofysicus Lucianne Walkowicz, lid van het Kepler-wetenschapsteam aan de universiteit van Princeton, in een verklaring. [De vreemdste buitenaardse planeten (galerij)]

"Als de planeet constant wordt bestraald door fakkels van zijn moederster, is het oppervlak misschien geen prettige plek om te wonen, maar aan de andere kant, als er vloeibaar water in de buurt is, is dat een echt goed schild tegen hoge -energiestraling, dus misschien zou het leven kunnen gedijen in de oceanen. "

Kepler-69c werd, zoals de naam al doet vermoeden, ontdekt met behulp van de ruimtetelescoop op de planeetjacht Kepler. NASA heeft de vondst in april aangekondigd, waarin wordt verklaard dat de planeet ongeveer 1,7 keer de grootte van de aarde is en "banen in de bewoonbare zone van een ster vergelijkbaar met onze zon". Een nadere blik op de chemie van de planeet toonde echter aan dat de planeet eigenlijk net buiten de binnenrand van de bewoonbare zone ligt.

"Moleculen in de atmosfeer van een planeet zullen bijvoorbeeld een bepaalde hoeveelheid energie absorberen van sterrenlicht en de rest uitstralen", zei NASA in een vervolgbericht in juni. "Hoeveel van deze energie gevangen zit, kan het verschil betekenen tussen een turquoise zee en uitbarstende vulkanen."

De onderzoekers namen ook de energieoutput van de ster en de baan van Kepler-69c in aanmerking bij het maken van de bepaling. Het is echter nog steeds moeilijk om te zeggen of de planeet zich in de bewoonbare zone bevindt. Een volgende stap zou kunnen zijn om naar de atmosfeer van de planeet zelf te kijken, maar het is moeilijk voor huidige telescopen om de "signaturen" van water, zuurstof, kooldioxide of methaan op te pikken die op het leven zouden kunnen duiden.

Hoewel de James Webb Space Telescope - gepland om te lanceren in 2018 - planetaire atmosferen kan onderzoeken, zijn de mogelijkheden ervan ontworpen voor planeten die veel groter zijn dan de aarde. Probeert de atmosfeer van Kepler-69c mogelijk te wachten op een meer gevoelige telescoop, zei NASA.

Een paper over het onderzoek werd op 20 juni gepubliceerd in Astrophysical Journal Letters.