Calling the Moon: Startup om Cellphone Tower op de maan te zetten

Een astronaut die volgend jaar door de maan zwerven, zou een smartphone kunnen gebruiken om naar huis te bellen. Een Duitse startup bereidt zich voor op het opzetten van de eerste telecommunicatie-infrastructuur op het maanoppervlak.

Het Duitse bedrijf PT Scientists, een afkorting voor Part-Time Scientists, die oorspronkelijk streden om de Google Lunar X Prize race naar de maan, is van plan om eind 2018 een lander met een rover te sturen om de landingsplaats van Apollo 17 te bezoeken. (Gelanceerd in In 1972 was dit NASA's laatste Apollo-missie naar de maan.) In plaats van een complex toegewijd telecommunicatiesysteem te gebruiken om gegevens van de rover naar de aarde door te geven, zal het bedrijf vertrouwen op LTE-technologie - hetzelfde systeem dat op aarde wordt gebruikt voor communicatie via mobiele telefoons.

"We werken samen met Vodafone om LTE-basisstations op de maan te kunnen aanbieden," vertelde Karsten Becker, hoofd van de ontwikkeling en integratie van embedded elektronica voor de startup, aan ProfoundSpace.org.

"Wat we willen doen, is commerciële service bieden om goederen naar de maan te brengen en ook diensten aan te bieden op het oppervlak van de maan", voegde Becker eraan toe.

PT Scientists heeft een lanceringscontract voor eind 2018 met Space X als secundaire nuttige lading op de Falcon 9-raket. Becker zei dat het bedrijf denkt dat het de eerste particuliere entiteit is die de oppervlakte van de maan bereikt, wat suggereert dat geen van de deelnemers aan de Google Lunar X-prijs waarschijnlijk de deadline van december 2017 voor de competitie haalt. (PT-wetenschappers hebben zich eerder dit jaar teruggetrokken uit de Google Lunar X-prijs vanwege de tijdgebrek van de competitie.)

De Falcon 9 zal het ruimtevaartuig van het team, Alina, naar de geostationaire baan brengen, een zeer elliptische baan om de aarde waarvan het hoogste punt 42.000 kilometer is. Vanaf daar gaat Alina verder naar de maan.

"We zullen zacht landen op de maan en van boord gaan van onze twee rovers, de Audi lunar quattro rovers, waarmee we naar Apollo 17 zullen rijden," zei Becker.

"De twee rovers zijn in wezen mobiele telefoons die onze videostream zullen overbrengen naar Alina, dat als een LTE-basisstation fungeert, en Alina zal de gegevens aan ons doorgeven," zei hij.

De twee rovers, die verschenen in de film "Alien: Covenant" van dit jaar, zullen het ruimteschip Apollo 17 in detail bekijken om te zien wat er in de afgelopen 45 jaar met het maanoppervlak is gebeurd.

"Het gebruik van het LTE-modem om onze gegevens te verzenden, is veel energie-efficiënter dan het gebruik van directe aarde-communicatie", legt Becker uit.

De rover krijgt 90 watt energie van zijn zonnepaneel, waarvan de helft gaat rijden, Becker zei; voorheen moest de andere helft naar de modem gaan om rechtstreeks met de aarde te communiceren. "Met LTE is dit aanzienlijk minder", zei hij.

Bovendien lost het doorgeven van gegevens via het basisstation in plaats van direct naar de aarde problemen op met het richten van de antenne van de rover op het ruwe maanterrein, zei Becker.

Hij zei dat PT-wetenschappers niet verwachten dat Alina en de rovers de maannacht zullen overleven vanwege de extreem lage temperaturen. De ervaring die is opgedaan tijdens de eerste missie zal echter worden gebruikt in volgende missies die gericht zijn op het opzetten van een permanente telecommunicatie-infrastructuur op het oppervlak van de maan, zei hij.

"We proberen aan te tonen dat je de meest verspreide communicatiemiddelen, het mobiele netwerk en met name het LTE-netwerk, op het oppervlak van de maan kunt gebruiken om daar missies uit te voeren", aldus Becker. "We willen kosteneffectieve oplossingen bieden voor problemen die zich voordoen bij het bouwen van het maandorp."

Volgens Becker is PT Scientists van plan om rond 2020 een tweede missie uit te voeren die LTE-terminals zal hebben die zijn ontworpen om te overleven in de barre maanomgeving gedurende langere tijd. Het bedrijf werkt nauw samen met het Europees Ruimtevaartagentschap, dat een maandorpsconcept heeft voorgesteld dat zou leiden tot permanente menselijke aanwezigheid op het oppervlak van de maan. Het plan van het agentschap zou alle naties en entiteiten met hun unieke vaardigheden en expertise een bijdrage leveren aan de algemene operaties.

Het ruimteschip Alina kan maximaal 100 kilo nuttige lading dragen. Tijdens zijn eerste missie zal het vaartuig drie payloads van klanten vervoeren, inclusief een experiment ontworpen door NASA Ames.