Super-Earth Exoplanet's Atmosphere gekenmerkt voor de 1e keer (video)

De atmosfeer van een 'superaarde' exoplaneet, het meest voorkomende type wereld in de melkweg, is voor het eerst gekarakteriseerd.

Astronomen die NASA's Hubble-ruimtetelescoop gebruikten, ontdekten waterstof en helium, maar geen waterdamp, in de lucht van 55 Cancri e, een buitenaardse planeet die ongeveer twee keer zo breed is en acht keer zo massief dan de aarde die 40 lichtjaar van ons zonnestelsel ligt.

"Dit resultaat geeft een eerste inzicht in de atmosfeer van een super-aarde", schreef medeauteur Giovanna Tinetti van University College London (UCL) in het Verenigd Koninkrijk, zei in een verklaring. "We hebben nu aanwijzingen over hoe de planeet er nu uitziet en hoe deze zich heeft gevormd en geëvolueerd, en dit heeft belangrijke implicaties voor 55 Cancrie en andere superaardsen." [Oozing Super-Earth: beelden van Alien Planet 55 Cancri e]

Super-Aardes zijn iets groter dan onze thuisplaneet, maar kleiner dan ijsreuzen zoals Neptunus of gasreuzen zoals Saturnus. Waarnemingen door de ruimtetelescoop en andere instrumenten van NASA suggereren dat super-aardes het meest voorkomende type planeet in de Melkweg zijn.

55 Cancri e is exotisch in vrijwel elke zin van het woord. De exoplaneet ligt extreem dicht bij zijn gastheerster en voltooit elke 18 uur een baan. Het is daarom vrijwel zeker te warm om het leven te hosten zoals wij het kennen; oppervlaktetemperaturen op 55 Cancri e worden verondersteld 3630 graden Fahrenheit (2.000 graden Celsius) te bereiken, aldus de onderzoekers.

55 Cancri e werd ontdekt in 2004. In 2012 suggereerde een modelstudie op basis van de massa en radius van de planeet, evenals de samenstelling van zijn gastheerster, dat 55 Cancri e's interieur veel koolstof bevat. In feite rapporteerden de auteurs van de studie dat de super-aarde een 'diamantplaneet' kan zijn, grotendeels samengesteld uit bling.

Een latere studie meldde dat de gastheerster van Cancri e waarschijnlijk niet zo koolstofrijk is als eerder werd gedacht, waardoor de glamour-aard van de planeet in twijfel wordt getrokken. Maar diamant-planeet enthousiastelingen nemen hart: De nieuwe studie van 55 Cancri e's atmosfeer gevonden hints van waterstofcyanide, die zou wijzen op koolstofrijke lucht, aldus de onderzoekers.

"Als de aanwezigheid van waterstofcyanide en andere moleculen over enkele jaren door de volgende generatie infraroodtelescopen wordt bevestigd, zou dit de theorie ondersteunen dat deze planeet inderdaad koolstofrijk en een zeer exotische plek is", schreef Jonathan Tennyson, ook van UCL, zei in dezelfde verklaring.

Hij voegde er echter aan toe: "waterstofcyanide, of blauwzuur, is zeer giftig, dus het is misschien geen planeet waarop ik zou willen leven!"

Het onderzoeksteam scande 55 Cancri e's zonachtige moederster met behulp van Hubble's Wide Field Camera 3-instrument, waardoor een aantal spectra werd gecreëerd. De onderzoekers hebben vervolgens de atmosferische samenstelling van de planeet afgeleid met behulp van analytische software.

"De waarnemingen van de atmosfeer van 55 Cancri e suggereren dat de planeet erin is geslaagd zich vast te klampen aan een aanzienlijke hoeveelheid waterstof en helium uit de nevel waaruit het oorspronkelijk is ontstaan," zei hoofdauteur Angelos Tsiaras, een Ph.D. student aan de UCL.

Het onderzoek is geaccepteerd voor publicatie in het Astrophysical Journal.