Internationale robotachtige rivaliteit in de ruimte

GOLDEN, Colorado - Het moet een soort record zijn. In de loop van de vijf decennia van het sturen van robotvliegtuigen naar de hemel zijn er op geen enkel moment zoveel ruimtevaartuigen op dienst geweest bij een verscheidenheid aan verre bestemmingen of onderweg naar hun doelen.

Ballistische munten van wetenschapsmateriaal zijn nu uitgestrooid door het zonnestelsel - en in sommige gevallen, zoals Voyager hardware - zijn onze kosmische omgeving verlaten om een ​​interstellaire missie te worden.

Maar de mars van de tijd heeft ook betekend dat meer landen de vaardigheden en knowhow hebben aangescherpt om het zonnestelsel te verkennen. Europa heeft bijvoorbeeld sondes verzonden naar de maan, Mars en Venus - en hun Rosetta-ruimtevaartuig is op een 10-jarige reis om een ​​komeet te onderzoeken in 2014.

Ondertussen zijn de Japanse Maan- en Kauvaanse Chang'e 1-orbiters elk net in een agressieve campagne om de maan te onderzoeken ondergebracht. India zal in 2008 met de Chandrayaan-1 in een baan om de maan draaien, en het Duitse ruimteagentschap bereidt zich ook voor op een toekomstige robotische maanmissie, net als het Verenigd Koninkrijk.

Al deze actie op de maan - inclusief het opnieuw ontsteken van Russische en Amerikaanse maanmissies - is een goed voorteken voor moediger ondernemingen die steeds dieper in het zonnestelsel duiken door meerdere landen.

En er zijn andere signalen die voortvloeien uit al dit uitgaande verkeer.

Kans voor ontdekking

"De Maan is een geweldige plek die we vaak als vanzelfsprekend beschouwen en we hebben het gevoel dat we het goed genoeg weten." Dit is een ernstige fout, "zei Stephen Mackwell, directeur van het Lunar and Planetary Institute in Houston, Texas.

Mackwell legde uit dat we de oppervlakte van wat de maan ons te vertellen heeft nauwelijks heeft afgeschraapt. Dus waarom heeft de maan dan een achterbank genomen - verkennend - gezien er nog zoveel te leren valt?

"Ik denk dat we nogal verslaafd raakten aan ons vermogen om op robotachtige wijze de enorme afstanden van ons zonnestelsel te verkennen, en we degradeerden mensen naar een lage baan om de aarde en lager," vertelde Mackwell ProfoundSpace.org. "Mars kwam tot overwicht als de mogelijke bron van levende organismen, en we hadden zoveel nieuwe en exotische plaatsen om te verkennen. Hoe verder we kwamen en hoe dichterbij we keken, hoe fascinerender deze vreemde lichamen leken, en we gaven de maan op ," hij voegde toe.

Nu steeds meer maanbeelden en -gegevens binnenstromen van Kaguya en Chang'e 1, ziet Mackwell een boeiende plek met 'zoveel kans om te ontdekken'.

Onopgeloste vragen

Mackwell zei dat de degradatie van de maan naar de geschiedenisboeken allemaal veranderde toen de Amerikaanse president George W. Bush de Vision for Space Exploration aankondigde, dat is de NASA Moon, Mars en nog meer to-do lijst.

"Plots dachten we aan mensen buiten een lage baan om de aarde, en hoe we in plaats van robotica echte handen zouden raken om die exotische plaatsen te raken," merkte Mackwell op. "En je moet ergens beginnen, dus het is logisch om van de planeet te leven op een nabijgelegen plek. Op de een of andere manier begon deze nieuwe visie mensen weer aan de maan te denken als een plaats om wetenschap te doen."

Dat denken heeft ertoe geleid dat een aantal oude onopgeloste vragen over de maan weer opduikelen en afgestoft zijn, vervolgde Mackwell en bracht ze naar voren, zoals: hoe goed hebben we het crateringrecord gekalibreerd? Was er echt een laat zwaar bombardement en wat veroorzaakte het? Hoe is het Earth-Moon-systeem echt ontstaan? Heeft de maan een kern? Zijn er bronnen op de maan die menselijke verkenning mogelijk maken en is er commerciële rendabiliteit down-line? Hoe zit het met hotels op de maan?

Een verklaring afleggen

Het aantal landen dat op de maan schiet is een soortverklaring.

"Veel van deze internationale activiteiten hebben duidelijk te maken dat ze het ook kunnen doen, en dat deze landen in het begin van de eenentwintigste eeuw technologisch volwassen zijn geworden, maar het kan niet anders dan denken dat er ook de onderliggende drang is om het onbekende te verkennen, om nieuwe grenzen te openen Nu zijn de Zuid-Koreanen en de Canadezen bezig met hun eigen visies, en de maan is de logische plaats om te testen en het vermogen van een land om instrumenten en ruimtevaartuigen te ontwerpen, bouwen en testen, " Mackwell voelt aan.

Er is overvloedige belangrijke wetenschap te doen, vervolgde Mackwell, ongeacht of het voor wetenschappelijke doeleinden was of als een voorloperactiviteit voor eventuele menselijke verkenning en bewoning. "Niemand lijkt openlijk toe te geven dat er een ruimtewedloop is. Maar er gebeurt zeker veel, en het is onvermijdelijk dat sommige mijlpalen uiteindelijk resulteren in meer openlijke concurrentie," zei hij.

Meer kansen om te partneren

"We zijn zeker in de minderheid op de Maan", zegt Alan Stern, Associate Administrator voor het Directoraat Wetenschapsmissie van NASA. Toch verbleekt die huidige situatie, gezien het feit dat het ruimteagentschap de binnen- en buitenwerelden met ruimtevaart bespiedt.

Herziening van het aantal landen doen of planning ruimtemissies wetenschap, Stern's vooruitzichten zijn positief. "Ik denk dat het goed is: hoe meer landen de aarde bestuderen en hoe de wereld verandert, hoe meer landen die betrokken zijn bij planetaire of astrofysica, zonne-energie? Het is goed voor ruimtewetenschap en ruimteverkenning", vertelde hij. ProfoundSpace.org.

"Soms is het coöperatief, soms is het concurrerend, maar wat betreft de wetenschap, of het nu coöperatief of competitief is, is het waarschijnlijk goed," zei Stern. "We zien steeds meer kansen om samen te werken, niet alleen met Japanners en Europeanen, en de individuele Europese ruimtevaartprogramma's, maar de Indiërs? En de Argentijnen die missies met hen in de baan om de aarde doen om onze aardbol te bestuderen. Ik word niet bedreigd door Ik ben er erg op gebrand om nog veel meer partners te hebben, "zei hij.

strenge waarschuwing

Op de meer down-to-earth kant van de VSrobotachtige ruimtemissies, maar er is een "Stern-waarschuwing" met betrekking tot kostenoverschrijdingen en krappe budgetten.

"We moeten onze vluchttarieven verhogen, we moeten ons aardwetenschappelijk programma opkrikken, we moeten meer halen uit het budget dat we hebben", adviseerde Stern, evenals de verhouding tussen kleine en grote missies opnieuw in evenwicht te brengen. "Veel van de kracht wordt uit het programma gehaald wanneer je niet genoeg kleine missies hebt om de grote missies te evenaren, dat het allemaal grote missies zijn."

'De slinger zwaaide een beetje te ver over dat, we moeten dat terugduwen,' zei Stern, terwijl ze kleine Explorer-missies en ruimteschepen van de Discovery-klasse in de schijnwerpers zette.

Stern zei dat NASA geld heeft weggegooid vanwege onverwachte kostenoverschrijdingen. "Ik moet dat gedrag veranderen, want dat is de beste manier om meer missies te financieren."

Het probleem, aldus Stern, is wetenschappers en wetenschapsteams die proberen teveel in de missies te stoppen, of het nu gaat om wetenschappelijke experimenten, technologieën of technieken. "Wanneer je een psychologie creëert die je altijd betaalt voor de overschrijdingen, dan hoeven mensen zich niet druk te maken om de winkel. Overschrijdingen moeten zeldzaam zijn, geen routine."

Grote foto

Maar terwijl NASA haar robotachtige exploratieagenda opnieuw in evenwicht brengt, verliest de NASA het contact? Valt het Amerikaanse ruimteagentschap waarschijnlijk achter andere landen in de ruimte?

"Ik denk het niet", antwoordde Mackwell van het Lunar and Planetary Institute. "We hebben een levendig robotruimteprogramma met tal van missiemogelijkheden die voor ons liggen. In sommige opzichten heeft NASA veel van de gemakkelijke dingen gedaan, en toekomstige missies zijn waarschijnlijk uitdagender - en duurder - naarmate de vragen strenger worden en complexer, "stelde hij voor.

Bij het bekijken van het grote plaatje wees Mackwell erop dat er nog steeds een aantal missies op Mars zijn, een zeer gezond Cassini-ruimtevaartuig dat wonderen verricht in Saturnus, ruimtevaartuigen op hun respectieve wegen naar Mercurius en Pluto, en missies in voorbereiding op de maan , Mars en Jupiter.

"In vergelijking met het aantal actieve NASA-missies die er zijn, is het aantal ruimtevaartuigen van andere landen bescheidener," zei Mackwell. "Projecties voor toekomstige lanceringen van planetaire missies uit andere landen suggereren niet dat de rest van de wereld NASA in de nabije toekomst zal overnemen."

Dus de prognose voor NASA om vooruit te komen in deze arena is goed, zei Mackwell, maar niet zonder problemen om mee om te gaan.

Naar Mackwell's inschatting omvatten de uitdagingen voor de NASA-wetenschap kwesties met een redelijke begroting voor het ruimtevaartagentschap die zowel de menselijke als de robotische activiteiten zullen ondersteunen; mogelijke belasting van de wetenschappelijke begroting om te betalen voor tekorten in de menselijke ruimtevaart en ontwikkeling van de Ares-booster; vragen over het ruimtebeleid van een nieuwe president; en de escalatie van robotmissie-kosten voor zowel nieuwe missies als uitgebreide missieactiviteiten.

"Desalniettemin heeft het nieuwe management van het Directoraat Wetenschapsmissie van NASA een visie en een wil om een ​​gezond missiepakket te hebben voor uiteenlopende doelen en sterke onderzoeks- en analyselijnen om te profiteren van de rijkdom aan prachtige nieuwe gegevens die door deze missies worden gegenereerd," concludeerde Mackwell .

  • Top 10 ruimtevluchtverhalen van 2007
  • Top 10 Space Imaginations at Work
  • Forward Thinking: komende 50 jaar ruimtevaarttechnologie