ExoMars Rover van Europa zal landen in 1 van deze 2 vlekken op Mars in 2021

Missiemanagers hebben de kandidaten voor de landingsplaats voor de ExoMars 2020-rover versmald tot twee finalisten, aldus European Space Agency (ESA) -functionarissen (28 maart).

De leven-jagende rover en het bijbehorende stationaire platform zal raken op zowel Oxia Planum of Mawrth Vallis, twee locaties op het noordelijk halfrond van Mars die het bewijs van lang geleden vloeibare wateractiviteit bevatten.

Geen van beide sites is tot nu toe bezocht door een robotverkenner, hoewel Mawrth Vallis ooit een kandidaat was voor NASA's Mars Rover Curiosity. (NASA koos uiteindelijk voor de enorme Gale Crater, waarbinnen Curiosity in augustus 2012 terechtkwam). [Foto's: Europa's ExoMars-missies naar Mars in afbeeldingen]

"Beide kandidaat-sites zouden een periode van oude Martiaanse geschiedenis verkennen die niet is bestudeerd door eerdere missies," zei Jorge Vago, de ExoMars rover projectwetenschapper van ESA.

Een derde site, Aram Dorsum genaamd, was ook in overweging. Maar Oxia Planum werd geselecteerd voor verdere studie terug in 2015, en Mawrth Vallis verscheen als de tweede finalist na een recente tweedaagse bijeenkomst bijgewoond door ExoMars-teamleden en andere Mars-experts uit de academische wereld en het bedrijfsleven, aldus ESA-functionarissen.

"Hoewel alle drie de besproken sites ons uitstekende mogelijkheden zouden bieden om handtekeningen van oude biomarkers te zoeken en nieuwe inzichten te krijgen in het nattere verleden van de planeet, kunnen we slechts twee sites naar voren brengen voor verdere gedetailleerde analyse," zei Vago.

Missie teamleden zullen doorgaan met het bestuderen van de twee finalisten sites, het beoordelen van hen vanuit een wetenschappelijk en technisch perspectief. Dit laatste werk zal proberen ervoor te zorgen dat de ExoMars 2020-rover naar beneden komt op een veilige, vlakke plek zonder gevaarlijke rotsblokken. (Mission managers proberen de rover naar beneden te leiden in een landingsellips van 75 mijl lang bij 12 mijl breed, of 120 bij 19 kilometer).

Het definitieve besluit zal waarschijnlijk ongeveer een jaar vóór de geplande lancering van 2020 van de rover, bovengenoemde ESA ambtenaren worden gemaakt.

Het rover- en landingsplatform vormen het tweede deel van het tweefasige ExoMars-programma, een project onder leiding van ESA met hulp van Roscosmos, het federale ruimteagentschap van Rusland. Het eerste deel, dat werd gelanceerd in maart 2016, bestond uit de Trace Gas Orbiter (TGO) en Schiaparelli, een landingsdemonstratie die ontworpen was om de technologieën te bewijzen die nodig zijn voor de touchdown van de Rover's 2021.

TGO maakte het veilig om op 19 oktober te cirkelen, maar Schiaparelli crashte diezelfde dag.

De ExoMars 2020-rover zal de bewoonbaarheid van Mars bestuderen en zoeken naar tekenen van vroeger of nu. Een deel van het werk omvat het boren tot 2 meter onder het oppervlak om monsters te verzamelen die zijn afgeschermd van de barre Mars-stralingsomgeving.

Instrumenten aan boord van het stationaire landingsplatform, van hun kant, "zullen contextafbeelding op de landingsplaats bieden, en klimaatmonitoring op lange termijn en atmosferisch onderzoek", schreven ESA-functionarissen in de verklaring.

TGO werkt momenteel aan zijn laatste wetenschappelijke baan. Later dit jaar zou de orbiter moeten gaan zoeken naar de atmosfeer in Mars voor methaan en andere gassen die tekenen kunnen zijn van het leven in de Rode Planeet. Het ruimtevaartuig zal ook dienen als een communicatieverbinding voor de ExoMars rover en zijn handlers terug op aarde.